Saturday, April 12, 2014

Forest Park Cherry Blossom viewing

Between the end of March and the beginning of April, the weather Gods allowing, cherry trees blossom everywhere. The Japanese all rush to do what's known as "Hanami" or cherry blossom viewing, they jam up every park or green spot where a cherry tree is available to spend one day eating and drinking. Their way to celebrate the coming of spring. So did I, and joined a group of friends and their mixed Japanese-Italian families. 
As me and my fellas live quite far apart, me in the south and they in the north-west, we agreed to find a place half-way and meet there.

We did find indeed a nice park west of town, a forest park actually as the name suggests (higashi-takadane mori kouen - 東高根森林公園), that was huge and surprisingly quiet. Probably all the other people were targeting other parks more well know or closer to the city. Good on us.

Hugs and kisses rituals done, from the meeting point we start walking to the park. A shortcut was to go through a cemetery (I think the largest I have seen so far), which is not as creepy as it may sound: it opens to an amazing view over Tokyo that extends as far as the Tokyo Sky Tree on the far East, it has got large roads, lots of nature, otherwise identifiable as rough vegetation growing from the neglected graves, and more importantly lots and lots of huge cherry trees in full bloom!

Not unusual to spot groups of people partying under those trees, but we only just walked through it to reach the forest park, the entrance to which was quite uphill. The neighborhood was as surprising: there were huge abandoned houses, huge houses protected by high walls and made safer by security cameras, old semi-disused houses (inhabited) with courtyards resembling a garbage collection center, but also lots of trees, flowers, and great views of the mountains.

The park area was very large, steep on one side but flat in the back. Clever wooden walkways were built all around the forest, so that people could watch for birds, water plants, ponds without getting dirt on their shoes. Most of the cherry trees had already lost their flowers and were turning green already, but as per Japanese tradition, we had to find a spot under or near a tree with enough flowers. And we find a nice and quiet one, eventually, near some benches. The afternoon went by through the classic chattering and snacking, and we made the educational walk around the forest as last, let the kids play for a while at the playground and calling it a day. 

As if we had timed it, we were back around the cemetery to admire the beauty of the cherry trees under the golden hour light, when their white flowers shone of pink and orange. It was a good end.

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Tra la fine di marzo e l'inizio di aprile, divinità meteorologiche permettendo, ogni dove fioriscono i ciliegi. Tutti i giapponesi in quest'occasione corrono tutti a fare quello che si chiama "Hanami", o anche ammirare i ciliegi, affollano ogni parco o spazio verde che abbia un albero di ciliegio per passare un giorno a bere e mangiare e divertirsi. E' il loro modo per festeggiare l'arrivo della primavera. E così ho fatto anche io, assieme a un gruppo di amici con famiglie miste italo-giapponesi. 

Visto che io e loro viviamo agli antipodi, io a sud e loro a nord est, la soluzione di trovare un posto a meta' strada ha funzionato alla grande. E abbiamo trovato anche un bellissimo parco, una foresta a detta del nome (higashi-takadane mori kouen - 東高根森林公園), che era grande e stranamente non affollato. Probabilmente tutti gli altri erano a popolare i vari parchi in città. Buon per noi.

Praticato il solito rituale dei baci e abbracci, ci dirigiamo al parco tutti assieme. Una scorciatoia e' rappresentata dall'attraversare un cimitero (il più grande che abbia visto finora), e il che non e' poi così lugubre come sembra: da li si gode di una splendida vista su Tokyo che si estende fino alla nuova torre Tokyo Sky Tree all'estremo est, ci sono strade larghe, un sacco di nature che si può altrimenti identificare come vegetazione selvaggia che cresce sulle tombe, e cosa importante ha un sacco di ciliegi in fiore!

Non e' tanto inusuale vedere gruppi che si fermano qui per il picnic, ma noi lo abbiamo attraversato e ci siamo diretti al parco, che ha un ingresso abbastanza in alto sulla collina. Il vicinato e' stato altrettanto sorprendente: un sacco di case enormi abbandonate, altre case enormi circondate da alte mura e spiate da telecamere di sicurezza, vecchie case in semi-abbandono (abitate) il cui giardino sembrava una discarica, ma anche tanti alberi, fiori, e vista delle montagne.

Anche il parco era enorme, una parte inclinato sulla collina e l'altra parte più piatta sotto. Tutt'intorno alla foresta hanno costruito delle passerelle di legno, così che la gente poteva osservare la flora e la fauna senza sporcarsi le scarpe. La maggior parte dei ciliegi avevano già perso i fiori e le foglie stavano già spuntando al loro posto, ma visto che la tradizione giapponese lo prevede, abbiamo cercato un posto sotto o vicino a un albero con abbastanza fiori. E alla fine ne abbiamo trovato uno carino e tranquillo. Il pomeriggio e' passato tra una chiacchiera e un boccone, e alla fine abbiamo fatto la passeggiata educazione attorno alla foresta e poi abbiamo lasciato i bambini giocare un poco al parco giochi prima di rientrare.


Come se lo avessimo pianificato, siamo tornati in zona camposanto nell'ora giusta per ammirare in tutta bellezza i ciliegi sotto la luce del tramonto, con i fiori che riflettevano i rossi e gli arancio del sole. Un buon finale.









Wednesday, April 2, 2014

Cucina Marina - Girl power with theme - Act III

Here comes the time for another appointment with Cucina Marina. The theme for the dinner was chosen as "Nuts4nuts", and as per usual my guests didn't disappoint me at all as a matter of their contribution. We even had the perfect cocktail drink -pina colada, although I had totally forgotten about a great and perfectly fitting addition to the menu (and to my bar): amaretto (almond liqueur, for those who don't know).

For some strange reason the weather must play games every time I arrange one of my dinners. I say so because I remember it was foggy the time before, and very cold the time before that. This time it was so windy that I was afraid my friends would slam on the door instead of ring the bell….

I invited my female coworkers, well representing all four corners of the globe...well, three at least, Europe, Americas, Asia. This is the beauty of working in an international environment.

In the menu we had cheese and nuts dips -quick and easy to make starters, then spaghetti with pistachio pesto (Sicilian style, no bloodshed involved, hehe), coconut chicken, crapes with chestnut and pumpkin filling, spinach and green apple salad with cashews, figs and almond pastries (Sicilian recipe). In addition, baked mixed nuts, two almond cakes, chocolate and peanuts bites all kindly provided by my friends. I think we did great and covered the whole nuts spectrum.

Having so much offer and variety on the table, I completely forgot I had one more dessert to serve, a cake that was brought by one of my female guests. This is the second thing I forgot. A third thing I forgot was to prepare the crapes sauce, so in the end they were quite dry. Oh, well, some fails teach us to do better the next time!
I can always blame the small size and the inconvenience of Japanese kitchens, too: when cooking for 8-10 people, doing well without the right tools is a challenge. 

During the dinner we talked about travels, customs and baggage claims accidents, we revealed our share of bad luck with rude and uncooperative airport staff, we learned more about what routes to fly not, what airports to transfer to not, what items to bring aboard not. On this last point: seriously tweezers and lighters in the cabin are allowed? Next time I will try and set the hair of the passenger sitting behind me and pulling my seat on fire…I swear I'll do. 

Besides having a pile of nutty snacks (wasabi flavored macadamias, salty peanuts, roasted mixed nuts with herbs, honey coated cashews and more stuff I don't even remember) for future use, I ended up with some leftovers. Whether a sign of bad cooking or of generous portions, there is no way to know. However, I better say only tiny amounts of food for each recipe were left (good sign?), but for such cases oven baked pasta pie is always a win: mix with what's left of the spaghetti with crapes stuffing, add some cherry tomatoes, cheese, grill in the oven for a while, serve. The second cake, the one I forgot about, makes a perfect breakfast treat, making sure that it is accompanied by coffee and not by pina colada….

It was sad that a few of the guests I had invited couldn't make it. We missed them, but I am sure they missed us more (or the food?).

Calls for another dinner are open. Any suggestions for the next theme? 

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E' tempo di un altro appuntamento con Cucina Marina. Il tema della cena e' stato frutta secca, e come al solito le mie ospiti non mi hanno per niente deluso. Abbiamo persino avuto a disposizione il cocktail perfetto -pina colada, anche se devo confessare che avrei dovuto ricordarmi un elemento perfetto da aggiungere al menu(e al mio bar): l'amaretto.

Le condizioni meteorologiche ogni volta che organizzo una cena sono abbastanza strane. Prima c'era nebbia, mentre stavolta c'era un vento così forte che avevo paura che le mie amiche sarebbero arrivate sbattendo sulla porta invece che suonando il campanello...

Questa volta ho invitato le amiche del lavoro, che hanno ben rappresentato i quattro angoli del mondo….eh, almeno tre, Europa, Asia e le Americhe. E' uno dei lussi che lavorare in un ambiente internazionale offre.

Nel menu della serata c'erano salsine di formaggio e noci, facili da preparare per antipasti e stuzzichino, poi spaghetti al pesto di pistacchio (stile siciliano, ma senza spargimento di sangue), pollo al cocco, crepes con ripieno di castagne e zucca, insalata di spinaci e mele con anacardi, biscotti ai fichi e mandorle (ricetta siciliana). Oltre a queste delizie, le mie amiche hanno contribuito con frutta secca mista con erbe al forno, due dolci a base di mandorle e bocconcini di cioccolato e arachidi. Mi sa che abbiamo coperto l'intero settore frutta secca.

Avendo una grande offerta sulla tavola, non ho pensato che c'era una seconda torta da offrire portata da una delle mie ospiti. Si e' la seconda cosa che ho dimenticato. E c'e' pure dell'altro, visto che ho anche dimenticato di preparare la salsa per le crepes e sono venute acuite. Vero e' che i fallimenti ci aiutano a fare meglio la volta seguente.
Posso sempre dar la colpa alle cucine giapponesi, troppo piccole e poco fornite: quando si cucina per 8-10 persone avere gli attrezzi giusti e' fondamentale.

Durante la cena si e' parlato di viaggi, disavventure con dogana e ritiro bagagli, abbiamo contribuito con la nostra parte di sfortuna nell'incontrare personale poco cooperativo, abbiamo preso nota delle rotte da non fare, degli aeroporti su cui non fare scalo, quali oggetti non portare a bordo. Riguardo a quest'ultimo punto, dico, ma sul serio gli accendini sono permessi in cabina passeggeri? La prossima volta proverò a dar fuoco ai capelli della persona dietro di me che continuamente spinge lo schienale della sedia…giuro!

A parte avere una quantità indefinita di frutta secca varia per usi futuri (nocciole macadam al wasabi, arachidi, anacardi al miele eccetera), mi sono avanzati resti. Se questo sieda interpretare come un segno di cattiva cucina o di porzioni abbondanti non si sa. A dire il vero, mi sono rimaste piccole porzioni di un po di tutto, ma in questi casi un pasticcio di pasta e' sempre un modo efficace per riciclare: metti insieme quel che resta di spaghetti, ripieno per crepes, pomodorini, formaggio, metti in forno e servi. La seconda torta, quella che ho dimenticato di presentare, e' un ottimo pasto da colazione, basta pero che sia accompagnata da caffè e non da pina colada…

Peccato che alcune delle amiche che avevo invitato non hanno potuto partecipare. Ci sono mancate, e di sicuro siamo mancate a loro ancora di più (o era la cena?).


Stiamo preparando la prossima cena. Suggerimenti per il tema?










Monday, March 31, 2014

FANTOM5 era has begun

I want to talk about work for a change. What I do and where. In a nutshell, I do research in the genomic field (decoding the genome) in a government institution known as RIKEN. That's all one need to know. 

Now, RIKEN and a worldwide collaboration have been jointly working for over a decade on a project named FANTOM with the ultimate goal of deciphering the 3billion letter-code that is stored in our chromosomes in the forms of genes, and by doing so identify the functions all those genes are meant to have.

The series of discoveries has been coming out of a series of FANTOM episodes (1, 2, 3, 4), and the bulk of scientific publications and attention from the public grew bigger and bigger each time.

Scientific research had a new biggest breakthrough last week. FANTOM5 project delivered a huge gene expression atlas to the community and a series of results that will impact considerably. Not that previous efforts of the consortium are not to be acknowledged, but since I was directly involved in the last round of FANTOMs, I sort of experience the events in a totally different way. I joined RIKEN just at the beginning of FANTOM4, however everything was new and, besides, the strategies had already been decided and put into practice. But I saw FANTOM5 growing, from the idea being conceived until the final results (after 5 years), going through all the obstacles the path to glory was filled with.

Yes, because in the end fame is what we all look for. Build up a name and make it last. And with fame comes money (from the government), so that we can move on to the next genome quest and succeed once again few years from now.

Now I understand why researchers go through all this, and it is the same reason why basketball teams want to win the championship, why olympic athletes want the gold medal, why people rebel against oppressive laws, why actors want to get the Oscar: recognition. Especially in science, the more they talk about you, the more cited your papers are, the more famous you become. It takes huge efforts, delusions, stress, mistakes, time. But in the end, it is all forgotten and drunk away in celebration of yet another achievement. 

And celebrate we did, more motivated than ever since this time we aimed very high. To freely quote my boss, it took us  "261 authors, 20 countries, 18 papers (two of those in Nature, the most prestigious journal of all), 5 years (one of those spent to address comment by a nasty reviewer), 1 technology used", and also 2 big consortium meetings, lots and lots of conference calls, lots and lots of server crashes, lots and lots of wrong sample labels I had to nail down and fix, lots and lots of web pages, lots and lots of discussions, and a lot more. 

When they finally accept a manuscript (they= journal editors), one may think it's done now. Oh, nope. Not even close. Then there are embargo (if the main paper does not go live, neither can all the others that stem from it), confidentiality issues, press releases, web portals to be tested and readied for a flawless opening when zero day comes, strategies and more strategies to handle time zones (heh, didn't expect it, uh?) and make sure there are no info leaks, security of servers and so on….a handful of those is what I also had to deal with the day before opening, and that was happily handled with some pizza delivery at work, to lift the spirits and feed the brains to work late.

So, in short, research is for those who like sacrifice and suffering. But the reward? Oh, priceless!

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Voglio parlare di lavoro per una volta. Cosa faccio e dove. Per farla breve, faccio ricerca nel campo della genomica (decodifica dei geni) in un istituto che si chiama RIKEN. E questo e' praticamente tutto quello che c'e' da sapere.

Ora, RIKEN e una collaborazione internazionale per più di un decennio hanno lavorato insieme su un progetto che si chiama FANTOM, il cui fine ultimo e' quello di decifrare il codice di 3 miliardi di lettere che e' immagazzinato nei nostri cromosomi nella forma di geni, e facendo ciò spera di identificare le funzioni che i geni hanno.

La serie di risultati sono venuti fuori da una serie di episodi del FANTOM (1, 2, 3, 4) e la quantità di pubblicazioni scientifiche e allo stesso tempo l'attenzione del pubblico sono cresciute di volta in volta.
La ricerca scientifica ha avuto un nuovo boom la settimana scorsa. Il progetto del FANTOM5 ha consegnato al mondo un atlante di espressione genetica e una serie di altri risultati dall'impatto consistente. Non che gli sforzi precedenti del consorzio non vadano riconosciuti, e' che siccome sono stata coinvolta direttamente nell'ultimo FANTOM, lo vivo in maniera diversa. Ho incominciato al RIKEN all'inizio del FANTOM4, pero' ero appena arrivata e tra le altre cose tutte le strategie d'attacco erano state già decise e messe in pratica. Invece, con il FANTOM5, ho visto l progetto crescere, l'idea prendere forma e raggiungere i risultati (dopo 5 anni), attraversando i vari ostacoli verso la gloria.

E si, perché alla fine ciò che andiamo cercando e' la fama. Costruisci un nome e fallo durare. E assieme alla fama arrivano i soldi (dal governo), così uno avanza verso la prossima conquista genomica per ottenere un altro successo a qualche anno dall'inizio.

Ora ho capito perché ogni ricercatore lo fa, ed e' la stessa motivazione per cui il giocatore di basket vuole vincere il campionato, perché l'atleta olimpico vuole la medaglia d'oro, perché i popoli si ribellano ai regimi oppressivi, perché gli attori vogliono l'Oscar: essere riconosciuti. In particolare per il campo scientifico, più si parla di te, più citazioni hanno i tuoi manoscritti, più famoso diventi. Ci vuole una buona dose di sforzi, delusioni, stress, errori e tempo. Ma alla fine si dimentica tutto quando si celebra un successo.

E di celebrare abbiamo celebrato, più motivati che mai visto che avevamo puntato in alto. Per citare liberamente il mio capo ci sono voluti "261 autori, 20 paesi, 18 articoli (di cui due in Nature, la rivista più prestigiosa), 5 anni (di cui uno solo per far contento il revisore impossibile), 1 tecnologia usata", e in aggiunta due grossi meeting per il consorzio, un sacco di conferenze audio, un sacco di problemi coi server, un sacco di nomi sbagliati per i campioni biologici che mi e' toccato trovare e correggere, un sacco di pagine web, un sacco di discussioni e molto altro ancora.

Quando hanno finalmente accettato il manoscritto (gli editori), uno persa che ora e' fatta. Ma neanche per sogno. Bisogna fare i conti con l'embargo (se il manoscritto principale non viene pubblicato, non lo saranno neanche tutti gli altri che a questo si appoggiano), con dati confidenziali, con conferenze stampa, con siti internet da testare e preparare per una pubblicazione senza problemi quando il giorno arriva, con soluzioni per raggirare i fusi orari (eh, si c'e' anche questo) per fare in modo che non ci sia fuga di informazioni, messa in sicurezza dei server, eccetera eccetera. E ho anche io dovuto considerare alcuni dei punti precendenti, cosa che e' riuscita perfettamente con una consegna a domicilio di pizza per risollevare gli spiriti e apportare energia al cervello mentre si lavora fino a tardi.


Quindi, per riassumere, la ricerca e' per coloro che amano sofferenza e sacrifici. Ma la ricompensa? Non ha prezzo.




Thursday, March 20, 2014

Sudden departure - A misadventure

Did you have any idea of how crazy leaving a country is? I didn't. 

Did you have any faintest idea of how insanely crazy leaving a country suddenly is? I surely didn't.

It's like a level 5 hurricane that storms only into your daily life and leaves shatters behind. It's like a Richter 9 earthquake with epicenter right under your feet. 

But let's take a few steps back…

You move to a foreign country, with hopes and dreams. Half a year later you learn you lost your job. Alright, that happens all the time, alright. You then are forced to move up your scheduled departure and have to deal with everything last second. Not fun. Not fun at all.

One of my good friends was caught up in such an apocalyptic escalation of events and, believe it or not, she could pick up her belongings, terminate contracts and such, only -ONLY- the day before her flight! This means (on the positive side, if there is one) there's no time for desperation, no time for sadness, no time for goodbyes, no time to think, no time to let things sink in. I-DEAL deal.

My friend, though, was lucky and even got last minute presents. Oh, OK, not really presents, but, hey, that's what we found in our bags. It was a last minute thing, remember? No time for proper ceremonies, so: chopsticks, a new toothbrush, a lighter -from FRANCE!- she'll never use as she is no smoker, cheese, a map of Tokyo subway lines…best set of random gifts ever! But straight from the hearth. 

Emptying an apartment and fit all of one's belongings in a 25kg baggage within 24 hours is….heh….I bet many of you know exactly what it is. Many panic when their 5th pair of heels can't fit in the 40kg suitcase packed for that ONE WEEKEND trip to London…..imagine the challenge of moving for good.

Friend is supposed to crash at mine on her last night in Japan. Friend is wasting time in buying flowers (whaaaaat?) and thinking of where to take me out for dinner (yes, she took me out on a date!) instead of packing. Friend has stuff that doesn't fit in her luggage. Friend doesn't know post offices have shipping counters that are open 24/7. Friend doesn't speak Japanese (not that I can help much with that). Friend doesn't have any clues at this point, you get that she is not rational at this point anymore. So, I go with her and help (Guess what! She got me flowers! And her yoga mat…).

We agree on hiring a cab to carry my suitcase containing her box containing her extra clothes. First one we stop is "very sorry but I only serve Tokyo area, I don't know the wherebouts"….suckerrrrr. Second one knows exactly where to drop us, but doesn't even get off his car to help and load my suitcase (containing her box containing her extra clothes) in the booth…luckily for him I left my temper at home and brought my common sense with me.

Agony of the shipping procedures: we have to ship to country A, woman doesn't know where it is. Then we find it. We ask for registered shipping to country A. Cannot be done. We ask for airmail shipping to country A. We fill the form. Then we ask for insurance. We have to fill a new form (to tick the box where it said "insured") plus another paper with the declared value of the items. Declared value is too high for country A. Cannot send the parcel. We say we then touch the declared value. Cannot be done (horrified expression on woman's face). Then, idea: we ship to country B! Woman knows where Country B is. Insurance shipping is possible. Not for the same value, though. We don't care, we just want to send the f***ing box somewhere! We fill another form to country B, registered airmail, almost no value is what we declare. Woman is perplexed but at this point we don't care. Process. It. Right. Now! Oh, we forgot politeness… FFS! 

Five paper forms, a dozen of puzzled customers and a couple of hours later we are free of goods and famished, so we head back to my neighborhoods and find a place for the final act, our date, where to wash away our hustle&bustle with warm nihonshu. 
Friend really can't use chopsticks! I noticed it at the restaurant, and it was before alcohol intake. How has she survived all this time in Japan without learning will remain one of the biggest mysteries of humanity. Even the waitress at the restaurant must have felt something: first time in 7+ years I am given a plate of rice together with a SPOON!

We crawl into bed just 4 hours before wake up call, then the ride to the airport is smooth and perfectly timed. Where's the catch? There must be a catch…

First stop once at the terminal mobile phone counter to cut her line, second stop money exchange (collapsed at the sight of euro-yen exchange rate), third stop baggage wrapping -with the intention of keeping it from opening up in the plane's tummy but without making sure the weight is within the limit…fingers crossed. Check in almost done, but…here's the catch: the damn lighter is in the luggage and can't be checked-in. Pretty lady at the check-in counter has gone back to stone age, the only thing capable to say being "cannot check-in sorry cannot check-in sorry cannot check…." OK. GOT IT! We cut the wrapping, get the lighter out, tape the luggage. Done. Pretty lady at that point had recovered both speech and smiles. Why does my friend carry a lighter? If clueless, that means only one thing: someone need to work on stretching that attention span…Oh, never mind. 

Meanwhile, at the airport it is time for goodbyes. No no friend, don't cry. I said don……sh*t! She was contagious, too.

On the train back home I realized I had spent the last 36 hours in constant mood high, keeping the brain sane, operational to compensate for my friend. But after she was gone I felt the full weight of the emotional breakdown. 


Well yes, because after yet another separation not only one deals with the results of such a separation, one also lets sadness incorporate all one's own delusions, as if blaming the departure would bring consolation: love relationships one is still paying for, friendships harder and harder to keep, career choices, Japan, one's inability to learn from one's own mistakes, one's inability to let go…




Sunday, March 16, 2014

Lifestyle -- A tetris game

We've all been at the supermarket for shopping at least once in a lifetime. However, shopping in Japan is different. 

Let us forget about the fact that shopping carts are tiny. Let us forget that everything is individually wrapped and packed, especially fruits and vegetable that look with no marks, no spots, nothing at all. Let us move over it. The best moment of the whole shopping ritual comes at the cashiers, when the clerk rapidly checks the content of a basket, at Mach4 speed she moves all items one by one and at the same time she says the price out loud, and at a similar ultra speed puts every piece back into another basket but not randomly, nor casually. Nope. 
Every item gets arranged, quickly, in a way that all pieces fit together perfectly, like in a tetris game. Not any tetris game, but a more complex one that takes into account dimensions, weigh, shape of every item. The perfect clerk can put everything very efficiently, sorting heavier things (at the bottom of the basket) from lighter ones (at the top), and from the soft ones prone to a squish disaster (strawberries, tomatoes, mushrooms). In the end, all empty spaces are filled, in rapid succession and graciously. Then it is my turn to fell bad when it's time to pay, when I take too long to find that one yen coin that would save me from a full-coin change while she is patiently waiting, holding her hands on her lap, on a stand-by pose…they remind me always of  a mantis ready to jump…

All this attention in keeping customers satisfied with an impeccable shopping basked handling service is remarkable. However, no one has apparently considered that, after, I have to bag my shopping and I always have to dismantle the perfect work and recreate it again in the bag in order not to get a mashed up dinner…

One day I was in line at a counter that had someone unexperienced: he had to shuffle around and reposition every piece in the basket every time he had a new piece to add….a torture just watching him. I wondered about his stress levels at that moment.

Some place else, instead, the already put all your stuff in a bag for you. But in that case, the items are arranged in a way that doesn't exactly follow the rules of tetris. Most of the times I get handed a bag with unbalanced weight, as they put the oil bottle and the milk carton are put on one side and smoked salmon and lettuce on another side…result: salad is served before getting home.

Grocery shopping lovers are warned.

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Facciamo tutti la spesa al supermercato, almeno una volta nella vita. Fare la spesa in un supermercato in Giappone e' un'esperienza diversa, lasciatemelo dire.

A parte il fatto che i carrelli e i cestini della spesa sono piccoli…A parte questo. A parte che tutto e' confezionato singolarmente, specialmente la verdura e la frutta sono senza macchia e senza peccato….A parte questo. Il momento migliore di tutto il rito della spesa arriva proprio quando si paga, quando la cassiera fa una rapida cernita del contenuto, passa in ordine pezzo per pezzo a velocità Mach4, e allo stesso tempo riesce a dire il prezzo a voce, e a velocità altrettanto supersonica sistema ogni pezzo nuovamente nel cestino, ma non a casaccio, badate bene. 
Il tutto viene organizzato in maniera tale da incastrarsi perfettamente come nel tetris: ma non un tetris qualsiasi….un tetris più complesso che considera le dimensioni, il peso e la forma di ogni articolo. La commessa modello riesce a sistemare tutto in maniera super efficiente, ordinando le cose più pesanti alla base e quelle più leggere o a rischio di effetto marmellata  (tipo le fragole, i funghi, i pomodori eccetera) sopra, e riempiendo gli spazi vuoti con le confezioni sottili, in rapida successione, e con grazia. E poi mi tocca pure sentirmi in colpa al momento di pagare, quando perdo tempo nel cercare quel centesimo che mi serve per evitare il resto tutto a moneta, mentre lei aspetta paziente, con le mani incrociate sul grembo, come una mantide, pronta a scattare...

Tutto ciò, tutta questa attenzione a soddisfare il cliente con un servizio impeccabile di gestione della spesa, e' encomiabile. Il problema, pero', che non sembra aver sfiorato la mente di nessuno, e' che dopo, dal cestino della spesa alle buste, mi tocca smantellare il perfetto incastro e poi ricrearlo in modo tale da non fare del tutto una pappa…

Un giorno mi e' capitato uno inesperto che per ogni nuova cosa che metteva nel mio cestino, doveva riposizionare tutte le altre…uno stillicidio solo a vederlo, chissà i suoi livelli di stress…

In alcuni posti, invece, imbustano direttamente la spesa per te. In tal caso, pero', la sistemazione degli oggetti nella busta segue altre leggi della tetrisologia, e spesso mi ritrovo a dover portare una busta dal peso sbilanciato, visto che il cartone del latte e la bottiglia di olio si trovano da un lato, mentre il casco di lattuga e la confezione di salmone affumicato stanno dall'altro lato…risultato: insalata pronta prima ancora di arrivare a casa!


Amanti della spesa, siete avvisati.

Sunday, March 9, 2014

Memorial Lanterns

The Japanese have an elephant's memory. Or better, they like to remember. This process of remembering is of course selective, but those are memories nonetheless.

It's been three years since the day a big earthquake struck Japan around this time of the year. I am sure many have carried with their own lives, and so do I too, but at the same time initiatives to both give strength and remember the losses are blooming everywhere (and, coincidence, blooming of cherry trees is timing too, as the first buds start to open in these days).

I went to the temple near home to make good use of a sunny -although freezing- day and I was puzzled to see paper cup candles lined up all around the temple area: the main gate steps, the main shrine steps, the walking trails…

They all had some handwritten messages on them, most of which I couldn't understand, but I guess all being encouraging/comforting/hopeful. There were even cups decorated with children's drawings (I found one with heart-shaped flowers on a green lawn and clear skies with smiley clouds). I then asked the monks what all that set-up is about and I learned is for the third anniversary of the tragic event and the light up is going to happen in the evening. I saw also a bench where one can buy one of the candles and place it with the others, so I decided I will later buy one and write a message on it, too. Unfortunately, the selling was only during the day (ahh, I should have bought it there and then, stupid me!), so all that was left was to walk around and embrace peace and darkness. 

I have to say that the temple grounds looked very different at night than in daytime: there were no lights except for two big lamps by the main shrine, the direction where to walk was indicated by two long lines of lanterns on both sides of the trail…sort of an airport runaway but empty, silent and, well, doomed (I shall not forget to mention that behind the temple is the cemetery…). When I occasionally visit the temple, I often see monks walking along their residence's long wooden corridor, and they make no noise, as if they are gliding over the floor, so I was thinking of what it looked like at night…there might have well been ghosts.

Anyway, the short walk in candle light was somehow cleansing. I held one and made a small wish for all the people not to suffer. I mean, I am not saying the wish, we are superstitious and we don't want to spoil its powers.

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I giapponesi hanno una memoria di elefante, o anzi e' meglio dire che amano ricordare. Quello che vogliono ricordare, e' frutto di una selezione, ma pur sempre e' un ricordo.

Sono passati tre anni da quando un possente terremoto ha provato il Giappone in questi giorni. Sono sicura che molti continuano con le loro vite, come faccio io, ma allo stesso tempo si vedono iniziative per ricordare quei giorni sbocciare ovunque (e coincidenza anche i ciliegi stanno sbocciando in questo periodo).

Ho fatto una passeggiata fino al tempio vicino casa per fare buon uso della soleggiata ma fredda giornata e mi sono stupita nel vedere li' candele ovunque: l'ingresso principale, il padiglione principale, i vialetti…

Ogni lanterna portava un messaggio, la maggior parte dei quali non ho potuto leggere, ma posso indovinare che contenessero parole di conforto,speranza, incoraggiamento. C'erano anche lanterne decorate con disegni di bambini (ne ho trovato una che aveva fiori a forma di cuore, un prato verde e nuvole sorridenti). Ho quindi chiesto ai monaci cosa fosse tutto ciò e mi rispondono che era proprio per marcare il terzo anniversario dai tragici eventi che ben conosciamo e che la stessa sera le candele sarebbero state accese. Ho anche pensato di comprare una candela e scriverci un messaggio anche io, dopo in serata. Purtroppo pero' era possibile comprarle solo durante il giorno (che stupida, avrei dovuto farlo subito, sul momento!), e quindi non mi e' rimasto altro che passeggiare e farmi avvolgere dal buio e dalla quiete. 

Devo anche aggiungere che l'area del tempio era proprio diversa alla sera rispetto al giorno: non c'era illuminazione a parte due grossi lampioni vicino il padiglione centrale, e uno poteva rendersi conto di dove camminare solo grazie alla fila di lanterne ai due lati dei viali…una specie di pista di atterraggio, insomma, ma vuota, silenziosa e beh, un po' paurosa (non dimentichiamoci di accennare che dietro al tempio c'e' il cimitero…). Quando mi capita di essere al tempio, vedo spesso i monaci che camminano lungo il corridoio di legno che collega i vari locali, e lo fanno senza il minimo rumore, come se stesero scivolando sul pavimento, e quindi pensavo a come poteva essere alla sera….chissà, forse hanno i fantasmi.


In ogni caso, la breve camminata tra le candele e' stata in qualche modo purificante. Ne ho presa una e ho espresso un desiderio per tutte le persone di non soffrire. Certo, non sto qui a rivelare il desiderio, che siamo superstiziosi e non vogliamo annullarne il potere.





Wednesday, March 5, 2014

We Are One

Globalization and networking are very young phenomena. They became really popular only around the end of 1990's, then exploded.

Globalization means, basically, international integration. It is affected by and affects transactions, communication, dissemination of knowledge, mobility of people and goods, politics....
Networking started with emails, then went on with chats, Skype, and now social networks are taking it to the next level, to the point that millions of people -not necessarily all knowing all- can share images, thoughts, opinions, and more. 

On top of that, we are witnessing the merge of globalization and networking, or in another word: sharing. One single email account gives us access to not just emails, but also circles, groups, news, tweets, youtube, Facebook, running apps on our phones…and each of those web services can, in return, serve as portals to those and other web services, so that in one click -literally- we are all one. 
I have slowly come across all tools and apps (who doesn't own a smartphone nowadays...), not getting too much involved since by nature I am a little cautious. Even with my family, I always react when they start digging into my personal matters, I perceive it as inquisition. Or, I can also say that Sicilians all have their own idea of making information public and available...

But, eventually, little by little, I embrace the sharing (last in the line is twitter, signed up years ago, never used until now) because there are, after all, advantages, despite the downsides:

1-Keep in touch with people (especially when you live on the other side of the world). True, sometimes we wish we could stay away from those who want to connect with us but we don't feel the same way. We all know a few of those fitting the annoying profile...

2-Follow events worldwide and at the same time being followed, get visibility. This is very important for me, as I will be the one who will change the world and I better understand what's been done out there so far, before revealing my super powers. And, well, sometimes there is too much rubbish out there, fair enough. Like, people stupid enough to ridicule themselves in the name of fame and glory…we can't do anything about those but being compassionate.

3-Progress. This is important: sharing visions, ideas, results give us the possibility to benefit a better life and lifestyle. This is true for technology, for health (like, what are discovery, science and research without public sharing?), for the environment, for the economy, for the people. At the same time, too much offer, if not handled wisely, can be deleterious. An old belief wants it that the more we have the more dissatisfied we are. In other words, they say ignorance is key to happiness, in many cases...

4-Broaden our views, otherwise narrowed by the lack of information. Think of availability of travels, living abroad, people's blogs, the news, and such. Well, this is true only for those who have an inclination, an open mind on their own. Also, it must be noted that many areas of the world are kept in the dark, maybe because of oppressive regimes or because of poverty...

5-Easy access: what you need is an internet connection, et voila'! Sign in your email and you go LIVE everywhere. This is, unfortunately, a goldmine for those with bad intentions: your email gets hacked, you're f***ed...

Now, would you mind excuse me, I have to run. I have got THIS interesting article about how much we are dependent from internet to share within my LinkedIN connections, my Google+ circles, my Facebook friends, my twitter followers, this blog….

And here is clearly shown how all this gets delivered to you. Enjoy! 

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Globalizzazione e contatti sociali (altrimenti detti networking) sono fenomeni giovanissimi, divenuti popolari solo verso la fine degli anni novanta, e dopo sono praticamente esplosi.

Globalizzazione significa, semplicemente, integrazione internazionale. E' influenzata da e influenza transazioni, comunicazioni, diffusione della conoscenza, mobilita' di cose e persone, politica…
I contatti sociali iniziavano con le email, poi le chat e skype, e ora i social network sono talmente diffusi che milioni di persone -che non necessariamente si conoscono tra loro- possono condividere immagini, idee, opinioni e molto altro.

In aggiunta, stiamo assistendo all'unione dei due fenomeni: unificazione, appunto, o condivisione. Un singolo profilo email ci da accesso non solo alle email, ma a circoli, gruppi, notizie, tweets, youtube, Facebook…e a loro volta tutti questi servizi possono combinarsi e far da portale uno all'altro, così che letteralmente in un solo clic siamo tutti una cosa.

Pian piano mi sono ritrovata questi tool e app (chi non ha un cellulare di ultima generazione, ormai…) davanti e all'inizio non mi lascio mai coinvolgere troppo visto che per natura sono abbastanza sospettosa. Anche in famiglia, reagisco sempre quando incominciano a fare domande personali perché le considero inquisitorie. Oppure posso dire che come tutti i siciliani, ho le mie idee in fatto di pubblica informazione…

In ogni caso, alla fine e a poco a poco mi faccio influenzare dalla condivisione (ultimo in lista e' twitter, iscritta anni fa e mai usato) perché in fondo ci sono dei vantaggi, a dispetto dei lati negativi:

1- stare in contatto con le persone (specialmente utile quando si vive dall'altra parte del mondo). Verissimo, anche se a volte vogliamo stare lontano da quelli che si mettono in contatto con noi che non ne vogliamo proprio sapere. Abbiamo tutti qualcuno che rientra nel profilo della persona fastidiosa…

2- seguire gli eventi nel mondo e allo stesso tempo essere seguiti, ottenere maggiore visibilità. Questo punto e' importantissimo per me visto che cambierò il mondo e quindi faccio meglio a tenermi informata su ciò che e' già stato fatto prima di rivelare i miei super poteri. E' anche vero che spesso si trova un sacco di spazzatura, come gente stupida che si ridicolizza in nome di fama e gloria…beh, non possiamo far nulla per loro se non compatire.

3-progresso. Questo e' davvero importante: condividere visioni, idee, risultati ci da la possibilità di beneficiare di una vita migliore. E' vero per la tecnologia, la salute (ad esempio, cosa sarebbero scienza e ricerca senza condivisone globale?), l'ambiente, l'economia, le persone. Allo stesso tempo, la troppa offerta può essere disastrosa se non viene gestita consapevolmente. Una vecchia credenza dice che più abbiamo e più siamo insoddisfatti. In altre parole, dicono che l'ignoranza e' la chiave per la felicita, in molti casi…

4-allargare gli orizzonti che sarebbero ristretti in assenza di informazioni. Pensiamo alla possibilita di viaggiare, vivere all'estero, la presenza di blog, notizie, eccetera. Certo, questo vale per quelli che hanno una certa propensione alla scoperta e hanno una mentalità aperta. E poi c'e' anche da dire che molte aree nel mondo sono tenute all'oscuro o per via di regimi oppressivi o per povertà…

5-Accesso facile: tutto quello che ci serve e' una connessione internet ed e' fatto. Accedi alle tue email e sei dappertutto. Sfortunatamente questo rappresenta una miniera d'oro per i malintenzionati: se il profilo email viene violato, sei rovinato...

Ora, vogliate scusarmi, ma devo scappare. Ho questo interessantissimo articolo sulla nostra dipendenza da internet e lo devo condividere con i miei contatti LinkedIN, con i miei circoli Google+, con i miei amici su Facebook, con la comunità di twitter, e questo blog…..


E qui viene chiaramente spiegato come tutto questo vi raggiunge. Buon divertimento!


Sunday, March 2, 2014

Lifestyle -- Marketing

Japan is to many a shopping heaven. For shopping addicts, there's no better place to find everything. Even what doesn't exist. For money makers, there's no better place to sell everything. Even what's not useful. They're good here, period. Good are those who invent advertisements and good are those who follow advertisements.

It's a bit like selling ice cubes to penguins….what's important is to have the right marketing idea and those naive Japanese follow and buy. It actually takes even less than that: no need to use a lot of fantasy and energies to sell goods. Showing it is seasonal, temporary, related to a specific moment, aimed at one specific event, and so on is just enough and works for any thing. Think for example of how piloted are traditional festivities: pumpkins and pumpkin-flavored food is available only at the end of October (Halloween), chocolate hearts are found only around Valentine's, so are red roses at the florist's, turkey is in supermarkets only in November (Thanksgiving), Christmas cakes only at, er, Christmas. Decorations follow the same calendar and themes. And these are just examples of events that DON'T belong to Japanese culture…

Also, only on December 24-25 supermarkets show special sushi boxes, specially thought and prepared for the Christmas lunch or dinner. So, knowing that the following day everything will be gone, people rush and buy en masse. Well, yes, because one can't find the special plate of fried chicken and fried potatoes every day….as if it were the most difficult thing to prepare at home. In the weeks before Valentine's day, chocolate is basically thrown at people, so that it is made sure that women of all ages can buy abundantly and treat their significant someones. The closer The day, the faster the chocolate vanishes, to the point that it is all gone. Actually, the remaining days of the year one can find the average amount of chocolate. But, heh, that's not when they buy it.

Another thing the marketing folks can do well in Japan is persuasion. An item gets advertised by all means: television, internet, mega screens at roads intersections, boards, train screens, every suitable vertical surface in supermarkets, shops is plastered with advertisement. I mean they really slap you with it, they get you drunk.

Another example is when new wine turns up at supermarkets…not only rows and rows of bottles are showcased, not only the visual impact on shoppers, not only the drive to try this year's wine, but even dining suggestions: bottles are accompanied by cheese, ham, cracker bread, and other foods that make a good match with wine.

And this is not restricted to just the food industry. Nope. Take clothing shops, for instance. One is not just buying a skirt: one is buying the best combination of accessories that goes well with the purchase. Women here in Japan are capable of going shopping with fashion magazines in her hand, so to make sure that the style pictured is the one they are buying too. Exactly same. In this case, one can talk about personalized advertisement: people can't match clothes unless someone else capable of producing any style for any occasion does.

In a nutshell, the secret is to impose a product on consumers, not suggest. The buyer is not really in need to make a purchase, but is rather manipulated and pushed to feel a need that doesn't exist in facts.

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Il Giappone rappresenta il paradiso economico di molti. Per chi ama fare acquisti, non c'e' posto migliore per trovare tutto ma proprio tutto. Anche quello che non esiste. Per chi ama vendere, non c'e' posto migliore per vendere tutto ma proprio tutto. Anche quello che non serve. Sono bravi qui in Giappone, non c'e' altro da aggiungere. Sono bravi quelli che la pubblicità la inventano e sono bravi quelli che la pubblicità la seguono.

E' un po' come il detto di chi riesce a vendere ghiaccio ai pinguini…basta avere l'idea di marketing giusta che i semplicioni giapponesi ci cascano in pieno e comprano. Anzi basta anche meno: non e' necessario lavorare di troppa fantasia per promuovere un bene di consumo. Lo si pubblicizza come stagionale, temporaneo, relegato a un particolare momento, finalizzato a un unico e solo evento storico, eccetera. Pensiamo a come vengono commercializzate le varie festività: le zucche e le varie pietanze a tema si trovano solo a fine ottobre, i cuori di cioccolato si trovano solo per San Valentino, così come le rose rosse dai fiorai, il tacchino arrosto (o pollo) si trova solo a Novembre (per il giorno del ringraziamento), torte e dolci natalizi ovviamente solo a Natale. Decorazioni varie seguono lo stesso calendario. E questi sono solo casi di festività che NON appartengono alla cultura giapponese ma sono state importate negli anni…. 

Ad esempio, solo il 24 e 25 Dicembre nei supermercati si possono trovare confezioni di sushi speciali, pensate apposta per la cena o pranzo di Natale. Al che, la gente, sapendo che l'indomani sarà tutto esaurito, approfittano e acquistano en masse. Eh, si, perché il piatto speciale di patatine e pollo fritti, mica lo si trova gli altri giorni…come se fosse poi così difficile farlo a casa…la cioccolata viene praticamente lanciata addosso alla gente nelle settimane che precedono San Valentino, così che le signore di tutte le eta' possano acquistarne in abbondanza per preparare dolci golosi alle loro dolci meta'. Gli scaffali si svuotano più in fretta all'approssimarsi del gran giorno, fino a che non se ne trova neanche una stecca. O meglio, il resto dell'anno le scorte negli scaffali sono normali. Ma nessuno ci bada, non e' quello il momento di comprare cioccolata.

Un'altra cosa che i giapponesi esperti di vendite sanno fare bene e', ovviamente, l'opera di convinzione. Il marketing di un prodotto avviene attraverso tutti i canali a disposizione: televisione, internet, mega schermi agli incroci in centro, i monitor nei treni, i manifesti che tappezzano ogni superficie verticale, i supermercati, i negozi, le vetrine. Proprio, te lo sbattono in faccia, ti ubriacano.

Ad esempio, quando arriva sugli scaffali il vino novello…non solo file e file di bottiglie vengono accatastate le une con le altre, non solo l'impatto visivo sul consumatore, non solo la spinta a provare il vino di quest'anno, ma anche i suggerimenti su come consumarlo: ecco allora che alle bottiglie si accompagnano formaggi, salumi, gallette eccetera. 

Non e' un processo tipico solo dell'industria alimentare. No. Nei negozi di abbigliamento, non ti vendono solo una gonna: ti propongono anche la combinazione migliore di accessori che va con quella gonna. Le donne qui in Giappone sono capaci di andare a comprare i loro vestiti con le riviste di moda sotto il braccio, così da essere sicure che lo stile venga riprodotto esattamente come nella foto proposta. In questo caso, si parla di pubblicità personalizzata: la gente non sa vestirsi a meno che non ci sia qualcuno che si preoccupa di procurare lo stile giusto per ogni occasione. 


In sostanza, il segreto e' imporre il prodotto al consumatore, non suggerirlo. Il compratore non sente un bisogno reale all'acquisto, bensì viene manipolato e istigato a sentire una necessita che di fatto non esiste.






Wednesday, February 26, 2014

Zao - 蔵王 -- A tale of onsen, monsters and hitch-hiking.

Zao onsen (蔵王温泉) is in the middle of the small prefecture of Yamagata, in the north West of Japan. Its location facing the Russian cold winds, without any barrier, makes it possible for Zao to be blessed with a massive snow dump every winter. The temperature atop the mountain can be below zero during the day and it can drop to way way less than that over night, to the point of instant freezing.

So, what is Zao famous for? Definitely for the impressive ice formations that only strong winds and Siberian cold can create: the so called Ice Monsters. Trees near the top become completely covered with snow, shaped and crystallized into giant white blobs of various shapes. At night they can even look spooky, as colored lights are turned on all around the area for a better effect. I couldn't not to go up at night and see them, in the face of the -14 Celsius. The sight was impressive, looking like nothing that belongs to this world. In day time, with weather conditions bringing occasional snow, it was nearly impossible to tell sky and slopes -and monsters- apart. But the view that opened up before our eyes during the short clear sky intervals was nothing less than spectacular.

Another thing Zao onsen is known for is, as the name suggests, hot springs. Steamy rivers of sulfuric hot water stream throughout the town, and you smell them before you actually see them. This means that every hotel features baths with balmy water coming directly from the springs nearby. And if you get lucky, like I was, your hotel has got also an outdoor bath (make that two) where you can forget how cold the snow you look at is.

You might wonder what I was doing in Zao...I went on a ski trip over the weekend with colleagues. We took off from Tokyo early in the morning, went all the way to Yamagata passing through Fukushima, where the snow was actually about, if not more than one meter high, and eventually we made it to the ski resort where we had a bowl of noodles to warm our tummies and we eventually hit the slopes. Finally I got to pick my lead foot in snowboarding, although I must proudly acknowledge my completely ambidextrous style. I was taught a few tricks by multi-talented Derek sensei (yes, the same sensei who explained me everything about basketball - here), who patiently and deliberately stuck with me for a few rides just to make sure I wouldn't cause harm to myself nor to others. Until I sent him away…the boy's got to have his fun too. I have to say that Zao is very beginner-friendly, with long straight and wide slopes, boring for those who want to try jumps and other tricks, like my personal instructor of that day, but perfect for those like me who need to refine their skills.

After an endless number of tumbles, I figured out a way to reduce drastically the number of my epic falls so that I could enjoy the rest of the afternoon and the entire second day in trying all slopes, and zig-zagging under the lifts. And the soothing effects of the hot bath afterwards was very much needed for my poor bruised and sore body.

Adventures happen when one least expects it, and we indeed had our share of fun times. A short recap of the most topic facts:

1) Giving a meeting spot at Tokyo station is not enough. Planning for the last minute decision is crucial, even in a place like Japan. Transport is predictable to the split second, but people aren't. We were all in time, but we lost two upon departure anyway, despite all our efforts. Fortunately they caught up quickly (see the efficiency of transportation...).

2) A the resort, we all started from the central ropeway, but ended up going boarders on one side and skiers on the opposite side of the mountain. All our plans on meeting spots and times for the end of the dat went, no need to say, fubar.

3) Make sure the person with you knows how to read the resort map, or you'll end up somewhere with no return route. I went with Andrew on -perhaps- the only one black course (highest difficulty), in the only one area of the resort that didn't have a way back. We found out we became resourceful all of a sudden and chit-chatted a group of six nice girls from Sendai, who came by cars, and who dropped us back at the hotel. All's well what ends well. Hitching a ride in Japan: check!

4) I naively believed that if I have no visibility I shall not be on the slopes because I will definitely hurt myself. Nothing more wrong. I was having so much fun that I didn't want to stop. I tried a course where I could not see where the ground started and the sky ended, and yet I went down wonderfully just focusing on the technique. Later, on the same course but with full visibility, I actually realized what I had done just before and I couldn't repeat it because of fear…this tells a lot about the power of the mind.

5) Always check the fridge in the room before check-out: the evening of Saturday some of us left the dinner (huge delicious course menu that we couldn't finish) table earlier because we wanted to see the snow monsters…we ask that remaining food (still a lot) be delivered later to the girls room. We ate what we could, but when we left the room we also left behind what could have become a nice energy boost on the slopes for the following day…and we even spent time to wrap the rice in single portions!!

6) Seeing Japanese sized men's yukata (room robes you find at hotels in Japan) on Dutch sized men can make your day. What's better vision than a tall handsome man in a miniskirt?

The weekend in Zao went too quick, not enough time to enjoy the food, the hot baths, the company, the snow…and the monsters! It makes me want to go again.

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Zao Onsen (蔵王温泉) si trova nella prefettura di Yamagata, nel nord ovest del Giappone. La sua collocazione, affacciata ai venti freddi russi senza protezione alcuna, fa si che Zao venga interessata ogni inverno da pesanti nevicate. La temperatura durante il giorno, in cima alla montagna, può benissimo scendere sotto lo zero e scende molto ma molto di più la sera.

Per cosa e' famosa Zao? Decisamente per le formazioni di neve e ghiaccio che solo venti possenti e freddo siberiano possono creare: i famosi mostri di neve. Gli alberi che stanno in cima alla montagna vengono completamente ricoperti di neve che viene poi plasmata fino a diventare enormi ammassi di neve di varie forme. La sera possono addirittura far paura, quando luci colorate vengono accese intorno agli alberi per create effetti particolari. Non potevo perdermeli anche a -14 gradi…era come essere in un altro mondo. Durante il giorno, seppure con condizioni meteo che non permettevano di distinguere bianco dal bianco, la vista che si apriva di tanto in tanto sulla valle era spettacolare.

Un'altra cosa per cui Zao Onsen e' famosa, come il nome stesso suggerisce, per le terme. Fiumi fumanti di acqua sulfurea attraversano la cittadina, e li si riconosce a naso prima che a occhio. Ma ciò implica che tutti gli hotel della zona hanno una sorgente termale a cui attingere. E se un e' fortunato, come lo sono stata io, l'hotel ha addirittura sorgenti all'aperto (quello dove stavo io ne aveva due) dove ci si dimentica di quanto freddo faccia fuori.

Vi starete chiedendo cosa ci facessi a Zao…semplicemente un fine settimana con i colleghi a sciare. Siamo partiti da Tokyo la mattina presto, abbiamo attraversato Fukushima dove la neve era alta un metro o anche più, e siamo arrivati a Yamagata, poi ci siamo diretti agli impianti dove ci siamo riscaldati lo stomaco con una bella scodella di ramen, e poi via a divertirci. Finalmente sono riuscita a scegliere il mio lato dominante per lo snowboard, anche se devo orgogliosamente dire che sono perfettamente ambidestra. Ho imparato alcuni trucchi facili facili dal mio pluritalentato collega il quale ha deliberatamente e pazientemente deciso di farmi compagnia per un po', anche solo per essere sicuro che non facessi danno ne a me stessa ne a altri. Ma poi l'ho mandato via…il divertimento vale anche per lui.  C'e' da dire che Zao e' perfetta per i principianti perché le piste sono dritte e ampie, perfette per chi come me ha bisogno di pratica ma abbastanza noiose per chi vuole provare salti e altra roba di livello avanzato.

Dopo un numero infinito di capitomboli ho finalmente capito come ridurre drasticamente il numero di capriole in modo da poter trarre divertimento dall'andare su e giù per due giorni sulla neve. E l'effetto calmante delle calde acque termali a fine giornata era quello che ci voleva per le mie povere membra doloranti.

E siccome l'avventura ti raggiunge quando meno te l'aspetti, segue un breve riassunto dei fatti esilaranti del viaggio:

1) Avere un punto di incontro ben preciso in stazione non e' sufficiente. Anche in un posto come il Giappone bisogna pianificare anche le decisioni dell'ultimo minuto. I trasporti sono prevedibili, ma le persone non lo sono. Tutti eravamo in orario, ma chissà come due di noi sono rimasti indietro. Per fortuna, data l'efficienza dei trasporti, ci hanno potuto raggiungere in poco tempo.

2) Abbiamo tutti iniziato le nostre attività dallo stesso posto, ma ci siamo poi ritrovati da un lato quelli con snowboard, e da tutt'altra parte quelli con gli sci. Ovviamente i piani su punto di incontro e ora sono saltati… 

3) Assicurarsi sempre che la persona con cui si scia abbia una chiara idea di come leggere la mappa delle piste, altrimenti uno finisce che si perde.  Io e un altro collega siamo andati sull'unica pista per esperti e l'unica in un'area da cui non si poteva tornare indietro. A quel punto ci siamo armati di coraggio e abbiamo chiesto a un gruppo di ragazze con la macchina di darci un passaggio fino all'hotel. Autostop in Giappone: fatto!

4) Ho sempre pensato che se non ho una buona visibilità dovrei starmene lontano dalle piste, visto che potrei fare più danno che altro. Sbagliato. Mi stavo divertendo così tanto che non mi volevo fermare e sono andata giù da una pista senza poter distinguere niente eppure mi sono concentrata sulla tecnica e tutto e' andato a meraviglia. Dopo rifaccio lo stesso percorso ma con piena visibilità e mi sono lasciata sopraffare dalla paura…quando si dice del potere della mente…

5) Controllare sempre il frigo in camera prima del checkout: la sera del sabato alcuni di noi siamo andati via prima di finire la cena (un menu delizioso tra l'altro e abbondante) perché volevamo vedere i mostri di neve e quindi abbiamo chiesto se il resto della cena poteva essere conservato e poi portato in camera al nostro rientro. Abbiamo mangiato quello che potevamo ma poi ci siamo dimenticati di quello che e' rimasto….e ci siamo pure messi a prepararci porzioni da viaggio per il giorno dopo!!!


Il fine settimana a Zao e' passato troppo velocemente e non c'e' stato tempo per godersi la neve, la compagnia, il cibo, le terme, e... i mostri!













Wednesday, February 19, 2014

Lifestyle - Professional indecorum

This may or may not be a nation-wide phenomenon, since I only have my workplace as use case. To be more precise, just one joint meeting that happened a few days ago was capable of triggering all this.
However, it seems to have potential for being a trend. Another sneak-peek into what is really Japanese sheds a light into workplace faux pas(es).

Conferences, meetings, symposiums, and any other events that bring Japanese and non-Japanese scientists and researchers together have always several common denominators...

Audio/video operators. When giving talks to a big audience, there are always a big room, a video set and microphones. Oh, and people who fiddle with buttons in order to render the presenter's voice at best. Expert techs or not, those people have no common sense: no matter the tone of a presenter's voice, the volume of all mikes is set to the same. So, say, from 1 to 10, it is always 5. Well, someone like me could entertain a big audience without using a microphone at all. Just imagine if I started off with my usual pitch AND with a mike...ear drum perforation at least!

Wireless microphones. People! When given a mike to ask a question, make sure to: 1) use it! 2) turn it on (or check, at least, as it is not given for granted that the mike operators are doing it for you) and 3) once you're done with your questions, TURN IT OFF, because it creates interference. 4) if you are the one who's giving the talk, and the expert techs behind you can't help on reducing the squeaky sound of your mike, well, place it a bit lower..no need to eat it (or, lower your voice a notch...).

Tech improvement, aka Corollary to the two above. Yes, this is both a fault in the audio/video operators job (if they were brainy they could do what presenters don't and play with the volumes - I have done it before, so it can be done!), and the unavailability of better, newer equipment (how long have we used those same microphones for?).

Language proficiency. I'd rather say nothing here. But you got the message anyway, right? I just think it would be nice to polish up that speech and make it more fluid...
Public speaking ability - addendum to proficiency. OK, although you, presenter, have everything printed on your current slide, quickly waving through your (cryptic) plots, by laser pointer and just say "..and we did this, and we obtained this and here we are showing what happens if we add that..." doesn't make you look good. You confuse the audience.

A dramatic turn of events. You see the presenters' names listed in the program. Most of the times you hope there are many foreign speakers. Or at least, you hope their English is good enough anyway...well, rejoice not! Foreign sounding names mean nothing! It is the turn of that Korean guy (or so says their full name...I mean, who else can be a 'Kim' or 'Jeong'...right?), and as soon as he starts the talk with the VERY familiar "Eeeto", you realized you've been conned. Yes, apparently many Japan born-and-raised foreigners are scientists. Hm. Same story with the HK Chinese...you'd think they speak good English, as it is officially spoken in HK too. Yes, they do. If only some of them didn't eat up the end of each sentence and slowed down a bit their pace!!! I mean, and don't repeat "I mean" every three words, cos, I mean, it doesn't sound professional, I mean,it is not cool for a conference, I mean...

Presentation skills, aka, the mother of all eye twitches. Oh, the glory of the bright yellows and greens on white background! Not to mention white text on light blue background.....Was that wrapping paper for a boy's baby shower present? The list of horrors I have witnessed over the years could go on for ever, so I shall simply stop before causing traumas to your vision (just by imagination, now if that ain't magic...).

Obligation or dedication? This is more of a bittersweet ending: last meeting I attended was also attended by a woman who got married just THE DAY BEFORE! I kid you not! Well, people, work on your professional skills, and see you at the next conference.

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Quello di cui sto per parlare può o può non essere un fenomeno nazionale, visto che come riferimento posso usare solo il mio posto di lavoro. Più precisamente, un solo meeting di qualche giorno fa e' stato abbastanza da far scaturire tutto ciò. Comunque, potrebbe esserci del potenziale per una tendenza. Un altro appuntamento con la saga Lifestyle spia in l'azienda per scoprirne le gaffes.

Le conferenze, riunioni, e ogni altro evento che porta assieme ricercatori giapponesi e non hanno sempre qualcosa di comune…

Operatori audio/video. Quando si parla a un pubblico vasto, ci sono sempre una sala, un set video e microfoni. Ah,  e ovviamente persone che premono bottoni vari per far si che la voce di chi presenta sia perfetta. Che siano tecnici esperti o no, queste persone non hanno senso pratico: non ha importanza che tono di voce abbia chi parla, tanto il volume dei microfoni e' sempre lo stesso. Diciamo che in una scala da 1 a 10 e' sempre 5. Ora, una come me non avrebbe neanche bisogno del microfono per intrattenere una platea. Immaginate che succede se parto col mio solito tono e per di più parlo con un microfono…come minimo perforerei qualche timpano!

Microfoni senza fili. Gente! Quando vi danno un microfono per fare una domanda, assicuratevi di 1) usarlo! 2) accenderlo (o per lo meno varrebbe la pena controllare nel caso in cui gli efficienti operatori audio non lo hanno fatto per voi) e 3) spegnerlo appena avete finito la domanda, per non creare interferenze. 4) se siete la persona che presenta, e i bravi tecnici alle vostre spalle non riescono proprio a diminuire il volume del microfono, allontanatelo un poco, mica c'e' bisogno di mangiarlo (oppure abbassate il tono di voce…).

Miglioramenti tecnici, o anche Corollario dei due punti sopra. Qui ci sono due problemi: il fallimento degli operatori audio/video (dico, fossero lievemente più svegli, visto che chi presenta non lo fa, potrebbero benissimo applicarsi e regolare il volume - io l'ho fatto e vi assicuro che si può fare!), e poi la mancata disponibilità di attrezzatura migliore (da quanto tempo e' che usiamo gli stessi microfoni?).

Padronanza linguistica. E qui io calerei un velo pietoso semplicemente, senza aggiungere altro…anzi, direi solo che una ripassatina a quella presentazione per renderla più fluida non guasterebbe…
Capacita di esposizione - un'aggiunta alla padronanza. Seppure, caro presentatore, hai sistemato tutte le figure nella tua (criptica) presentazione, puntare il laser in maniera caotica dicendo "e facendo questo abbiamo ottenuto questo e qui dimostriamo cosa succede se a questo aggiungiamo quello" non aiuta di certo. 

Colpi di scena. Nel programma delle conferenze sono elencati i nomi di chi presenta. La maggior parte delle volte uno si ritrova a sperare che ci siano molti non giapponesi. O per lo meno uno spera che il loro inglese sia abbastanza comprensibile. Beh, non gioite così presto. Nomi che suonano molto stranieri non significano nulla. E' il turno del tal dei tali coreano (o così sembra dal nome. Dico, chi altri si può chiamare Kim o Jeong?) e non appena inizia a parlare con quel familiarissimo intercalare "Eeeto", si capisce il raggiro. A quanto pare in Giappone molti sono i ricercatori di provenienza straniera ma nati e cresciuti qui. Vabbe. Poi tocca alla tipa cinese di HK….uno penserebbe che parla inglese bene, visto che e' la lingua che si parla anche a Hong Kong. Si, di parlare lo parla, e' solo che farebbe meglio a rallentare il passo e evitare di mangiarsi la fine di ogni frase!! E poi, tipo, non ripetere "tipo" ogni tre parole, che, tipo, non fa professionale, tipo, non e' proprio indicato per una conferenza….tipo…

Abilita nel presentare, ovvero l'origine di tutti i tic nervosi. Oh, quei gloriosi gialli e verdi brillante su sfondo bianco! Per non parlare del testo bianco su sfondo azzurro cielo….e che cos'e', carta da regalo? Comunque, la lista di orrori a cui ho assistito negli anni e' troppo lunga, per cui preferisco fermarmi per evitare di causare traumi alla vostra visione.


Obbligo o dedizione? Questo e' più per un finale dolce-amaro: all'ultima conferenza a cui ho partecipato c'era pure una tipa che si era sposata IL GIORNO PRIMA!!! Veramente! Vabbe, gente, lavorate sulle vostre capacita espressive e ci vediamo alla prossima conferenza.