Wednesday, August 22, 2018

Climbing mount Fuji - 富士山

I went to mount Fuji this past weekend with one goal: conquer its summit.

Many of my friends know I’ve never wanted to join the hordes of climbers who, during the two months the trails are open, follow the insane tradition of ascending over night in order to be at the top before sunrise.

Instead, I’ve always been open to the possibility of climbing Fuji during the day, if I felt like doing it. And indeed, finally, the chance arrived and I joined other 13 coworkers for the challenge. The plan was to depart and return on the same day, so given the distance, the connections and the arrangements, our schedule started very early in the morning. We hit the road as soon as everybody arrived but in any case didn’t start the climb from the 5th station, the most popular base, before 10am.

That would still give plenty of time to return to the same base by sunset if everyone in the group can tolerate altitude the same way and can ascend at the same pace. But we all know that reality is not that simple, in fact we were a mix of people with the most diverse fitness levels, tolerances, speeds, and all. We ranged from who can climb up and down TWICE in the same day to who had to give up due to difficulty in breathing….

In any case, the experience was unforgettable for all of us, which included seeing the sunset during the descent! At the summit, due to time limitations, we didn’t have much time to go around the crater (that is very large!), but we took our time to boil some coffee. Kudos to the guys who carried the extra weight for us all to enjoy a cuppa on top of Japan.

We took the Yoshida trail, the most popular one among climbers also due to its accessibility with public transport, which runs along the north-east side of the mountain. From there, one can have great views of the Kawaguchi and Yamanaka lakes (both of which I cycled, like HERE and HERE), and the whole of the southern alps. So, yeah, we couldn’t see the sea form where we were -and the day was clear enough for that- but we didn’t complain once. Being our hike during the day, the trail wasn’t busy and so we could all start going up at our own paces without stalling (I hear at night the climb is basically a long and slow queue). Willing or not, we soon split into smaller groups as we moved up, with some of us (I plead guilty) going ahead and others being the tails to make sure that we didn’t lose sight of each other. We would then regroup at the various stations along the trail, and definitely at the summit when we all made it.

And here goes a big sign of gratitude and respect to the “tails” as they slowed their usual pace to let us enjoy ours.

The trail we took to go up features all kinds of terrain; we had to crawl through the black boulders, walk on gravel, dodge rocks, climb stairs, hike on dust, walk through trees. The way down, instead is a long zig-zag trail of black and red (yeah, red…must be high in iron) sand that goes everywhere. I even had it inside my socks. So, who thinks that going up the side of a volcano is boring…think again. Doing this in daytime also gives the advantage that one can observe the landscape changing constantly: first there is the comforts of the station, the shops and all; then there are trees and bushes of green and flowers; then the green becomes more sparse until it’s completely gone, replaced by the black soil. The views all around are spectacular, as mentioned,  all mountain peaks and plains lush green this time of the year. What a sight!

But as with the landscape, the temperatures change constantly, and even on a hottest day, it’s below 10 celsius at the summit. I mean, I only need to say I saw icicles hanging from the crater walls…fortunately it was a sunny day with little wind and fortunately the first of us who reached the summit didn’t have to wait too long for the rest of the group to arrive, else they would have found us in the middle of rigor mortis.

Climbing such a high mountain like Fuji must feel like a process of purification to many, a journey to meet and set free from one’s fears, an invitation to push one’s limits. During both the ascent and the descent, I often found myself alone. Not that I was abandoned, but that I was in my own bubble, absorbed, oblivious. It was me and the mountain, I established a connection, I learned about its merciless, unforgiving side, I listened to my body in a new way, I focused on the goal, I rediscovered myself. I could let my mind wonder even through the dizziness and the occasional headaches.

To all the wannabe Fuji (or any other high mountain) climbers, I say: there’s no good or bad way to prepare for it, there is no right nor wrong way to climb, there is only you and the mountain. Each of us experiences the journey in a different way, and the physical and psychological strains are unique to each of us. I didn’t know what altitude sickness was, until I experienced a bit of it and figured out how to fight it. I didn’t know that at certain heights going two steps higher is ten times harder. I didn’t know I could make it to the summit and back with no prior experience nor training (I heard somebody saying “she’s cruising” when I passed them).

Now, I am really glad that there are other options to a (rather overemphasized) nighttime climb. I understand the implications -and the reward- of it, but were it the only option, I would not do it. To me it tells of enduring a whole night of freezing and suffering and misery for the hope -it can never be given for granted- of clear skies for the view of a sunrise. I actually saw the beginning and the end of the same day from two different levels: sunrise from 30-ish meters and sunset from 2500-ish meters above sea level. Not bad at all.

I took the challenge and conquered my first summit. And I know I won’t need to do it again. 

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Il fine settimana passato sono stata sul Fuji con un obiettivo: conquistarlo.

Molti dei miei amici sanno bene che non ho mai avuto l’intenzione di unirmi al branco di scalatori che, durante i due mesi in cui i sentieri sono aperti, seguono la tradizione folle di scalare durante la notte per poter vedere l’alba dalla cima.

Invece, sono sempre stata aperta all’idea di salire in cima al Fuji durante il giorno nel caso volessi provarci. E difatti alla fine l’opportunità si e’ presentata e mi sono accodata a un gruppo di 13 colleghi per la sfida. Il piano era di partire e ritornare in giornata, quindi visti distanza, collegamenti e organizzazione, la giornata e’ iniziata molto presto. Non appena tutti sono arrivati all’appuntamento ci siamo messi in viaggio, ma comunque non siamo riusciti a iniziare l’ascesa dalla quinta stazione, quella più famosa, prima delle 10. Se nel gruppo tutti mantengono lo stesso passo e reagiscono alla stessa maniera all’altitudine, partire alle 10 lascia un sacco di tempo per poter tornare prima del tramonto. Ma nella realtà non e’ cosi semplice, come sappiamo, e il nostro gruppo era composto da gente a vari livelli di tolleranza, preparazione, allenamento eccetera. Si andava da chi può scalare e scendere DUE VOLTE nello stesso giorno e chi abbandona per via di difficolta respiratorie…

In ogni caso, e’ stata un’esperienza indimenticabile per tutti. E in più abbiamo pure visto il tramonto durante la discesa. Una volta in cima, per via dei tempi stretti, non ci siamo intrattenuti più di tanto per il classico giro intorno al cratere (enorme!) pero’ ci siamo presi il tempo necessario per prepararci una tazza di caffe caldo. E qui applausi a quelli che si sono caricati il peso di tutta l’attrezzatura cosi che abbiamo potuto goderci un caffe sul tetto del Giappone.

Abbiamo scelto il sentiero Yoshida, il più famoso grazie al fatto che e’ facilmente accessibile coi mezzi, e che si snoda lungo il fianco nord est della montagna. Da li si possono godere vedute dei laghi Kawaguchi e Yamanaka (entrambi girati in bici, ad esempio QUI e anche QUI), e le alpi meridionali. Quindi si, non abbiamo potuto vedere il mare -e la giornata era perfetta- ma non ci siamo di certo lamentati. Visto che la nostra impresa era durante il giorno, il sentiero non era affollato e quindi ognuno abbiamo trovato il ritmo giusto, senza che nessuno ci rallentasse (mi si diceva che invece la notte pare di stare eternamente in fila). Volenti o nolenti, presto ci siamo divisi in gruppi più piccoli con alcuni di noi (mi dichiaro rea confessa) in testa e altri a fare da chiudifila per assicurarsi che si era tutti vicini. Ci riunivamo poi di nuovo a ognuna delle stazioni lungo il sentiero.

E qui ancora mi preme lanciare un grossissimo segno di riconoscenza a coloro che per farci vivere l’esperienza a noi hanno rinunciato a vivere la loro.

Il sentiero che abbiamo scelto presenta diversi tipi di terreno: ci siamo arrampicati su rocce nere, abbiamo camminato su ghiaia, abbiamo evitato massi, salito scale, scalato tra la polvere, camminato tra gli alberi. Al ritorno invece il sentiero e’ una lunga linea a zigzag polverosa, e a fine giornata mi sono ritrovata sabbia nera fin dentro i calzini. Quindi, se pensate che salire in cima a un vulcano sia noioso, beh, ripensateci. Fare una cosa del genere durante il giorno ha anche il vantaggio che uno si può soffermare ad ammirare il panorama in costante evoluzione: prima i comfort alla base con negozi e tutto; poi alberi e cespugli fioriti, poi il verde si fa più sparso fino a che viene sostituito dalla rena nera. Le viste dall’alto, come gia detto, sono spettacolari con i vari picchi montuosi e le valli coperti di verde rigoglioso.

Ma come per il paesaggio, anche le temperature cambiano rapidamente, e anche nella giornata più calda si registrano poco più di 10 gradi all’apice. Cioè, dico solo che c’erano i ghiaccioli su alcuni versanti del cratere…per fortuna era una giornata soleggiata e con poco vento, e per fortuna chi tra di noi e’ arrivato per primo in cima non abbiamo dovuto aspettare troppo per l’arrivo degli altri, altrimenti ci avrebbero trovato nel bel mezzo del rigor mortis.

Scalare una tale montagna come il Fuji deve per forza avere un effetto catartico per molti, un viaggio volto a incontrare e abbandonare le proprie paure, un invito a spingersi oltre i propri limiti. Sia in fase di scalata che di discesa mi sono spesso ritrovata sola. Ma non sola nel senso di abbandonata; sola nel senso di assorta, noncurante, dentro la mia bolla. Eravamo io e la montagna, ho stabilito una connessione, ho scoperto il suo lato crudele e impietoso, ho ascoltato il mio corpo in maniera nuova, mi sono concentrata sulla meta, ho riscoperto me stessa. Sono riuscita a lasciare la mia mente divagare anche con vertigini e mal di testa che mi colpivano di tanto in tanto.

A tutti quelli che intendono scalare il Fuji (o qualsiasi altra montagna) dico: non c’e’ un modo giusto o sbagliato per prepararsi, non e’ una maniera giusta o sbagliata per scalare, ci siete solo tu e la montagna. Ognuno di noi vive l’esperienza in maniera diversa, e gli sforzi fisici e psicologici sono unici per ognuno di noi. Non sapevo cosa fosse il mal d’altitudine fino a che non l’ho provato e l’ho combattuto. Non sapevo che a una certa altitudine fare un paio di passi verso l’alto e’ dieci volte più faticoso. Non sapevo che avrei raggiunto la cima senza esperienza o preparazione.

Ora, sono di certo grata che ci siano altre opzioni alla (piuttosto enfatizzata) scalata in notturna. Capisco benissimo le implicazioni -e la gratificazione- della cosa, ma se fosse l’unica via non lo farei. A me sa di dover sopportare una notte di freddo gelido e sofferenza e uno stato miserabile per la speranza -la certezza non c’e’ mai- di avere un cielo sereno e vedere l’alba. Io alla fine ho visto l’inizio e la fine dello stesso giorno da due elevazioni diverse: l’alba dai 30 circa metri del balcone di casa e il tramonto dai circa 2500 metri sul livello del mare. Niente male no?

Ho colto la sfida e ho conquistato il mio primo summit. E ora so che non sara’ necessario rifarlo.










Friday, August 17, 2018

Summer Breeze


To summarize:

-there are no decent beer gardens one can simply enter on a whim in town
-there are no decent beaches reachable within a reasonable amount of time near here
-water parks and public outdoor pools are over hyper uber crowded

How are we supposed to survive the unbearable summer in the Tokyo metropolitan area then?

So far, we’ve been through a deadly summer. Humid. So humid that a steam sauna in the middle of Siberia is a breath of fresh air in comparison. And hot. So hot that the Hawaiian volcano currently in eruption feels a cold shower. And miserable. So miserable that Tolstoj novels characters in comparison are the happiest on earth. Just this weekend it seems the air is cooling down a bit.

As the luck of the office worker goes, the weather on weekends has been ugly, forcing us to stay indoors, while weekdays were beach perfect. Tell me about it.

In the face of who says that Japan’s seasons are at all predictable and planning is reliable, it’s been a while since I had made plans that didn’t need canceling or rescheduling. I remember that on two consecutive years, on exactly the same time of the year, I did book a and then had to cancel a long weekend trip due to typhoons (out of season). Also, again on two consecutive years, a one-day field trip organized by our company’s recreational committee had to be canceled due to the approaching of a typhoon. The heck!

The last trip that didn’t happen, an interesting tour of a cave underneath the sacred Fuji mountain was meant to be at the end of July….it would have certainly been an amazing way to cool down form the city heatwave we’ve been crippled by since the beginning of last month. Anyway, while that trip got postponed this time, I couldn’t re-join. But I will be getting close to Fuji another way. More to come later.

Speaking of the heatwave, I don’t remember having suffered like this year, for all the time I’ve lived in Japan. And I tolerate heat well.
Because of the humidity, I can’t breathe, I can’t sleep, I can’t exercise, doing everything feels 100 times harder. This year, just to emphasize, is the first year that I need to cool my apartment all the time I am at home, day and night in order to be able to be and sleep in it. Nothing brings relief. Nothing. Not even the rain.

For now we can at least rejoice of the fact we have long days, which essentially mean we leave work and we still have a few hours of daylight we can use before calling it a day. So, sometimes, after work I meet with a colleague, new in town, and together we go in search of a place where we can sit outside, cold drink in hand, and bitch about how much nicer summer in the Mediterranean is. I might have said it, but there aren’t many places around here that feel like home, unless one could clock out even day at 4 to have time to reach the cool neighborhoods with the right vibes or the bay area. But in the end I can’t complain too much, I can always stop by at my favorite local joint on my way home: Good Fellows will always have a bench and a cold lemonade for me.

On a desperate attempt to wash the humidity away, one weekend I gave another try at hitting an outdoor pool although I’ve experience a few to know it’s not pleasant due to the crowded space. This time, and how the place went unnoticed for all these years I don’t know, I found a very  big pool, not too far from home, which was not that crowded despite I checked it out on a weekend. The place must have been one of the many venues used in the Tokyo Olympics about 50 years ago, so everything is a little ran down and ugly, but having a 50m pool where one actually could swim laps, here, was a rare and welcomed joy.

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Per riassumere:

-non ci sono beer garden decenti che uno può decidere all’ultimo momento di andare
-non ci sono spiagge decenti a distanza fattibile da qui
-i parchi acquatici o le piscine all’aperto sono sempre stra- iper- ultra-piene

Come uno può sopravvivere l’estate bollente dell’area metropolitana di Tokyo?

Fino ad ora abbiamo avuto un’estate davvero terribile. Umida. Ma cosi umida che a confronto una sauna nel mea della siberia e’ una ventata di aria fresca. E calda. Ma cosi calda che il vulcano alle Hawaii che e’ in eruzione al momento sembra una doccia fredda. E miserabile. Ma cosi miserabile che a confronto i personaggi dei romanzi di Tolstoj sono tra i più gioiosi al mondo. Solo questo fine settimana pare abbia iniziato un po’ a rinfrescare.

E poi parliamone del fatto che la fortuna del lavoratore vuole che durante la settimana il meteo e’ da spiaggia mentre nel fine settimana fa schifo. No, parliamone.

Alla faccia di chi dice che le stagioni in Giappone sono tutte perfette e prevedibili e che uno può programmare tutto, e’ da un bel po’ che non abbia dovuto annullare i piani ogni volta che ho programmato qualcosa. Mi ricordo bene che per due anni consecutivi, proprio nello stesso periodo, ho prenotato ma poi ho dovuto annullare un viaggio nel weekend per colpa di un tifone (fuori stagione). E ancora, sempre due anni consecutivi, una gita di una giornata organizzata dalla mia azienda e’ stata annullata per colpa di un tifone. E che cavolo!

L’ultima di queste gite non accadute, un tour interessante di alcune cave alle pendici del sacro Fuji, doveva avere luogo alla fine di luglio….e sarebbe stato di sicuro un modo perfetto per trovare refrigerio dall’ondata di caldo che non ci sta dando tregua fin dall’inizio del mese scorso. Alla fine questa gita e’ stata riprogrammata, ma per me purtroppo non e’ stato possibile riconfermare. Alla fine vedro’ il Fuji in un altro modo, di cui racconterò prossimamente.

Ritornando all’ondata di caldo, non mi ricordo di aver sofferto cosi tanto come quest’anno. E io il caldo lo tollero bene.
Per via dell’umidità, non si respira, non si dorme, non riesco a fare sport, ogni cosa pare 100 volte più ardua. Questo, giusto per dire, e’ il primo anno che ho bisogno di mantenere il mio appartamento climatizzato praticamente per tutto il tempo che ci sto dentro, notte compresa. Niente pare portare refrigerio, manco la pioggia.

Almeno per adesso possiamo pero’ rallegrarci del fatto che le giornate sono lunghe e quindi si può uscire dall’ufficio che c’e’ ancora luce e uno può sempre fare qualcos’altro prima di rientrare. In questo periodo incontro la mia collega di tanto in tanto, che e’ arrivata da poco, e insieme dopo il lavoro ce ne andiamo da qualche parte dove poterci sedere all’aperto e goderci un bel drink freddo, mentre ci lamentiamo di quanto meglio sia l’estate mediterranea. Di sicuro l’ho gia ripetuto tante volte, ma qua non ci sono molti posti che mi fanno sentire come a casa, a meno che uno esce dall’ufficio religiosamente alle 4 ogni giorno per potersi dirigere alla baia oppure in posti pseudo-estivo-europei. Alla fine non mi lamento troppo visto che vicino casa c’e’ il mio ritrovo preferito, dove so che hanno sempre una panca e una limonata per me.

In un tentativo disperato di battere l’umidità, ho deciso di provare di nuovo ad andare in piscina, seppure so per esperienza che questi posti di solito non sono piacevoli per via della confusione. Stavolta, pero’, e non ho idea di cole la cosa mi sia sfuggita per cosi tanti anni, ho trovato una piscina all’aperto bella grande e sorprendentemente (dato che era di fine settimana) tranquilla. L’impianto sportivo deve essere uno di quelli che e’ stato costruito per le olimpiadi 50 anni fa, quindi tutto e’ abbastanza vecchio e poco attraente, ma oh, gente, avere una piscina di 50m dove si può nuotare da parte a parte e’ qualcosa di cui qui posso rallegrarmi sul serio.

Wednesday, August 1, 2018

和のあかり - Art Illumination


There are a lot of staggering places around Tokyo. One of such places is a hotel. 

Tokyo Gajoen is actually more than a hotel. It is a hotel, a community and amenity space, it has a gallery for art exhibitions, a chapel, a garden with an artificial waterfall and a lot more.

In particular, the attraction that tops all others is the Hayakudan Kaidan (100 steps staircase), originally a fine restaurant established in the early decades of the past century, where patrons were captivated not only by gourmet food but also by the look of each of the rooms: painting, carvings, and woodworks decorate walls, ceilings and sliding walls and window blinds of the entire building. Each room was painted and decorated following a theme or was designed by a different artist. In essence, each dining room has its own style, and a sight to behold. In present days, this place is the venue for art exhibitions, and this is precisely the reason I went to see it and discovered its beauty.

This building develops along a gentle hillside slope and is made of 7 levels, leading to 7 splendid dining rooms connected by one long staircase that has...well...99 steps (numbered so that people notice it). Indeed, despite the name, the staircase is one step short of a hundred. I can't be sure of the reason why, but many are the theories or beliefs: hope for the future, odd numbers are lucky numbers, keep space for improvement, whatever....

The exhibition I went to see was about illumination, or actually about light: transparencies, shadows, lamps and lanterns, mirrors, and everything else that can be use within the theme of illumination. The exhibition is called Wanoakari (和のあかり), lights of harmony, and is a yearly appointment for those who love the place and the theme. Entrance to the old building is via an elevator from the modern hotel lobby that's lacquered and with mother of pearl mosaic tiles. Before stepping into the century-old restaurant/gallery, we had to remove our shoes, as everything is made of wood and floors are covered in tatami mats.

Unfortunately I couldn't find descriptions of the artworks in English, so it was rather hard for me to figure out each room's setup. All I know is that it was phenomenal.

One room, I think the most decorated with paintings and even featuring columns with low-reliefs, was home of just huge paper lanterns depicting two warriors in the act of fighting and a woman trying to (maybe) charm them.

Another room contained origami-like cutouts in the shape of flowers, hanging like wind chimes or sitting in a glass box, allowing light to pass through the cuts.

The thinness and delicacy of flowers and leaves was explored in another room where lotus flower shaped ceiling lamps, made of felt paper, were hung. Then glass, its transparency and its usage as jewelery material: rings and bracelets contained glass inserts "trapping" miniature landscapes in them.

The magic of light was shown with some ceramic tea cups: a figurine of a man painted on the cup turned into the glowing skeleton of that man under the UV light. Very clever.

One last room, which I dub The blue room, was an oasis of tranquility; blue glass wind chimes hung from the ceiling, blue tiled floor and blue walls were the set for some ikebana arrangement of flowers and twigs.

The 99 stair steps were signposted by artistic kokeshi (Japanese wooden dolls), arranged as if sleeping in tiny futon beds (each of them different in patterns and colors). That was super cute.

After the amazing light display, I wandered around the hotel a bit. As my friend perfectly described it, it felt like walking into one of those opulent LA hotels that are a clashing mix of styles. There were elements that recalled the old restaurant style, like the traditional paintings, lacquered tiled walls, and sculptures, but also a round glass elevator and golden handrails for the spiral staircase, a photograph corner with all the elements of traditional Japan, and restaurants with sofa chairs and standing lamps that reminded of the aristocracy of the early 30's.

Anyway. Totally mind blowing. Totally recommended.

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Ci sono un sacco di posti sorprendenti a Tokyo, di cui uno e’ un hotel.

Tokyo Gajoen a dire il vero e’ più che un hotel. E’ un albergo, uno spazio di rilassamento, una galleria per mostre d’arte, una cappella, un giardino con una cascata artificiale e molto altro.

In particolare, l’attrazione maggiore e’ un edificio chiamato Hyakudan Kaiden (scalinata dai cento gradini), che era un ristorante raffinato agli inizi del secolo scorso, dove i clienti erano accattivati non solo dal cibo ma anche, e soprattutto, dalle stanze per se: ritratti, affreschi, bassorilievi, intarsi e intagli a legno dappertutto su tetti, mura, pareti scorrevoli eccetera. Ognuna delle sale rappresentava un opera artistica a se, seguendo un tema o la vena artistica dell’autore. In sostanza, ogni sala ha il suo stile unico. Oggi, il ristorante e’ una galleria d’arte, ed e’ proprio l’arte che mi ha portata a conoscere questa perla.

L7edificio si sviluppa lungo una breve altura e consiste in 7 livelli, ognuno una sala bellissima, collegati da una scalinata di….esattamente 99 gradini (numerati cosi che si nota). Infatti, alla faccia del nome, la scalinata non arriva proprio a 100 gradini e non so di preciso il perché: o perché rappresenta speranza per il futuro, oppure il fatto che i numeri dispari pare portino fortuna, possibilità di miglioramento (quasi perfezione), o altro.

La mostra che mi interessava riguarda l’illuminazione o meglio la luce: trasparenze, ombre, lampade e lanterne, specchi e quant’altro che si può usare entro il tema dell’illuminazione. La mostra e’ chiamata Wanoakari (和のあかり), o meglio luci d’ armonia, ed e’ un appuntamento annuale che gli appassionati aspettano con anticipazione. L’ingresso al vecchio edificio si avvale di un ascensore all’interno della lobby del moderno hotel, un ascensore laccato e con mosaici in madreperla. Prima di entrare nel museo, bisogna togliere le scarpe visto che il pavimento delle sale e’ fatto di tatami.

Purtroppo non ho trovato guide in inglese, per cui non ho potuto interpretare al massimo l’organizzazione delle varie stanze. L’unica cosa che so per certo e’ che tutto era fenomenale.

Una stanza, penso la più decorata con dipinti e con addirittura delle colonne a bassorilievo, era riempita da tre enormi lanterne che raffiguravano due guerrieri e una geisha (forse nell’atto di sedurli). Un’ altra stanza era piena di fiori di carta intagliati, che erano arrangiati dentro un contenitore in vetro o come degli scacciapensieri, e fasci di luce attraversavano le forme attraverso i ritagli.

Poi ancora, in un’altra sala si esplorava la sottigliezza e la delicatezza delle foglie e dei fiori. Dal tetto, lampadari a forma di fiori di loto in feltro illuminavano il tutto. E poi ancora, il vetro e le sue trasparenze e il suo uso come materiale per monili: anelli e bracciali con inserti in vetro in cui erano “intrappolati” dei mondi in miniatura.

La magia della luce era messa in evidenza con alcune tazze da te in ceramica: sotto la luce ultravioletta, l’immagine dipinta sulla tazza di un uomo rivelava il suo scheletro. Proprio geniale.

Un’ultima sala, che ho chiamato la stanza blu, era un’oasi di tranquillità: scacciapensieri in vetro blu pendenti dal soffitto, piastrelle blu per il pavimento e pareti blu facevano da sfondo a una installazione di fiori e rami (la famosa arte ikebana).
I 99 gradini erano contrassegnati da kokeshi, le tipiche bambole di legno giapponesi, sistemate dentro a dei lettini come se stessero dormendo, e ognuna di esse, incluso il lettino, era diversa.

Dopo questa fantastica mostra, mi sono fatta un giro dell’hotel che aveva molto degli alberghi opulenti di Los Angeles, come la mia amica ha ben definito, che sono una accozzaglia di stili. C’erano elementi che richiamavano lo stile del vecchio ristorante, come i dipinti tradizionali, pareti laccate con inserti in madreperla, sculture, e anche un ascensore rotondo in vetro, scala a chiocciola con corrimano dorato, un angolo per fotografie con tutti gli elementi del Giappone tradizionale, e ristoranti con poltrone e lampade che ricordavano un po’ l’aristocrazia degli anni 20.

In ogni caso, eccezionale, veramente eccezionale. E vivamente consigliato. 















Saturday, July 21, 2018

Umi no akari -- 海の灯まつり


Summer weekends in the metropolitan area are busy.

In the occasion of the Marine Day holiday, a nice event was held in Tokyo bay for two consecutive evenings called Umi no Akari Matsuri (海の灯まつり), or seaside lantern festival. In the evening, on both days, something like 20,000 paper lanterns were placed on the beachfront in Odaiba, and were arranged to form several patterns. I hear the patterns were ships, Tokyo sky tree tower, flowers and what not...I only saw hearts, and girls bossing their boyfriends around to take pictures of them sitting inside these heart shapes. Pfff.

Anyway, although the scenic effect of all those lanterns could only be seen from a distance, the atmosphere was nice nonetheless. The area was crowded, the most crowded I've ever seen, with people strolling along the wooden decks, on the sand all around the lanterns, on the pier, everywhere there was a chance to admire the lights.

The darker it got, the better the lanterns looked. I have to say that I totally misunderstood the dynamics of the event. I though, actually, that those lanterns would be let out to float on the water...this is at least what I've seen other times concerning paper lantern (the "toro nagashi" stuff like in HERE), but I guess that with all the evening boat cruises happening around the bay, all the lanterns would be either overshadowed by the brightly and colorfully lit boats or simply capsized. One thing sure enough, those who had planned a boat tour of the bay did the best thing, as they had the best view of the lanterns.

Too bad there is only one tiny cafe (and has a terrace!) on the beach, cause I'd have loved to take a seat and enjoy some cold drinks while people-watching. It was crowded, of course and didn’t want to wait ages. Anyway it would have been impossible to find a seat there, unless one booked weeks in advance, as I am sure many did. On the other hand, though, most people were there to simply take the sunset view in, wait for the lights to shine, take their picture and go, not even enjoy a refreshing drink for some time. Perhaps a lot of them didn’t even know about the lanterns and went to the bay just to check out the city view (tourists, for instance). 

Fortunately some gentle breeze was cooling us down by the bay (we've been cooked by a 10-days heat wave that doesn't give any signs of leaving soon), so it was indeed nice to be there in the evening. A sunset swim would have been the best way to fully enjoy the occasion, but, heh, no swimming in the polluted waters of Tokyo bay, thanks.

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I fine settimana estivi dell’area metropolitana sono impegnatissimi.

In occasione della festività nota come giorno del mare, si e’ tenuto un bell’evento alla baia di Tokyo che e’ durato due giorni e si chiama Umi no Akari Matsuri (海の灯まつり), ovvero festa delle lanterne. Alla sera, entrambi i giorni, circa 20mila lanterne di carta sono state disposte sulla spiaggia di Odaiba, organizzate in modo da formare diversi oggetti. Pare che tra i vari disegni fossero barche, la torre di Tokyo e altro ancora…io ho solo visto cuori, e ragazze che forzavano i fidanzati a farsi fare fotografie sedute all’interno di sti cuori. Va beh.

Comunque, anche se l’effetto scenografico delle lanterne si poteva carpire solo da una certa distanza, l’atmosfera generale non era male. La spiaggia era piena di gente, come mai vista prima, e c’era chi passeggiava lungo la strada, chi sulla spiaggia, chi si intratteneva tra le lanterne, insomma ovunque si potevano ammirare le lucine c’era gente.

Poi, più si faceva buio e meglio si vedevano le lanterne. Devo pero’ dire che avevo completamente frainteso le dinamiche dell’evento. Infatti pensavo che le lanterne venissero lasciate galleggiare sull’acqua…per lo meno, questo e’ ciò che ho sempre visto quando si trattava di lanterne (tipo le “toro nagashi” qui), ma mi sa che data la presenza di battelli per le crociere intorno alla baia ste povere lanterne verrebbero o oscurate dalle luci delle barche oppure affondate. Certo e’ che quelli che hanno ben pensato di osservare le lanterne dal mare hanno fatto la scelta migliore.

Peccato che ci sia solo un piccolo bar (che tra l’altro ha pure la terrazza!) sulla spiaggia, perché mi sarebbe proprio piaciuto prendere posto e godermi una bibita fresca mentre osservavo i passanti. Ovviamente il bar era pieno e non mi andava di aspettare a lungo. In ogni caso mi sa che sarebbe stato comunque impossibile trovare un tavolo, a meno che uno avesse prenotato con settimane di anticipo, cosa che sono sicura molti hanno fatto. Di fatto pero’ la maggior parte delle persone che si trovavano li erano di passaggio, giusto per aspettare che le lanterne venissero accese, fare la loro foto e andare. Forse pure una buona parte di essi non sapevano neanche della cosa e si trovavano li per puro caso (tipo, turisti).

Fortune ha voluto che ci fosse un’arietta fresca alla baia quella sera (siamo vittime di una ondata di caldo che non ci da tregua da quasi due settimane), quindi e’ stato proprio rinvigorente trovarsi li. Certo, una nuotata dopo il tramonto sarebbe stata la giusta cosa da fare, ma immergermi nelle acque inquinate della baia di Tokyo non mi pareva proprio il caso.






Wednesday, July 11, 2018

Lifestyle - Paper & the waste


It is time for another appointment with the Lifestyle series, somewhat inspired by the many attempts to transform human beings into conscious, mindful beings.

Maybe you saw recently the National Geographics piece on plastic. Well, it was something that became obvious to me already when I moved to Japan (see the story here), where the amount of plastic waste produced is beyond imagination. Now, I am going to expand on that and discuss more broadly waste (as I see it).

In general, there is a pretty linear correlation between big, rich cities/countries and waste. It is the same in Japan. 

First of all, paper. 
SO. MUCH. PAPER. 
Since these people are very visual, in order to catch their attention one must print the stuff, message or image, out and hang papers here and there to make sure people see it (still, as everyone is sucked into their smartphones screens, this doesn’t work at all). And so there are building notices, office announcements, the weekly or monthly internal news, temporary sign for specific directions, and so on. The vast majority of paper waste I’ve seen happens obviously at the workplace, where on top of all the A4 and maybe A3 notices are extra-efficient secretaries that print out EVERYTHING for you, even what you don’t need or care about (when a more efficient way would be to pdf the thing and email it).

Second of all, paper. 
Does pamphlets distribution still exist somewhere? I think that kind of “job” has been declared dead, no? Well….I could simply show a photograph of a random mailbox bulging with all sorts of flyers and junk mail, small, big, magnetic, wrapped in plastic (plastic! yay!), the municipality monthly newspaper (imagine how much TAXPAYERS’ money goes into printing that!), and more. About 90% if not more of all that ends up in the trash, not surprisingly. And I know what everybody is going to say right now: put a no-ads note on the mailbox and it’s done, right? Well…apparently you are allowed to be spammed with notice papers stuck around like a post-it museum, but you are not allowed to put a note on your mailbox. Right. You do it, you’ll be asked to remove it. This, at least, is what happens in my building and so NOBODY has any sign on their mailboxes. But I am going to try a few more times, I have enough of wasting my time sifting through the stash of trash (in case utility bills are in the middle) every time.

Not only junk mail, but also people handing flyers to passersby can be found everywhere. Be it to promote a newly opened business or announce the latest karaoke deals, paper based advertising is still strong here. Very often it is targeted advertising, with papers given only to men, or women, or only to oldies, and so on. I don’t know why they still do this, given that the job is not fun and probably doesn’t even pay the bills: they stand for several hours, a bag full of pamphlets, speaking all the time to pique people’s interest, deal with their refusal in taking one… and this would not be the strangest of all strange jobs in Japan (here). At least here, when encountering one of those smiling and polite flyer-givers, I can as politely decline and they will even mutter a thank you.

So, you see that a huge chunk of waste produce comes form paper. 

Now a few more notes on waste in general. Although it is true that there are efforts into properly separating and disposing of garbage and waste, people are starting to have enough of not finding rubbish bins anywhere in the city (Decision for safety. Long story.). As a consequence littering is becoming common practice. On top of it, garbage collection happens with all the garbage bags being put out on the streets on given days. At that point crows, the most ominous pest of all pests (now impossible to get rid of), splurge and make a mess of the garbage bags with the result that a lot of it linger in the environment for who knows how long.

I notice that also electricity is wasted, or maybe that’s just me thinking that. But the Japanese like very bright rooms and in particular offices. Lights, very white lights, are on pretty much always, even when no people are in a room, even when opening a window blind to get the more desirable natural light would do the trick. Perhaps it comes from having a country relying heavily on nuclear energy…there is so much of it that it’s cheap and so nobody bothers.

Everything about waste (and much more) was exquisitely summarized in an old video (HERE), which I recommend watching as it serves as a reminder for us all to do better, to do our best all the time.

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Tempo di un altro appuntamento con la serie Lifestyle, che stavolta si ispira un po’ dai vari tentativi a trasformare gli esseri umani in esseri coscienziosi.

Forse avete gia visto il pezzo del National Geographics sulla plastica. Bene, questa e’ qualcosa che mi e’ subito stata chiara sin dal primo momento che mi sono stabilita in Giappone (vedi la storia qui), dove la plastica che si produce ammonta a quantità inimmaginabili. Voglio allargarmi un poco stavolta per discutere il tema più ampio dello spreco (per come la vedo io).

In linea di massima, esiste una relazione piuttosto lineare tra grosse e ricche città e spreco.

Intanto, la carta. TANTISSIMA CARTA. Questi qua sono molo visivi, quindi per attirare la loro attenzione bisogna stampare il messaggio o immagine in questione che sia e attaccare fogli dappertutto cosi da assicurarsi che lo vedano (che poi, tanto sono tutti assorbiti dai loro smartphones, quindi…). Perciò, ci sono notifiche di condomino, annunci in ufficio, notizie interne settimanali o mensili, indicazioni temporanee eccetera. La maggior parte dello spreco di carta accade, come uno si immagina, in ufficio, dove oltre alle sopracitate note e postille in formato A4 o A3 ci stanno segretarie efficientissime che stampano per noi TUTTO ma proprio TUTTO, anche quello che non ci interessa (quando in realtà, una email con un pdf risolverebbe il problema).

E poi ancora, parliamo di carta. Si usa ancora fare volantinaggio da qualche parte? Perché mi sa che questo “lavoro” e’ stato dichiarato morto, o no? Allora…nel caso mio potrei prendere una cassetta delle lettere a caso e fare una foto all’abnorme quantità di volantini di ogni forma, dimensione e colore, annunci incellofanati (plastica! evviva!), il notiziario mensile del comune (immaginate quanti soldi dei buoni paganti delle tasse che va al macero), eccetera. Posso ben affermare che almeno 90% di tutta sta roba finisce nel cestino, come si può ben immaginare. Ora, gia vi vedo tutti a puntualizzare che basterebbe una nota no-pubblicita’ e tutto si risolve, giusto? Hahah. Allora…a quanto pare qua e’ permesso essere bombardati di annunci e cose varie attaccati in giro come se ci si trovasse al museo dei post-it, pero’ non e’ permesso mettere una nota nella tua cassetta delle lettere. Eh. Chi lo fa, gli viene subito chiesto di toglierla. Questo almeno e’ come si usa nel condominio dove abito, dove NESSUNO ha nessun tipo di note nelle cassette di posta. Comunque, io ci riprovo un altro paio di volte, che veramente mi sono stancata di dover perdere un sacco di tempo ogni volta a controllare la pila di scartoffie per evitare di buttare via le bollette.

Che poi, non solo mi ritrovo la cassetta delle lettere stracolma, ci sono anche quelli che distribuiscono volantini in giro alle persone direttamente. Che sia per promuovere una nuova attività, o che sia per annunciare le ultime offerte al karaoke, il volantinaggio va forte. Spesso si tratta di pubblicità mirate, del tipo che i volantini vengono dati solo a donne, o solo a uomini, o solo a anziani e via discorrendo. Non ho mai capito il perché di questo “lavoro” visto che poi non e’ tanto interessante quanto lucrativo: si sta in piedi per ore, parlando tutto il tempo nel tentativo di attirare i passanti, per poi dover digerire il fatto che tutti ignorano la cosa….tra l’altro questo lavoro non sarebbe neanche il più strano in Giappone (qui). Ma almeno c’e’ da dire che qui uno può tranquillamente declinare l’offerta e loro pure ringraziano e non insistono.

In sostanza, una grossa fetta di sprechi riguarda la carta.

Ma ci sono altri tipi di sprechi. Seppure e’ vero che si fanno degli sforzi verso una raccolta dei rifiuti differenziata, la gente comunque ne ha le tasche piene del fatto che non si trovino cestini della spazzatura in giro per le città (decisione per la sicurezza…storia lunga). E di conseguenza, gettare via cartacce e rifiuti in giro sta prendendo piede. In aggiunta, la raccolta della spazzatura si fa accatastando tutti i sacchi dell’immondizia sul ciglio della strada. A quel punto i corvi, bestie immonde maledette ineradicabili, si fiondano sulla pila e ne fanno razzia, col risultato che un sacco di roba resta in giro nell’ambiente per chissà quanto.

Poi noto anche che l’elettricita si butta via proprio, o forse sono solo io che la vedo cosi. Fatto sta, i giapponesi amano ambienti e uffici in particolare ben illuminati. Le luci sono bianchissime, sempre accese anche quando non ci sta nessuno dentro e anche quando basterebbe aprire un attimo le persiane per far entrare luce naturale. Mah, magari deriva dal fatto che questo paese va a energia nucleare. Ne hanno cosi tanta che non sanno cosa farne.

C’e’ un video che riassume bene il tema dello spreco, assieme a tanti altri (QUI) che suggerisco a tutti di guardare come monito a fare del nostro meglio sempre.

Saturday, July 7, 2018

The strange country

The link I used to have on an older version of this post was not working anymore.
So I found another one. 

Sunday, July 1, 2018

Expat problems VIII - summer expectations vs reality

Whenever we think of summer, several common themes come up. I already mentioned all the good and bad sides for summer in Tokyo area many times before, such as the unbearable heat and how to fight it (HEAT and HEAT II), or the places to be (here), the things I miss this time of the year (here), the things to do like watching fireworks (here) or dance the traditional summer moves (here) and so many more.

Another thing that screams summer in the Tokyo-Yokohama metropolitan area is the Beer Garden. 

One may agreeably argue that all the other summer activities I just mentioned at the beginning include beer too. True. But the beer garden is more than that: it is not only a seasonal thing, not only a themed event (both loved by the Japanese), but it also celebrates the western lifestyle -and consequently ridiculously high prices- by being associated to countries famous for their beer culture:
Classic beer gardens? German and Belgian.
BBQ instead of sausages? American (NY-style).
Fish and chips? Irish.

Another striking example of celebration of other cultures, now that I am at it, is the combination of summer, beach and Hawaii that seem to surpass any other beach culture here.

But let’s stick to the booze.

During the summer months, or actually between May and October to be more accurate, beer gardens and beer terraces come to life by the seaside, inside parks, rooftop restaurants, mountains, event spaces and pretty much everywhere. There are dozens of such events, just leveraging the simple but lucrative combo summer+beer, planned in a way that they take place at different times and at different locations, and last from one weekend to one month for the joy of beer-goers, but in fact they are all the same, the food choices are all the same, regardless of the nation of inspiration.

All these events popping up come summer are great. People from the Mediterranean areas, especially, welcome those outdoor watering holes, as they bring us back to the summer vibes we enjoy back home. But one detail, however, brings us all back to rule-abiding and inflexible Japan: only a handful, if not only a couple, of those beer garden events are free-entry. Indeed, while all the food and beer stands you can buy from are set up out in the open, as said, guests are imposed an entry fee in order to access the event premises, like going to a museum. That’s because many beer gardens offer all inclusive, time-limited food and beverage packages so adored by the Japanese, that inevitably turn the western inspired event into another Japanese seasonal fever. Here being Japan, many people would rather reserve anyway than act on the moment: check out the place, find a stand, order a beer and risk not to find a place to sit is just not how these people like to play. Comfort first, apparently.

Now immagine your average summer late afternoon, you’re out of the office or decided to wait until the heat wears off a bit on a weekend, you meet some friends for beer o’clock, all you want is to grab a cold bottle and go sit somewhere to enjoy the company, but all your expectations are crushed at the closest event to you because it’s “full”…what would that feel like? Exactly: plain disappointment and deflated mood.

God bless convenience store beer. 

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Quando si pensa all’estate vengono in mente molti temi comuni. In varie occasioni ho gia elencato i lati positivi e negativi del passare l’estate nella zona metropolitana di Tokyo, come ad esempio il caldo insopportabile e come batterlo (HEAT and HEAT II), oppure i posti più azzeccati dove andare (qui), le cose che mi mancano di più in questo periodo (qui), o le cose da fare come guardare i fuochi d’artificio (qui) o darsi alle danze tradizionali (qui).

Un’altra cosa che nella Tokyo-Yokohama grida all’estate e’ il beer garden.

Uno potrebbe ben dire che tutte le attività estive che ho or ora accennato includono anch’esse birra. Vero. E pero’ la cosa del beer garden e’ più che semplice birra in estate: non e’ solo una cosa stagionale, non e’ solo un evento a tema (e i giapponesi amano entrambe le cose), ma soprattutto celebra lo stile di vita occidentale -e di conseguenza prezzi da capogiro- perché viene associato a nazioni famose per la loro cultura beona:
Beer garden classico? Germania e Belgio.
Grigliata invece di salsiccia? Americano (stile NY).
Pesce e patatine? Irlandese.

Che poi, gia che ci sono, c’e’ pure un altro esempio lampante di celebrazione di altre culture che associa estate, spiaggia e Hawaii. Questo mix pare essere di gran lunga preferito a tutte le altre culture da spiaggia.

Ma rimaniamo con la birra.

Durante i mesi estivi, anzi più precisamente tra maggio e ottobre, beer garden e terrazze prendono vita lungo le spiagge, nei parchi, nei giardini, in montagna, in piazzali per eventi, eccetera. CI sono decine di questi eventi che fanno leva sul concetto semplice ma lucrativo di estate+birra, organizzati in posti diversi, in date diverse e che durano dal fine settimana al mese intero, per la gioia degli affezionati. Ma in sostanza, a dispetto della nazionalità ispirante, sono tutti uguali, incluso ile repertorio culinario.

Ora, tutti questi eventi che si moltiplicano non appena arriva l’estate sono fantastici. In particolare coloro che vengono dall’area mediterranea siamo felici perché tali eventi ci riportano verso quell’atmosfera estiva che ci piace tanto a casa nostra. Ma c’e’ tuttavia un dettaglio che ci riporta immediatamente nel Giappone inflessibile e obbediente: solo alcuni, se non un paio soltanto di questi beer garden sono a ingresso libero. Intendiamoci, gli stand dove  si comprano da mangiare e da bere sono tutti all’aperto, come detto, solo che per accedere all’area bisogna pagare un biglietto d’ingresso come andare al museo. Questo perché molti beer garden offrono anche pacchetti a tempo, tutto incluso di cibo e bevande, un’altra cosa che i giapponesi adorano ma che inevitabilmente trasforma l’evento in un’altra febbre estiva. E essendo in Giappone, molte persone preferiscono in ogni caso prenotare piuttosto che rischiare di andare e non trovare posto. A quanto pare, la comodità prima di tutto.

Ora immaginiamo un pomeriggio d’estate, finito con il lavoro d’ufficio oppure usciti di casa appena la canicola estiva ci da’ tregua, incontriamo gli amici per un aperitivo e godere dell’atmosfera, ma la realtà ci prende a schiaffi con un “tutto pieno” all’evento più vicino a noi….in pratica il buon umore ci abbandona.

Benedetta sia la birra del mini market!


Saturday, June 30, 2018

Japan In Architecture @MAM

My trips to the city center have become rare and often motivated by a specific, planned occasion.

One of such occasions, recently, was to go to the ever favorite Mori Art Museum in Roppongi district for yet another wonderfully organized exhibition titled "Japan in architecture: genealogies of its transformation".

The exhibition marks the 15th year of the museum activities, and the curators well thought of celebrating Japanese architecture and the giant architects behind all the works shown.
As usual, the quality of MAM exhibitions is overall great; but...this time the rules imposed pretty much no photographing. This when all we saw in the museum were photographs or scale reproductions of the actual buildings...I don't get it. I was even stopped when I was taking a photo of the introductory explanation text! The text!!

Anyway.

The exhibition was subdivided into 9 sections, which all see one facet or one use of architecture.

The first section highlighted the architectural versatility of wood: the exquisite and expert technique of building timber structures via locking (no nails whatsoever), the added environmental value of wood, the many uses of wood, from just support to whole buildings, temple gates, and so on. What I liked in particular of this section was the creation of modern structures inspired by the strength of wood like the Tokyo Sky Tree: its design was based on the same engineering that makes 5-storied wooden pagodas in temples survive earthquake after earthquake, thanks to a structure developed around a central pole as a support.

Next followed a section on the transcendence of buildings and on the importance of roof building. All works shown in these sections highlighted the aesthetics and at the same time the utility of buildings, either wood or concrete. in particular, there are examples of how roofs, as a symbol of both protection and harmony (the layer between inside and outside) have been a constant inspiration for modern architects as well (like the splendid reinterpretation of the roof in the gymnasium built for the 1968 olympics).

Another section highlighted the somewhat modular look of many Japanese buildings, due to the joining of several "crafts" (as architectural components) together to form an architecture. Examples of works in this section are the Louis Vuitton shop in Ginza, where a tiled outer shell covers the building walls to form an artsy facade (without visible joining of all the parts), or the Japanese pavilion designed for the Hannover Expo in year 2000, an intriguing combination of layers to form a resistant but light structure that could later be dismantled and disposed of without a big impact on costs and environment. Nice ideas. And really stylish. Modularity and crafting arts have another merit as they make the basis of the metabolism current, which I also had the luck of seeing organized into another fantastic exhibition (HERE).

Something that, in my opinion, very much defines Japanese culture is shown in the section about linked spaces: how beautifully can houses and buildings be built without separations, such as the sliding walls of the imperial villa in Katsura, for instance, or the very house of one of the giant Japanese architects Tange Kenzo (whose works are featured throughout the exhibition, like the stadium mentioned above).

Another section brings the visitors into the architecture with and for community (community being another Japanese favorite): spaces designed for groups of people living and working in open spaces; these same communal spaces could be employed as future nursing homes for the growing elderly population or in cases of disasters.

Also, Japan has been an inspiration for architects worldwide, as Lioyd Wright could perfectly prove; on the other hand, Japanese architects have been active outside of Japan. A part of the exhibition is dedicated to these works and these architects, examples of which are the Les Cols Pavellons by RCR architects, the Imperial hotel built in the 20's by Lioyd Wright, The Rockfeller House and many more.

A very nice section grouped then all architectural interventions that blended with nature, and that doesn't just include wooden buildings or structures created using other natural resources (architecture is made of nature, in this sense). Japanese architects have been experimenting a lot in this area, creating buildings carved out of the ground, putting buildings underground in order to protect them or not to spoil the surroundings, designing buildings floating in water (the chapel on the water by Ando, or the Itsukushima shrine), growing grass on their roofs, using space acoustics to enhance nature's sounds (like in the Japanese Teshima and Naoshima art islands).

Though this exhibition I could appreciate and re-appreciate even more the numerous works of the world’s architectural gurus, in particular the Japanese ones, the big names like Tange, Ando, Kuma and so on. Everyone into this topic will surely know who and what I mean. These people were and are ahead of their times, they think outside the box, so to speak, and are capable of giving a soul to whatever they put their attention on.

Digital media too were shown. In particular, a video that showed the relative sizes and proportions of people and objects in real places, and an app that allowed anyone to design and visualize their own building. Not sure about the minimum level of architectural or interior design knowledge required, but the idea is nice nonetheless.

There were also alternative forms of architecture featured in the exhibition. One guy known as the "Gaudi of Mita" decided to build his own peculiar house (Arimasuton building) following his own concrete mixing technique that promises to make the building last for hundreds of years, and experimenting new designs. The house, which is taking something over a decade already, is not going to be completed any time soon. I must go and see with these very eyes one day.

And, very much fitting the exhibition theme, a visit to the museum can't but finish with a round of the observation deck just below the museum, so to take the expanse of Tokyo's modern urban jungle in.

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Le mie capatine in centro città si sono fatte rare e spesso motivate da una specifica occasione.

Una di queste occasioni e’ stata di andare al mio museo preferito, il Mori Art Museum nel quartiere di Roppongi, per un altra mostra fantastica sull’architettura in Giappone e la sua trasformazione.

La mostra, tra le altre cose, marca il 15 anniversario del museo, e i curatori hanno ben pensato di celebrare l’architettura giapponese e i grandi architetti dietro alle opere in mostra. Come sempre, la qualità delle mostre a questo museo e’ ottima; e pero’…stavolta le regole sulle fotografie erano proprio serratissime, praticamente no foto. E questo quando tutte le opere esposte sono o riproduzioni di edifici oppure foto maxi….dico, non mi era permesso neanche fotografare i pannelli con il testo esplicativo! Dico, una didascalia!

Comunque.

La mostra e’ suddivisa in 9 sezioni, ognuna delle quali sottolinea un aspetto dell’architettura.

Una prima sezione riguardava la versatilità del legno: le tecniche eccellenti delle costruzioni a incastro (neanche un chiodo uno!), il valore ambientale del legno, l’uso come supporto o come materiale da costruzione per edifici, eccetera. Mi e’ piaciuto in particolare il processo di creazione di opere moderne ispirate alla resistenza del legno come l’esempio della Tokyo Sky Tree: il progetto e’ infatti basato sul sistema che rende le pagode dei templi resistenti ai terremoti per centinaia di anni, grazie allo sviluppo della torre attorno a un palo di sostegno centrale.

A seguire, un paio di sezioni riguardanti l’estetica degli edifici e allo stesso tempo la loro utilità, come anche l’importanza delle coperture come simbolo sia di protezione che di armonia tra il fuori e il dentro, che raggiunge i giorni nostri (con la splendida reinterpretazione del tetto dello stadio per le olimpiadi del 1968).

Una sezione era dedicata alla modularita che molti edifici in Giappone sembrano avere, grazie all’utilizzo dell’artigianato come elemento architettonico. Esempi di questi interventi sono la facciata del negozio di Louis Vuitton a Ginza, ricoperta da un guscio fatto di piastre a incastro che creano un effetto artistico, oppure il padiglione progettato per la Expo di Hannover nel 2000, una combinazione di vai strati modulari volta a formare una struttura leggera ma resistente e allo stesso tempo facile da smantellare, senza impatto sull’ambiente. Belle idee. E molto di stile. La modularita e l’arte hanno poi un altro merito in quanto formano la base della corrente del metabolismo, che ho anche avuto la fortuna di vedere in un’altra fantastica mostra (QUI).

Una cosa che secondo me inquadra perfettamente la cultura giapponese e’ trattata in una nuova sezione riguardo la comunicazione degli spazi: edifici e ambienti possono essere progettati e costruiti senza separazioni, tra cui la villa imperiale e le sue pareti a scomparsa, o anche la casa di residenza di uno dei grandi dell’architettura Giapponese Tange Kenzo (le cui opere punteggiano la mostra, come lo stadio sopracitato).

Una sezione della mostra porta i visitatori nella sfera dell’architettura per la comunità (essendo il concetto di comunità caro ai giapponesi): spazi progettati per gruppi di persone che vivono e lavorano in spazi comuni; questi stessi spazi hanno poi il potenziale di poter essere usati come case di riposo per la popolazione di anziani in aumento, o nel caso di calamita’.

Poi, il Giappone e’ sempre stato un ispirazione per tutti gli architetti nel mondo, come ne e’ stato la prova vivente Lloyd Wright; d’altro canto, gli architetti giapponesi sono stati attivi al di fuori del Giappone. Una parte della mostra e’ proprio dedicata a queste opere e questi architetti, esempi dei quali sono la casa Les Cols Pavellons di RCR architetti, l’imperial hotel a Tokyo costruito proprio dal sopracitato Lloyd Wright negli anni 20, la casa Rockefeller, eccetera.

A seguire una bella sezione raggruppava tutti gli interventi architettonici che si fondono con la natura, e non ci limitiamo agli edifici in legno o materiali naturali (in questo senso l’architettura e’ natura). Gli architetti giapponesi hanno sperimentato tantissimo in questa sfera, scavando edifici sotterranei, costruendo edifici seminterrati per protezione o per non rovinare la vista circostante, creando edifici a pelo sull’acqua (come la chiesa galleggiante di Ando, o il tempio di Itsukushima), mettendo erba sui tetti, sfruttare l’acustica di uno spazio per far risuonare meglio la natura intorno (come a Naoshima e Teshima, le isole d’arte giapponesi).

Con questa mostra ho riscoperto e riapprezzato le tantissime opere dei guru dell’architettura mondiale, in particolare i grandi giapponesi come Tange, Ando, Kuma, eccetera. Chiunque sia appassionato sa di chi e di cosa sto parlando. Questi individui erano e sono avanti, pensano fuori dagli schemi e sono capaci di dare vita a qualsiasi cosa decidano di dedicarsi.

C’erano anche opere digitali. In particolare, un video che rapportava le dimensioni di oggetti e persone relativamente all’ambiente circostante, e una app che permetteva di progettare la propria casa. Non so che livello minimo di conoscenza architettonica bisogna avere, ma in ogni caso l’idea non e’ male.

C’erano anche interessanti e alternative forme di architettura che hanno guadagnato un posticino nella mostra. Un tipo, noto qui a Tokyo come il “Gaudi’ di Mita” ha ben pensato di costruire la sua molto unica casa (chiamata Arimasuton), seguendo una tecnica di asciugatura del cemento di sua ideazione che, pare, dura centenni. La casa e’ ancora in costruzione, e anche dopo più di un decennio, non sembra essere vicina a completamento. Mi sa che devo andare a vedere coi miei occhi uno di questi giorni.

E, cosa molto attinente al tema della mostra,una visita al museo non può che finire con un giro dell’osservatorio e rendersi conto dell’estensione della moderna giungla urbana che e’ Tokyo.









Wednesday, June 13, 2018

There's a new Doctor in town


I confess I am rather reluctant to share posts when it comes to tell about my daily life at work…but that’s only because I don’t think it’s so interesting. Besides, it is science. And as I am not a science communicator -you know, one of those who can explain about genetic drifts and neural networks as if they were talking cake baking- you convene that trying to convey complex concepts via a simple message is just not happening.

I once tried to explain what it is that people like me -bioinformaticians- do, with little success IMO (here).

Anyway.

I have been working in the life sciences field for over a decade now, doing research on human and other species genomes, trying to understand what they are made of and what all those parts do. Some 5 years ago, I embarked on a new adventure: a PhD while continuing working as a researcher. I have not mentioned much of it, neither have I elucidated its highs and its lows, maybe except for in this post.

The place where I work is a research institute. We have a nice (-ish) campus in a crappy industrial area of town. In the campus there is a graduate school for students to learn the basics of life sciences. Now, this graduate school offers PhD programs to workers: it gives the possibility to employees in my research institute seeking education and career advancement to obtain a PhD degree while working full time. The thing is called “Paper Doctor”, meaning the pursuit (claim, kind of) of a doctoral degree by publication of scientific work.

The advantages of such an option are several: one can keep working full time (earning a full salary), no university fees have to be paid, no courses to be taken. Sounds the perfect deal, right?

The requirements to apply for joining such a program, however, are rather strict: the applicant must be a published first author of THREE scientific articles. All articles must be already accepted for publication or there’s not application procedure. This means that if anyone wants to think about getting a PhD degree this way, it may well be 5 to 10 years, depending on projects, luck, supervision and such. And that’s just to be eligible to apply for doctoral degree. After that there are exams, and thesis and the whole shebang.

Now, five years after I decided to undertake that path, I am thankful for whatever and whomever made me go through it, of course, but…I will not do it again could I go back.

In a nutshell, my experience was not like walking through a flowery meadow, but I am sure ALL other PhD students did, do and will share the same feeling.

Initially, requirements for course PhD student and external PhD applicants were same, that is publication of ONE scientific article. It all sounded indeed very doable. I was already working on a project that could be used just for that purpose, so why not. Too bad that the paper took 6 rejections, three years and one nervous breakdown till publication. I did consider quitting, and honestly I don’t know what made me continue.

Meanwhile, the university well thought to modify the requirements, so that THREE published articles were needed, while course students still stick to one. And it’s not just ANY three publications: they have to be original research. That really bummed me, because by then I could add one more publication to my growing list. Only, it wasn’t original research.

Back then they said it would only take me max 2 years to finish the program…On the fourth year, after putting myself together and changing projects three times, I was finally granted the possibility to work on two projects I liked and knew I could finish in record time. The planets seemed to have aligned eventually, because within the year not only I completed what I set out to complete, but increased my published works count by 4, reaching double the minimum papers required.

The fun, though, had just started. I mean, it was not fun:

-It was not clear whether I needed to prepare a thesis, but I should write some consistent story that links my publications anyway to evaluate the level of English proficiency. Apparently writing all those papers was not enough. In the end I didn’t have to, because, eh, those rules were for the “new” paper doctor application but were “old” rules….sorry for the confusion rah rah rah. Yeah, paperwork level: Japan.

-It was not clear whether I had to defend all the publications I submitted for the application. This because it was still not clear whether that “thesis” happened at all. In the end I had to pick one out of those publications and stick to it for all the rounds of examination and final defense.

-It was not clear whether I was done. I eventually defended, yes, but I didn’t know the decision right at that moment. Guess what: I had to take a written test (“academic proficiency”) that was forgotten until the last moment. After that I still had to wait for a final official response until all professors discussed all applicants (in-course and external).

All the steps from PhD degree application to completion took about 6 months. In the end I was spared the thesis writing part, as, in fact, I do not have one: my PhD thesis is the printout of the paper publication I used for my exam. I guess all other phD students will hate me, as I know how tough is to put those 100-300 pages together, depending on degree.

Still, while I did not yet know what the latest rules were, I did write about 50 pages, more or less in one go, summarising all my works and putting them into perspective. All that will be only for my own sake (or my family’s sake more likely) I guess.

I did not really celebrate the graduation…First, I didn’t have the satisfaction of saying “I’m done” after the defence (which, BTW, it usually is the LAST step), so I could not sit down and relax. Second there was no graduation ceremony for me, so I didn’t have the feeling of closure. Third, by the time I was officially declared doctor (no, not dead but was close) so much time had passed that the realisation I had accomplished something simply wore off.

Wait. I actually did organise a small party at work, just to give bosses and colleagues a reason to have a drink. One month after my defence. Go figure.

But hey I can be addressed to as “Doctor” now.
End of ordeal: March 2018.




With the super duper fantastic supervisor and strongest supporter