Sunday, October 15, 2017

Lifestyle - Origami -- 折り紙

For this appointment with the Lifestyle series I will introduce 折り紙 (Origami), the paper folding technique to create objects, animals and other things.

We all know the Japanese love for precision, practice-make-perfect technique, and patience. Origami is all that. In order to succeed in rendering a subject, one must accurately fold, unfold, and refold the paper to the millimetre, must probably try an endless number of times before getting somewhere close to the perfect shape. I guess it might work as character building activity as well, or that’s what I would expect from a Japanese, maybe. But eventually, what an expert folder can make out of a square piece of paper has of the incredible. This art, moreover, goes very deep into the Japanese culture, just look at gift wrappings: nowhere else you’ll see it done like it’s done in Japan. 

There is a place in Tokyo, called Origami Kaikan, that is THE temple for the lovers of this art and a must-see. In there, visitors can find: a gallery with several origami pieces and also paper prints, all of which can be purchased; a shop where to buy all the possible imaginable printed paper and instruction books (with tear-off paper for immediate practise), accessories and such for origami practise or as gifts; a workshop space where participants can learn how to make origami; and a paper dyeing studio where it is possible to attend (and participate actively) the process of colouring of all papers and prints in the shop. Speaking of paper, the one used for the origami, washi in Japanese (和紙), is thicker than average paper and often made of rice. Its main feature is that it has a good hold of creases, so that the finished figurine doesn’t unfold.

I have to say I didn’t know of the existence of an “origami temple”, but I am not surprised…after all, Tokyo is the place where you can find anything you want if you look enough. While I was there, checking what the shop had to offer and lingering on the prints (only Japanese themes and landscapes, of course), the director of the place -and the creator of all the origami figures and patterns in there- Kobayashi Kazuo was giving a demonstration of paper folding to the shop clients. Other than showing off the latest of his published origami books (“all the books here, mine”, “this one, published yesterday”), he was sitting there in front of us amazed customers quickly folding paper into snakes, roses and cranes without even looking! I also saw he used tools, like a wooden stick to flatten the creases, and long tweezers to roll. Also, if you buy a book and are lucky enough to be around while he’s showing this stuff, he’ll sign it. That makes it for a nice memory of Japan.

There were zillion of different creations all around the various 4 floors of the Origami Kaikan, even a dragon boat with sailors, or a samurai helmet, but I couldn’t but notice that many of them were actually mini paper cranes (the most famous origami) glued together to form anything from wind chimes to wisteria trellis.

Who knew one could make so much out of a piece of coloured paper.

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Per questo nuovo appuntamento della serie Lifestyle vi parlo di origami (折り紙), la tecnica di piegamento della carta per creare varie figure.

Sappiamo bene la passione dei giapponesi per precisione, perfezione e pazienza. L’origami e’ tutto ciò. Al fine di realizzare un soggetto di carta, bisogna infatti piegare e ripiegare con cura al millimetro, possibilmente provando un milione di volte prima di arrivare alla forma pressoché finale. Uno potrebbe ben dire, o forse mi viene da pensare cosi direbbero i giapponesi, che questa sia una attività atta alla formazione del carattere. Comunque, quello che uno potrebbe ricavare da un pezzetto di carta ha dell’incredibile. Che poi quest’arte e’ parte integrante della cultura giapponese, per esempio basta guardare al modo in cui si fanno gli incarti qui, introvabile al di fuori del Giappone.

A Tokyo c’e’ un posto chiamato Origami Kaikan che e’ il tempio vero e proprio per gli amanti di quest’arte, e un posto da vedere. Li’, si può trovare: una galleria d’arte di origami vari e diversi, in aggiunta a stampe, tutto acquistabile; un negozio dove si possono trovare carte in tutti i possibili colori e accostamenti cromatici, libri con le istruzioni per origami con tanto di cartine annesse come parte del libro, accessori di vario tipo e comunque idee regalo; uno studio dove si può imparare come fare gli origami e infine uno studio dove e’ possibile osservare e partecipare come colorare la carta. Che poi, parlando di carta, quella che viene usata per l’origami, in giapponese detta washi (), e’ abbastanza spessa, ottenuta dal riso quasi sempre, in modo da garantire una migliore presa delle pieghe in fase di creazione.

Pur ammettendo che non conoscevo dell’esistenza di questo “tempio dell’origami”, la cosa non mi stupisce tanto…alla fine Tokyo e’ il posto in cui si trova di tutto se si cerca abbastanza. Mentre mi trovavo li, guardando un po’ quello che il negozio aveva da offrire con particolare interesse per le stampe (tradizionali giapponesi), il direttore del posto -nonché il creatore di tutti gli origami- Kobayashi Kazuo stava dimostrando l’arte ad alcuni clienti. Ora, a parte il fatto di pubblicizzare i suoi libri (“questi manuali, tutti miei”, “questo qua, pubblicato ieri”), questo signore pieghettava foglietti di carta davanti agli allibiti visitatori in rose, serpenti e altro, senza manco guardare quello che stava facendo! E ho anche visto che usava altri attrezzi, tipo pinze per arrotolare e bacchette di legno per appiattire la carta. Tra l’altro, se dovesse capitare che uno si trova a acquistare uno dei suoi manuali di origami e lui si trova li, di sicuro gli si può chiedere un autografo sul libro…un bel ricordo del Giappone, tutto sommato.

C’erano miriadi di creazioni diverse in tutti e 4 i piani dell’Origami Kaikan, addirittura una barca con i naviganti dentro, o un elmo di samurai…insomma, tanta roba. Ma la maggior parte di origami erano in effetti tanti piccoli aironi di carta che formavano altre cose, tipo immagini modulari, scacciapensieri, tralicci con glicine, e cose cosi.


E chi se lo immaginava che uno può fare cosi tante cose con un pezzo di carta.









Saturday, September 23, 2017

Sicily and the spritz

The beginning of September coincided with the beginning of my summer vacation and I was glad to finally take a break. As per usual, I went to Sicily, looking forward to some sunny beach days and ice creams.

On my very rare window seat flights (ears don’t like the air pressure), I could have a pretty spectacular view of central Japan while crossing it to get to Seoul, my first stop. Tokyo metropolitan area was at some point replaced by green mountains where I could easily spot the ski resorts slopes (I will see you in February, dear!), then valleys and mountains again, morning fog trapped between the peaks. The sky was dotted with clouds that looked like marshmallow clusters.

While approaching Seoul airport, I could see blobs of emerged sandy sea bed, carved and shaped by the currents, that looked like dune islands. So cool. It turns out this stunning landscape exists solely thanks to the tremendous water level variation with the tides (as much as 9 meters!!). I had the sun in front of me upon landing so I couldn’t take a picture from the cabin. You have to take my word.

My Sicilian holiday was short, this time, even including the several stop-overs. No chance to get away for a while and visit a new destination, but just the usual stop-over in Rome allowing for a quick catch up with the usual suspects. Speaking of which, it looks like Rome airport, although at a very slow pace, is making tiny progresses in terms of service and organisation (you who went there know what I mean)…even the electronic passport readers work, at times! Yay! But I also have to add that living in the east asian sector of the world makes me an intolerant, impatient, spoiled person whenever I am outside of aforementioned zone, hence I am not an objective judge.

I can easily assert that this trip will be remembered as “The Aperol Spritz Trip”, since that was my only choice for all the situations that required/involved drinking: meeting my friends in Rome, upon my arrival in Catania, after a beach day, with girl friends in my home town, every time accompanied by a mouthwatering feast of small appetisers and finger food. Oh joy.

About the beach, heh, what I had envisioned did not happen and I managed to spend only one afternoon by the sea, a windy afternoon in the beautiful setting of a regional park's natural reserve. Anyway, it was not that I didn’t get other chances because of uncooperative weather, as it was really gorgeous, rather because of the stretched (time- and schedule-wise) trip. In fact, I made it coincide with a wedding celebration, that of the youngest of my female cousins.

Although I am not a huge fan of these very expensive but highly symbolic weddings, of the rituals, the food and what not, of the way we do them, one good thing they do is to bring together the entire extended family. And in Sicily family does matter, if you know what I mean. Because of the wedding, I could finally catch up on life events with some cousins I hadn't seen in years.

On the other hand, I realised I can't live there anymore (see the comment above about services). At least not until my life will require dynamism, enjoyment and entertainment, besides a job to allow me a decent lifestyle…don’t blame me. It is not fun to see the disappointed look of all the people when I dismiss their "come back" requests with a snort, but that's what it is. I do enjoy looking at my land and its colours, I do love the solitude, the smell of clean air, the bonds, I do. But it’s not time yet to settle back. Besides, soon enough nobody will be able to get in nor out my home town anyway, as I could judge from the rickety roads around it (tell me again about services). 

But fear not, I will keep showing up.

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L’inizio di settembre ha coinciso con l’inizio delle mie ferie estive ed ero proprio contenta di fermarmi, finalmente. Come al solito, sono andata in Sicilia con in mente tanto sole, spiaggia e gelato.

In uno dei miei rari viaggi diurni con posto finestrino (le mie orecchie non vanno d’accordo con la pressione dell’aria), ho potuto ammirare il Giappone centrale nel volo verso Seul, il mio primo stop. L’area metropolitana di Tokyo ha lasciato spazio a un certo punto a montagne su cui potevo benissimo scorgere le piste da sci (ci si vede a febbraio!!), poi valli e ancora montagne dove la nebbia mattutina restava imprigionata. Il cielo era puntellato di nuvole piccole e bianche che sembravano tanti ciuffi di cotone.

Mentre ci avvicinavamo all’aeroporto di Seul ho notato delle chiazze di sabbia emersa e scavata dall’acqua che assomigliavano a isole di dune del deserto. A quanto pare questo paesaggio spettacolare esiste semplicemente grazie al dislivello tra le maree (fino a 9 metri!). Siccome avevo il sole di fronte, non sono riuscita a fare alcuna foto quindi dovrete fidarvi sulla parola.

La mia vacanza siciliana stavolta e’ durata poco, includendo anche i vari scali. Non c’e’ stata nessuna possibilità di visitare destinazioni nuove, e mi sono fatta solo il solito stop a Roma per incontrare velocemente i soliti sospetti. Che poi, parlando di aeroporti, quello di Roma pare che stia pian pianino, beh molto pianino, facendo progressi in fatto di organizzazione e servizi (chi ci e’ passato lo sa)…persino i lettori elettronici dei passaporto funzionano, ogni tanto! Dai! Pero’ devo pur aggiungere che il vivere nel settore est asiatico mi fa una persona viziata, impaziente e intollerante ogni volta che mi trovo fuori dal suddetto settore, quindi meglio non prendermi a modello di giudizio.

Posso affermare che questo viaggio sara’ ricordato come “Il Viaggio dell’Aperol Spritz” visto che e’ stato l’unico drink di cui mi sono avvalsa in tutte le situazioni: e con gli amici a Roma, e al mio arrivo a Catania, e dopo un giorno al mare, e con le amiche di infanzia…e ogni volta, accompagnato da deliziosissimi aperitivi e stuzzichini. Che gioia! Che bontà!

Per quanto riguarda la spiaggia, eh, le cose non sono andate come speravo e sono solo riuscita a concedermi un pomeriggio al mare, un pomeriggio ventoso nello scenario bellissimo di una riserva naturale. Che poi non si dica che e’ mancato per tempo brutto, che era anzi bellissimo, ma piuttosto per la natura propria di questo viaggio (corto e impegnato). Difatti l’ho fatto coincidere con il matrimonio di una cugina.

Ora, seppure non sono proprio infatuata dalla tradizione di questi matrimoni, dei rituali, del cibo, delle spese e quant’altro, una cosa buona ce l’hanno in quanto riuniscono la famiglia. E sappiamo bene che in Sicilia la famiglia conta. Con la scusa del matrimonio ho rivisto cugini che non vedevo e non sentivo da anni.

Dall’altro lato, invece, so che non ci potrei vivere più (riferimento al commento sui servizi). Per lo meno non fino a quando la mia vita richiederà dinamismo, intrattenimento e svaghi, oltre che a un lavoro che mi concede una stile di vita decente, non me ne vogliate. Non e’ bello vedere le facce scontente di quelli a cui rispondo con uno sbuffo al commento “ritorna”, ma e’ come e’. Mi piace osservare i colori della mia terra, amo la solitudine, il profumo dell’aria pulita, i legami, davvero. Ma non e’ ancora tempo di fermarsi. Che poi, dico, presto non si potrà più ne uscire ne entrare al mio paese, visto lo stato dissestato delle strade per raggiungerlo (parliamo di servizi).

Ma niente paura, che continuerò a farmi viva.









Monday, August 28, 2017

The Shimanami-Kaido - Cycling Day 2

As a short recap, I had made plans to cross the Shimanami-kaido by bicycle (intro) covering the 70km biking trail that connects the two cities of Imabari and Onomichi on the Seto Inland sea (once pirates territory, yikes!, as castles and lookouts spread throughout the islands can prove, now cyclists sanctuary). The first day of my adventure I covered the distance from Imabari to Oshima, the first one of the islands in between (day1).

The morning of day2 was clear and heralding a looooong, hot day on the road. Reluctantly I parted from the beach I swam in the evening before, and off I went with my two companions to conquer the remaining 5 bridges and 50 or so km of trail. From Oshima onwards, we crossed: Hakata-Oshima (between Oshima and Hakata islands), Omishima (Hakata to Omishima islands), Tatara (between Omishima and Ikuchijima), Ikuchi (alright now you guess the innuendo), and Innoshima bridges. We barely brushed the islands of Hakata and Omishima, as both the bike route and the highway run along a very short stretch of the islands, along the coast.

Hakata island didn’t seem to have too many attractions, except maybe a seaside park complete with camping areas, plenty of lovely beaches and a dolphins farm. Omishima island is the biggest, and in this case it was a pity not to be able to deviate from the recommended route, because this island has plenty of sites one would like to visit…but sightseeing was not an option, as I realised while cycling: before going, I thought two days would give me some extra time for checking a few places, mostly observation points on higher grounds or historical sites. However, all sites worth a visit were on the hills (requiring extra hours and energy bars), and away from the recommended course, so if we wanted to finish the ride within the day we had to skip them.

On the island of Ikuchijima are a few interesting sightseeing sites, but all required change of route,which again we didn’t have the luxury to consider, alas. But one place, Kousanji temple, was along the route, and although it was perhaps the least interesting one, we decided to stop by and play tourists. Day2 of cycling had begun early, and we coincidentally reached this temple around noon; the day was nice but very hot, so we welcomed the break from the midday sun.

I flagged Kousanji as not so interesting because it basically is a jumble of shrines and art pieces with no apparent logic. It was built, in fact, by a businessman later turned priest, with the intent to honour his late mother. What's peculiar about this "sacred" ground is that shrines and other buildings are replicas of famous temples, such as the Yomeimon gate of Toshogu temple in Nikko or the Byodoin near Kyoto (the one carved on the 10yen coin), so visitors have a constant sense of deja-vu. What was actually cool (literally speaking), was a cave/tunnel underneath the temple grounds called "Thousand buddha cave" that was supposed to render the buddhist hell. The cave was as cold as something like 16 degrees, which we liked, but was also meant to give the (figurative) chills: vivid, unfiltered images of all kinds of tortures were placed along the tunnel, and towering statues were everywhere. A very colourful statue of the goddess of mercy stood, intentionally I would guess, by the exit of the cave.

Then, as if all the opulence of the temple weren't enough, on top of a hill the very same guy wanted another sort of temple, called the Hill of hope for the future (go figure), whose only purpose is to sit there and blind people: an area of 5,000 square meters covered with 3,000 tonnes (Three. Thousand. Tonnes.) of Italian Carrara marble (very white, FYI), and I mean sculptures, stairs, walkways, tables and chairs, an entire cafe, everything! I wouldn't want to be walking on that surface on a rainy day! Not even on a clear day like when we were there, actually. Nice the contrast between white and blue, sure, but on that day? If you have ever tried to look directly at an eclipse (like somebody we know), you know what I mean...

Returning to our cycling, we again just went through the remaining Innoshima, where there is a water park featuring a, uhm, dinosaur sculpture (don’t ask), and Mukaishima islands. The bridge to get to Mukaishima was the only one where the cycling lanes were underneath the motorway, like in a caged tunnel, instead of being side by side. The last leg of the trip from Mukaishima to Onomichi, instead, was by ferry as the bridge there is not designed for cyclists or pedestrians.

Day2 was intense, hot, but fun. All worked very well, even considering the unexpected change of plan on day1 (and replace of bicycle for me near the temple stop), and the timing constraints. It wasn’t too bad in the end, because the change of scenery along the route made up for everything, it was beautiful, we saw plenty of gardens with citruses (the main produce of this area of Japan), beaches, forests, hills, villages, we had glimpses of the inland sea expanse form the rest areas by the bridges, we had tons of fun going down the bike ramps and downhill cutting through the trees.

But, yes, next time, I’d consider one week at least for this awesome, very awesome trip.

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Giusto per ricapitolare, siamo rimasti che avevo in programma di attraversare lo Shimanami-kaido in bici (intro) coprendo la distanza di circa 70 km di percorso ciclabile che collega le due città di Imabari e Onomichi affacciate sul mare interno Seto (una volta territorio di pirati come i vari castelli e fortezze dimostrano, oggi santuario per ciclisti). Il primo giorno dell’impresa ho coperto la distanza tra Imabari e Oshima, la prima isola di mezzo (giorno1).

La mattina del secondo giorno era limpida e foriera di un giorno lungo e bollente. Riluttante, mi sono separata dalla spiaggia in cui avevo nuotato il giorno precedente, e vado assieme ai miei due accompagnatori alla conquista dei rimanenti 5 ponti e 50 km circa di percorso. Partendo quindi da Oshima abbiamo attraversato is seguenti ponti: Hakata-Oshima (tra Oshima e Hakata), Omishima (da Hakata a Omishima), Tatara (tra Omishima e Ikuchijima), Ikuchi (vabbe’, l’andazzo dovrebbe essere chiaro), e Innoshima.

Abbiamo solo attraversato di striscio le prime due isole, Hakata e Omishima, perché il percorso consigliato tagliava solo un pezzetto di costa. L’isola di Hakata comunque non aveva molto, a parte un parco acquatico con una statua di un dinosauro. Omishima, invece, e’ la più grande delle isole, e in effetti e’ un peccato non spingersi un po’ oltre, perché li ci sono tanti punti di interesse…purtroppo l’opzione turista fai da te non era disponibile, e me ne sono resa conto per strada: prima di partire, avevo pensato che due giorni mi avrebbero dato la possibilità di deviare un pochino per vedere qualcos’altro. Purtroppo pero’ tutti i punti di interesse erano o troppo in alto o troppo lontani dal percorso consigliato e quindi non fattibili se si voleva finire entro la giornata.

L’isola di Ikuchijima offre anche abbastanza siti di interesse, tutti a distanze inaccettabili, a parte uno. Il tempio Kousanji stava proprio lungo il nostro percorso e seppure non era tra le cose più interessanti da vedere, abbiamo deciso di fermarci. Il secondo giorno per noi era iniziato prestino, e ci siamo ritrovati al tempio che era ora di pranzo; visto che faceva caldissimo, non ci abbiamo pensato due volte e ci siamo presi una pausa dal sole di mezzogiorno.

Questo Kousanji altri non e’ che una accozzaglia senza logica alcuna di vari templi e altre opere artistiche. Il tempio era difatti voluto da un uomo d’affari poi fattosi prete buddista, che lo aveva dedicato alla memoria della madre. La cosa particolare di questo tempio e’ che molte delle opere non sono altro che riproduzioni in piccolo di edifici importanti, ad esempio un ingresso al tempio Toshogu di Nikko, oppure il Byodoin di Kyoto (la struttura che si trova nelle monete da 10 yen). Di più interessante c’era invece un tunnel sotterraneo, chiamato la caverna dei mille buddha, che doveva dare l’idea dell’inferno buddista. La caverna era freschissima, tipo 16 gradi, e lungo il suo percorso si potevano vedere rappresentazioni vivide e brutali di torture varie, oltre a un numero infinito di statue (eh, 1000). All’uscita della caverna torreggiava una statua della dea della misericordia, secondo me di proposito.

Poi, come se tutta l’opulenza del tempio non bastasse, questo stesso soggetto ha voluto realizzare un altra opera prima, chiamata collina della speranza per il futuro (vai a capire), il cui solo ruolo e’ quello di accecare la gente: un area di 5,000 metri quadri ricoperta da 3,000 tonnellate (ToNNeLLaTe) di bianchissimo marmo di Carrara, e dico tutto, dialetti, scale, sculture, tavoli, sedie, un intero ristorante, tutto. Non ci vorrei camminare in un giorno di pioggia, per carità! Ma in effetti neanche con il sole a picco. Si, bello il contrasto bianco-blu, ma in un giorno super brillante? No, se avete provato a guardare un’eclissi di sole senza protezione (come ha fatto chi sappiamo), ci siamo gia capiti…

Tornando alla bici, anche le ultime due isole di Innoshima, dove ci sta una statua di un dinosauro, boh, e Mukaishima le abbiamo attraversate rapidamente. Il ponte per arrivare a Mukaijima era particolare, con la corsia per bici ricavata un livello più in basso rispetto alle macchine, mentre tutti gli altri ponti prevedevano bici e motori allo stesso livello. Infine, il pezzo mancante da Mukaishima a Onomichi lo si deve fare via traghetto, perché il ponte su questo stretto non prevede pedoni o ciclisti.


Allora, il secondo giorno e’ stato intenso, caldo ma bello. Alla fine tutto e’ andato bene, anche con il cambio di programma del giorno precedente e con il limite di tempo. Davvero, non ci e’ andata male, e poi il cambio di scenario lungo il tragitto ci ha ripagato ampiamente: bei percorsi, abbiamo visto un sacco di agrumeti (il prodotto principale della zona), spiagge, foreste, colline, villaggi, abbiamo osservato la vastità del mare interno e le isolette varie dai ponti, ci siamo divertiti un casino a scendere giu per le rampe in mezzo agli alberi.

E pero', prossima volta, una settimana una ce la dedico.


















Saturday, August 26, 2017

The Shimanami-Kaido - Cycling Day 1

The plan outlined to cross the Shimanami-Kaido with my two fellow riders (here) didn't work out as expected. Because. Long. Holiday. Weekend. Ehh.

We had planned to cycle a 50km stretch on day1 from Onomichi all the way to Oshima, the last island before Imabari, and then spend the night there. But the morning of day1 we went to the rental terminal by the ferry pier in Onomichi only to be told they had no bicycles available. Of course we hadn't booked a bike in advance as we didn't have the slightest worry that ALL bikes could be taken.

We then thought about options, and decided we could try to cycle the opposite way from Imabari to Onomichi (after having confirmed via phone call that they had some wheels available there). And because the island we were going to spend the night to was only 20-something km away from Imabari, we could take it easy the first day, maybe even fit some beach time in, and then grind the remaining distance on day2. So, we took a shuttle highway bus, and managed to reach Shikoku's Imabari city in less than 2 hours, taking in all we could of the sea views on either side of the bus.

Arriving in Imabari around lunch time, we agreed to first sort out the rentals and then grab a bite. Now, I don't know whether we were in a rather industrial area (I would assume so as we were at the port) or in a dead part of town, but there was nowhere to go. Yes, OK, holiday and all, no cars, no traffic, no people…fine. But…no open restaurants? Ghost town number two. By chance we stumbled upon Imabari castle, pretty in white against the green of the water trench, and near it we found a very old restaurant that was, thankfully, open. It was ran by an old couple, and one could tell the place had been the same for probably the last 60 years.

We set off to cover the distance for day1, following the blue line on the road that began right at the rental bicycle shop. From that moment on, we only needed to keep that in sight for the right directions. It also told us which way we were going, whether Onomichi or Imabari bound, and how many km to our goal. It was basically impossible to get lost. Take this, GPS!
I would have loved to spend more time in Imabari city, but because we started cycling in the middle of the day, when it was the hottest, and since we were now determined to get to the beach asap, we discarded the sightseeing option.

The first bridge we crossed was the Kurushima-kaikyo, which is the longest suspended bridge in the world with its 4.1 km length, and stood at a whooping height of 80 meters. This bridge was the hardest to get on to, but the effort paid off: the thin clouds in the sky were just picture perfect, the hidden coves of golden sand and turquoise water were stunning, the whirlpools in the sea between islands shone in the sunlight below us, while boats went over them effortlessly, the northern coast of Shikoku concealed by the sea fog. The scenery and the nature around were, in short, amazing. And that was only the beginning of the trip!!

Breathtaking view after breathtaking view we set wheels on the island of Oshima, rode the shortest route (always following the blue line) through the middle of island, which was the recommended one, and reached the second bridge, close to which was our accommodation. The nice thing of cycling the Shimanami kaido is, I guess I mentioned it already, that cyclists can see the islands along the route from above and from within. The whole island of Oshima was made of either green hills or old houses in Japanese style, those with tiled roofs, sliding walls, and a backyard of tall bamboo trees. The area was rural, we met plenty of rice fields along the way, the big urban hubs were mere seaside villages, and one thing that, if you know Japan, you know that’s unthinkable: there was ONLY ONE convenience store.

The house we stayed at was quite isolated (we had to cycle back from where we came for 40 minutes before hitting any shop or restaurant), but it was a fantastic place BY THE BEACH. As we had a couple more hours of sunlight to use we went for a so much needed swim right after checking in. Later in the evening we went back there because we wanted to see the luminescent plankton, after hearing about it from our hosts. There we were, as happy as a kid, moving the water to get those microorganisms to release their luminescence, and enjoying it. I unfortunately have no visual records of it, as it was pitch dark and the blue of the plankton weak, but it was like seeing the stars under your feet.

In the end, the change of plan turned out to be much better than the original one, and we were looking forward to see what day2 had in store for us. Stay tuned.

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Il piano d’azione per attraversare il ponte Shimanami-kaido assieme ai miei due accompagnatori (qui) non ha funzionato come preventivato. Eh, perché si era in giro in un fine settimana festivo.

Avevamo infatti deciso di fare la prima tappa di circa 50 km il primo giorno, coprendo la distanza da Onomichi a Oshima, l’isola proprio prima di Imabari, e passare la notte li. Invece la mattina del giorno1 siamo andati al deposito di Onomichi per affittare le bici e ci e’ stato detto che non ce ne erano di disponibili. Chiaramente, nessuno si aspettava che TUTTE le bici fossero gia prese, e quindi non avevamo minimamente pensato a prenotare le nostre.

Cercando altre opzioni, alla fine abbiamo deciso di fare il percorso al contrario, da Imabari a Onomichi (dopo che abbiamo confermato disponibilità di bici con una telefonata). Questo itinerario ci avrebbe dato anche del tempo da trascorrere nell’isola di Oshima, dove avevamo l’alloggio per la notte, che stava a soli 20 km circa da Imabari, e magari farci entrare un po’ di mare. Il giorno2, avremmo poi percorso la distanza rimanente. Siamo riusciti a prendere un autobus diretto per Imabari, e in meno di 2 ore eravamo a Shikoku.

Visto che siamo arrivati a Imabari intorno all’ora di pranzo abbiamo deciso che prima prendevamo le bici e poi andavamo a pranzare da qualche parte. Ora, forse perché eravamo vicino al porto (quindi zona industriale), oppure in una parte deserta della città, ma non c’era posto dove andare. Va bene che e’ un fine settimana festivo, che fa caldo, e quindi non ci sono persone in giro, niente traffico eccetera. Ma…ristoranti aperti? Sembrava di essere in un altra città fantasma. Per caso, girando, ci siamo imbattuti nel bel castello di Imabari e per fortuna li vicino ci stava un ristorante gestito da una coppia veramente anziana che ha visto ere migliori (difatti penso che non e’ stato cambiato in 60 o più anni).

Ci siamo quindi rimboccati le maniche e abbiamo iniziato col percorrere la distanza fino al nostro primo stop, sempre seguendo la striscia blu in strada che partiva esattamente dal punto di prelievo delle bici. Da li in poi, ci bastava tenere la striscia sott’occhio per sapere dove andare. Tra l’altro anche i chilometri mancanti al punto di arrivo erano indicati di tanto in tanto. Praticamente era impossibile perdersi. Alla faccia del GPS!

Mi sarebbe piaciuto passare un po’ più di tempo a Imabari, ma tra il fatto che abbiamo iniziato praticamente nel bel mezzo delle ore di fuoco e la determinazione che ormai avevamo nel farci una nuotata il prima possibile, abbiamo cestinato l’opzione turisti fai da te.

Il primo ponte che abbiamo attraversato era il Kurushima-kaikyo, che e’ il ponte sospeso più lungo al mondo, a una altezza di 80 metri e lungo 4.1 km. Questo ponte e’ stato il più difficile da raggiungere, data l’altezza, ma gli sforzi sono stati ripagati: le nuvole sottili erano proprio da cartolina, le calette nascoste con spiagge dorate e acque turchesi erano stupende, i vortici in acqua splendevano alla luce del sole cocente mentre le navi vi passavano sopra indisturbate, la costa nord di Shikoku nascosta tra le nebbie. In pratica, la natura intorno a noi era fenomenale. E questo era solo l’inizio!

Viste mozzafiato dopo viste mozzafiato, siamo discesi a Oshima, abbiamo attraversato il centro dell’isola (sempre seguendo la linea blu) che era la via consigliata, e infine abbiamo raggiunto il ponte all’altra estremità che era vicinissimo al nostro riparo per la notte. L’avrò gia detto di sicuro, ma la cosa bella del fare questa tratta in bici e’ che si riesce a vedere le isole sia da una prospettiva alta, dai ponti, e sia dall’interno. L’isola di Oshima era praticamente un polmone verde con colline, foreste di bambù, e case tradizionali col tetto di tegole e pareti scorrevoli. L’area era in pratica rurale, con tante risaie, e anche le cittadine più grosse erano in realtà villaggi di mare. E poi una cosa che per chi conosce il Giappone e’ impensabile: un solo minimarket.

La casa in cui abbiamo pernottato era abbastanza isolata (difatti il supermercato o ristoranti più vicini erano a 40 minuti in bici), ma di buono aveva che stava proprio sulla spiaggia. Visto che avevamo alcune ore di luce disponibile siamo subito andati a fare un bagno a mare dopo il check-in. Dopo, la sera, siamo tornati sulla spiaggia perché volevamo vedere il plancton che in questo periodo dell’anno e’ luminescente, dietro suggerimento dei proprietari della casa. E siamo stati li a smuovere l’acqua, felici come dei bambini, a ammirare il fenomeno. Peccato che non ho nessuna testimonianza visiva, visto che era troppo buio, ma davvero sembrava come avere le stelle sotto i piedi. 

Alla fine il cambio d programma e' stato meglio del piano originale, e non vedevamo l’ora di sapere cosa ci avrebbe riservato il secondo giorno.











Thursday, August 17, 2017

Temple town Onomichi -- 尾道

The trip to Onomichi town in Hiroshima prefecture started with a surprise: for the first time in my long stay in Japan I saw people jamming up a bullet train. Actually, no, several of them.

So, I mentioned before (HERE) I decided to cycle the expressway road that connects Onomichi to Imabari. And I planned for it to happen on a three-day weekend, thanks to the national holiday of Mountain day. What I didn’t consider, stupid me, was that the long weekend coincides more or less with that time in August when the Japanese (all of them, pretty much) travel to their childhood towns to observe the O-bon tradition of respect for the ancestors…ohwell.

Anyway I made it to Onomichi and after I checked in and dropped my stuff, I went to explore this port town during the afternoon. From there my cycling trip would start, the day after, with the company of two great friends and colleagues who agreed to hop on a bike and follow me on my adventurous trip.

Onomichi is roughly cut into two by the railroad. The south part is the one directly on the Seto inland sea, it is flat and has a decent promenade, but one can immediately notice it is not a city teeming with life. Confirmation of that was the fact that when I went out for dinner, I could not find a decent place. It seemed like the whole town ran on a 10 to 5 schedule, like a post office. At the hour I went out, I had the feeling I was in a ghost town. The biggest attraction was the very nostalgic shopping arcade known as Hondori, which makes it in the list of attractions only because it is almost 3km long, not because its restaurants or shops are open late…

The north part of town is lively during the day, thanks to tourism. It stands as a testament of what’s left of the town’s prosperous past as a trading port: rich merchants built temple after temple over time, dotting the hillside and creating a kind of environment that attracted artists and writers. To emphasise the artistic value of town, traces and references to all artists and poets who have been inspired by the town can be found all around the city, in the form of carved rocks, statues, famous feet moulds, museums.

Today, all that’s left of that wealth is two dozens of temples and shrines connected through a series of paved slopes and stair steps that are now attractions known as “temple walk” or “literature path”. The high density of temples is impressive for this town, but many of those are abandoned and overall none of them is really so impressive. There is one, however, that benefits of being high on the hill, nestled in a rock and overlooking the town and the inland sea: Senkoji. 

Senkoji temple, together with the remaining temples scattered around it, dominates the hillside, and seeing it from the sea one realises immediately it must have looked really splendid in the past. The view still looks pretty, although most temples are hidden behind the modern buildings and hotels. It can be reached easily via a short cable car ride, or climbing the many stairs and walking the paved trails that are characteristic of this old part of town. While ascending to reach the temple grounds I also passed cute cafes (closing down) and artsy shops (closing down), cats chilling on walls or roofs, several other temples, of which I will never remember the names, and the Tenneiji temple, worth a mention for its three storey pagoda and, more importantly, for a pretty amazing view over the strait.

All the going up and down the temples hill took me quite long and left me drenched, so I gave up on the ultimate goal of my expedition: the Senkoji park observatory above the temple of the same name (what a loser, right?).

Onomichi holds its own charm, no doubt, but it felt a bit too quiet for being a seaside town, especially if I compare it to the seaside towns in Sicily where all we wait for is the coming of summer. Even my home town, which has perhaps only two percent of the population of Onomichi, has way livelier Friday nights than this one…I guess they must like it that way.

To be continued…

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Il viaggio verso Onomichi nella prefettura di Hiroshima e’ iniziato con una sorpresa: per la prima volta da quando vivo in Giappone ho visto il treno shinkansen pieno da scoppiare. Anzi no, più di un treno.

Allora come ho accennato prima (QUI) ho deciso di fare in bici la strada che collega Onomichi e Imabari. E lo avevo programmato in modo tale che capitasse in un fine settimana lungo, grazie a una festa nazionale. La cosa che non ho stupidamente considerato e’ che quel fine settimana coincide con il periodo in cui i giapponesi (quasi tutti) tornano alle loro città di origine per omaggiare gli antenati…vabbe’.

Ho raggiunto Onomichi come ho potuto e subito dopo ho dedicato il pomeriggio a esplorare questa città portuale. Da qui, il giorno dopo sarebbe partito il mio viaggio in bici, in compagnia di due grandi amici e colleghi che si sono accollati la parte ciclistica per seguirmi in questa avventura.

Onomichi e’ divisa più o meno in due dalla ferrovia. La parte sud e’ quella direttamente sul mare, pianeggiante e con un lungomare decente, ma ho notato subito che la città non pullula certo di vita. Infatti quando sono uscita per cena e non ho trovato nessun posto aperto. Praticamente la città’ era come un ufficio postale, aperto a orario, e quando sono uscita io sembrava di essere in una città fantasma. L’attrazione principale era la strada commerciale coperta chiamata Hondori, e l’unico motivo per cui e’ un’attrazione e’ che e’ lunga quasi 3 km, non di certo per i suoi ristoranti o negozi dalle ore piccole…

La parte nord e’ più viva durante il giorno grazie al turismo. Difatti, la Onomichi soprana altri non e’ che l’ombra di un passato prosperoso di porto di scambio: ricchi mercanti hanno costruito tempio dopo tempio, e cosi facendo hanno nel tempo creato una sorta di ambiente che ha attirato artisti e poeti. Inoltre, per enfatizzare il valore artistico del posto, si possono trovare tracce e referenze a tutti gli artisti e poeti che sono stati ispirati dalla città, nella forma di calchi di piedi famosi, musei, rocce scolpite, statue, eccetera.

Oggi, ciò che resta di quella ricchezza sono i templi tra cui si snodano sentieri in pietra e scalinate, trasformati in attrazione turistica sotto il nome di “percorso letterario” o “passeggiata tra i templi”. La densità di templi e’ certo un po’ alta per la città, seppure molti sono abbandonati e comunque nessuno di loro spicca in maniera particolare. Pero’ ce ne sta uno che si trova in una posizione privilegiata, più in alto di tutti e incastonato in un massiccio di roccia che si affaccia direttamente sul mare: Senkoji.

Il tempio di Senkoji domina la collina, e quando lo si osserva dal mare, circondato dagli altri templi, si capisce subito che in passato deve essere stato veramente splendido. Fa effetto ancora oggi, seppur i rimanenti templi sono nascosti dagli edifici moderni. Lo si può raggiungere tramite una breve funivia, oppure salendo una lunga serie di gradini e seguendo le stradine pavimentate tipiche di questa parte vecchia della città. Durante la mia ascesa al tempio ho passato anche dei piccoli caffe’ (chiusi) e negozi di artigianato (in procinto di chiudere), gatti in assoluto relax, templi di cui non ricorderò mai il nome, e poi il tempio Tenneji che merita un accenno per il fatto che aveva una pagoda a tre livelli e soprattutto per la vista dello stretto che si ha da li.

Il salire e scendere lungo la collina dei templi mi ha tenuta impegnata per un bel po’ e soprattutto mi ha lasciata completamente zuppa di sudore, quindi ho abbandonato il fine ultimo della mia escursione: l’osservatorio (proprio sopra il tempio di Senkoji tra l’altro).

Onomichi e’ una città con un suo fascino, questo e’ sicuro, ma per essere una città’ di mare e’ abbastanza calma, soprattuto se la si paragona ai paesini di mare in Sicilia dove non si aspetta altro che l’estate. Persino il mio paesino che fa massimo il 2% degli abitanti di Onomichi ha venerdì sera molto più movimentati…forse a loro piace cosi’.

Continua…