Sunday, January 22, 2017

Fish cleaning school

I gave another cooking lesson recently, and it was about fish. The menu was new, never tried before as a whole, so I was prepared to fix all that could go south while teaching. When planning the class and playing it in my head, I though that showing how to scale, gut, cut and skin a fish would have been just nice. But I was not definitely going out of my way to get hold of a nice whole salmon or bream or cod, or other big fish, to show it. A snapper as a sample would do. This only because one guy who attended one of my past classes loves fishing and was interested in learning -from me- how to cook his catch. Poor him.

Anyway, the class went well, except for the snapper part. First I had to remove all scales. Now, I didn’t have the tool to do it, so in order not to have fish skin flakes flying all over my place I well thought of an old trick: use a big transparent plastic bag to put the fish in, a sharp knife, scratch scratch scratch…et voila. Right. Only that I realised there and then that my knife wasn’t sharp at all. Still, scratch I did, and I ended up shooting fish scales mercilessly past my guests faces. The snapper was also, as said, too small for the recipe in store. Plus, you don’t really need to remove the oh so thin skin of a snapper, but you do need to remove that of a big fish. So I had to show it, leaving almost no fish left for cooking.

I bet my students were none the wiser after my successful and skilful slaughtering of a poor lil fish, except for the fact that, maybe, they now know a serial killer when they see one. They all laughed at my funny poses with the fishbone (the butcher had a sense of humor, tsk tsk), so hopefully they will forget all the gruesome details and will buy nice and clean filets from their trusted fishmonger….

But, as another one of my cooking tricks, I showed them, with the proper fish cuts, how to remove the skin easily and without using a knife. You want to know how, you join my class (evil grin).

I think I balanced it all out with the most awesomest salmon pie of all times, a pastry marvel with decorative patterns and perfect taste, a pattern I made up on the fly. I confused my students quite a bit, but the final result was worth it. The lemon cake was also another scale tipping element. In favour.

I again had a nice group of participants, some returning, some new. I was positively impressed by one girl who couldn’t speak or understand much English, and yet she came to join the class and watched, and -I hope- learned something. Respect woman! Respect.These, alas, are the moments when I feel helpless and the most frustrated for having lived in this country long enough and yet not being fluent in the language. Pffff!

All is well what ends well, people had their leftovers to bring back home, and I didn’t have any bad reviews yet. I got no reviews at all, so I guess no news good news. Next fishy class is in February with the fishing guy, so wish me luck.

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Qualche settimana fa ho fatto un’altra lezione di cucina, con tema pesce. Il menu era tutto nuovo e mai provato organicamente, quindi mi sono ritrovata a salvare il salvabile, nel caso di situazioni imbarazzanti, durante la lezione. Quando ho pianificato la lezione avevo pensato a far vedere come squamare e pulire un pesce, che secondo me era carino. Chiaro che non vado a cercarmi un bel salmone intero, o un merluzzo o una orata, ma un pescetto tipo dentice, piccolino, va più che bene come dimostrazione. Tutto ciò solo perché a una delle mie lezioni si e’ presentato questo tipo con la passione per la pesca e che quindi voleva imparare, -da me, poverino- come prepararsi la sua pescata.

Alla fine la lezione e’ andata bene, eccetto per la parte con il dentice. Intanto dovevo togliere le scaglie. Che, non avendo l’attrezzo adatto, ho rimosso usando un vecchio stratagemma per evitare scaglie volanti: busta trasparente, metti dentro il pesce, prendi un coltello affilato e gratta…semplice. Solo che mi sono resa conto che il mio coltello non era granché affilato, e quindi ho fatto lo stesso, con l’aggravante che ho sparato scaglie di pesce a destra e a manca. Comunque, come gia detto il dentice era troppo piccolo per la ricetta in programma, e tra le altre cose ha una pelle talmente sottile che non ha bisogno di essere tolta. E pero’, togliere la pelle, lo dovevo spiegare comunque, cosa che non ci ha lasciato molto filetto con cui lavorare.

Sono sicura che quei poveri studenti non hanno imparato nulla dal mio scempio, tranne che forse sanno riconoscere un macellaio. Ho fatto anche un po’ la giullare con i resti della lisca e della testa, cosa che spero gli faccia dimenticare i dettagli macabri e procurarsi i filetti belli e puliti dal loro pescivendolo di fiducia…

Comunque, anche qui c’era un altro trucco da insegnare, cioè come fare a spellare un filetto di pesce, senza ricorrere a coltelli o macellazioni gratuite. Se volete sapere come, seguite una mia lezione, HAHA.

Penso che comunque ho ribilanciato il tutto con un salmone in crosta che più fantastico non ce n’e’, con tanto di decorazione della sfoglia, cosa che mi e’ venuta in mente sul momento. Erano tutti confusi nel provarci, ma il risultato finale ne valeva la pena. E poi c’era anche la torta al limone a fare da ago della bilancia (a favore ovviamente).
Ancora una volta ho avuto un bel gruppo, alcuni veterani, altri nuovi. C’era poi una ragazza che mi ha colpito positivamente, perché non capiva nulla di inglese e nonostante ciò si e’ venuta e ha cercato di capire…un mito. Speriamo che abbia carpito qualcosa. Questi, tuttavia, sono i momenti in cui mi sento proprio uno zerbino per il fatto di vivere cosi a lungo in questo posto e ancora non essere capace di parlarne la lingua. Che palle.

Tutto e’ bene quel che finisce bene, c’erano un sacco di avanzi per loro da portare a casa, e non ho ancora visto nessun commento negativo. Anzi, non ho visto nessun commento proprio, ma come si dice “nessuna nuova buona nuova”. A Febbraio avro’ un’altra lezione di questa e ci sara’ l’amante della pesca. Auguratemi buona fortuna.

Saturday, January 7, 2017

The universe and art @MAM

When I looked for things to do this week in Tokyo I spotted 3 words: “Leonardo da Vinci”. As I have a thing for geniuses, Leonardo above all, I had to know what it was about. It turns out there is an exhibition at my beloved Mori art museum (MAM) about art and outer space, until Jan 9th. Well, with no further ado, I went to see it.

The title of the exhibition was more luring than revealing, actually: “The universe and art: princess Kaguya, Leonardo da Vinci, Teamlab”. Indeed, by Leonardo da Vinci there was only one work, a framed sketch of the earth and planets, even forbidden to photograph, dammit. But the theme was broadly about how humanity has acknowledged and coped with the existence of the outer space, not just  about Leonardo’s genius. The common denominator was, then, how the human kind has always tried to explain one way or another some otherwise inexplicable astronomical phenomena. In the end I think MAM nailed it again, so my overall rating of the exhibition is positive, despite the little initial disappointment.

There were four sections, accounting for about 200 works from all over the world.

The first section was about how people over the millennia have explained the universe via religion or myths or science. Starting from the ancient buddhist mandalas, Japanese mandalas, then following with the studies during the renaissance, Galileo, da Vinci, a Japanese samurai turned astronomer (he build the first Japanese telescope), a Japanese sword made out of meteorite iron (whoa!). In this section were also many earth and planets models, telescopic lenses, notebooks, nice Galileo’s sketches of the phases of the moon or the sun spots, images of planets seen through his telescope, the first sun dials. The mandalas were also interesting but cryptic, displaying a vision of all the interactions between gods, celestial bodies and humans.

The second section was about space-time and how contemporary minds perceive the universe. Here I saw a mix of visionary works and fine mechanics and science. At this point I had already forgotten my bitterness about the lone da Vinci piece. There were huge paintings of inexplicable phenomena, or just of the beauty of a total solar eclipse. There were installations such as that of a black hole (well, what the artist thought of it) made with wood and lights, a sundial made of a series of silent, smooth rotating mechanical arms with lights (an artificial sun), and works inspired by the superstring theory (11-dimensional space! yeah, look it up). My favorite piece of this section was a media installation called Brilliant Noise, made by an artists duo known as Semiconductor: movie projections on three walls of a pitch dark room displayed black and white images of the solar activity, like magnetic fields, explosions on the surface of the sun and such. All was accompanied by the noises the universe is supposed to sound of. Cool. And, yes, brilliant.

Then, the third section was about the existence of aliens. Ohh-la-la. So here a series of images and items born from speculations and beliefs on the possibility of other forms of life being out there. There are Japanese tales on an object found which contained a tiny human in it and the tale of Kaguya (a girl found in a bamboo, raised to become a princess and then returned to where she came from, the moon), the very puzzling sculpture by Piccinini of a chimeric being, meteorites, fossils, science fiction comics where aliens are seen as helping humans or monsters aiming at the destruction of the human kind, there are robots, or beasts, or human-like beings. There is then also the 3D model of a  sexy female robot by a Japanese artist, very puzzling and yet very humanised.

The fourth and last section is then dedicated to space exploration and the future of the human kind. Iconic images of the landing on the moon, astronauts, the Apollo control room, planets and space suits are all displayed here, together with paintings of astronauts in space. There even is a very precise reproduction of the Challenger, the shuttle that exploded seconds after take off. Finally, a small section about designs for future settlements on other planes, like the Mars ice house, or also wearable living technology from algae or bacteria that would allow people to survive in the most extreme environments. A small rover model from a Japanese agency was displayed here too.

But, but, but. Last but not least, there was an impressive, awesome projection mapping work by Teamlab in yet another dark room. A three minute 3D lights and colours mapping, of which I merely refer to a video, as words can’t explain it fully (here). It felt like being suspended in space, and indeed in the video you’ll see people standing still just as reference. So. Cool.

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Quando stavo guardando per cosa fare questa settimana a Tokyo ho notato tre parole (no, no cuore sole amore): “Leonardo da Vinci”. E siccome io per i geni ho un debole, soprattutto per Leonardo, dovevo assolutamente sapere di cosa si trattava. Ebbene, si trattava di una mostra al mio amato Mori art museum (MAM) riguardo a arte e spazio, fino al 9 gennaio. Beh, mi sono fiondata.

Il titolo della mostra era piu' invitante che rivelatore, a dire il vero: “The universe and art: princess Kaguya, Leonardo da Vinci, Teamlab”. Infatti di opere di da Vinci ce ne stava solo una, un appunto su terra, orbite e pianeti, e in più no foto grazie. Ma porc…Vabbe, e’ pur vero che il tema della mostra era ampio, relativo a come gli esseri umani hanno appreso e abbracciato l’idea dell’universo, e non relativo solo al genio di Leonardo. Il denominatore comune era come il genere umano abbia sempre cercato di spiegare in qualche modo fenomeni altrimenti inspiegabili. Comunque, detto questo, MAM ancora una volta ci ha pienamente azzeccato, e quindi il giudizio generale sulla mostra e’ stato positivo, a parte la piccola delusione iniziale.

La mostra era organizzata in quattro sezioni, per un totale di circa 200 opere provenienti da ogni parte.

La prima parte riguardava una panoramica di come gli uomini nel corso dei millenni si siano spiegati l’universo o via religione o miti o scienza. Si incominciava dagli antichi mandala buddisti, i mandala giapponesi, poi gli studi durante il periodo rinascimentale, Galileo, Leonardo, un samurai giapponese diventato il primo astronomo, creando pure il primo telescopio giapponese, infine una spada forgiata dal ferro di un meteorite (bum!). In questa sezione c’erano poi anche vari modelli della terra e i pianeti attorno, telescopi, libretti con appunti scientifici, le bozze di Galileo sulle fasi lunari e sulle macchie solari, eccetera. I mandala erano interessanti ma un po’ troppo criptici.

Poi, la seconda parte riguardava lo spazio-tempo e come l’universo viene percepito nell’era contemporanea. Qui c’erano un mix di opere visionarie e congegni meccanici. A questo punto mi ero gia dimenticata dell’amarezza causata dalla questione da Vinci. C’erano enormi dipinti di fenomeni inspiegabili, o anche di semplici eclissi totali di sole. C’erano installazioni come quella di un buco nero (la rappresentazione di esso) fatta con legni e lampade, c’era una meridiana e una lampada (un sole artificiale) che roteava silenziosamente grazie a un raffinato sistema meccanico, lavori ispirati alla teoria delle superstringhe (le 11 dimensioni dello spazio!! questa andatevela a studiare eh). Il mio lavoro preferito di questa sezione era una installazione video chiamata Brilliant Noise realizzata da un duo di artisti noto come Semiconductor: proiezioni su tre pareti di una stanza completamente al buio riproducono immagini dell’attività del sole, come campi magnetici, eruzioni, eccetera. Il tutto accompagnato dai rumori che nello spazio si dovrebbero sentire.

La terza parte, e qui il tutto si tinge di mistero, e’ dedicata all’esistenza degli alieni. E via una serie di immagini e oggetti esposti nati dalla speculazione e dalla credenza sulla possibilità dell’esistenza di altre forme di vita. Ci sono le storie giapponesi della scoperta di un oggetto tutt’ora non identificato con un essere umano dentro, poi c’e’ la storia della principessa Kaguya (trovata dentro a una canna di bambù, poi cresciuta da principessa e infine ritornata al luogo da cu proveniva, ovvero la luna),  poi ancora la scultura di un essere chimerico di Piccinini, e poi ancora meteoriti, fossili, fumetti di fantascienza dove gli alieni sono visti o come amici o come nemici che vogliono distruggere il pianeta. C’e’ infine una rappresentazione 3D della robotessa nata dalla fantasia di un vignettista giapponese.

La quarta sezione, infine, riguarda l’esplorazione dello spazio e il futuro degli esseri umani. Qui si trovano esposte le famosissime iconiche immagini dell’arrivo sulla luna, gli astronauti, la camera di controllo di Apollo11, tute spaziali eccetera. C’e’ anche un modello che riproduce lo shuttle Challenger che si disintegro’ pochi secondi dopo il lancio. Una parte di questa sezione mostrava idee e progetti sul come si potrebbe vivere in altri pianeti, o con igloo di ghiaccio o vestendo materiali viventi, come batteri o alghe che permetterebbero la sopravvivenza in ambienti ostili.


Come tocco finale c’era un’altra proiezione video opera del gruppo Teamlab, ancora in una stanza buia. Qui e’ difficile descrivere l’animazione 3D, quindi vi lascio semplicemente un video da guardare (qui). Vi sentirete come nello spazio.













Thursday, January 5, 2017

All you need is ride your bike

So, it’s year-end holidays. It’s sunny. It’s warm. It’s time I take advantage of such profitable circumstances and spend as much time as possible outside. I figured I could do some biking around to exercise a bit and at the same time discover some new areas. 

Instead of riding the Tama river route, which is very beautiful and yet I’ve cycled it many times, I first tried to ride east to west along Tsurumi river. This was also a choice of convenience, as the river is right by my place thus saving me the time of dodging cars through the city roads until I can finally get to cycle for real.

I was expecting a slow and draining ride, because the river side trail is crossed by cars at each bridge (I run there, too, so I know). But it turned out not to be true. In fact, although the first 3 or 4 km are interrupted here and there due to traffic (that’s where I turn back on my jogs), the rest of the trail was off the road. I rode to Shin-Yokohama and back, with the bonus views of mount Fuji along the way, totalling 20km. Not bad, right?

The only problem on that day was the strong (head) wind. I didn’t even think it’d be windy by the river, so I basically fought the god of winds rather than cycling for the whole ride. I didn’t like the dry and tall weeds I saw all along the path either…it was a bit scary, because I can imagine how easy it would be for them to get fire, especially in these dry days (and with such a wind!). Also, they were invading part of the trail, making it too narrow for runners and cyclists. Sad, I think the riverside would benefit of some proper makeover. I mean, the views didn’t look so bad…

New day new ride. On another gorgeous day, I tried to ride southward to Yokohama, which is another 20-ish km forth and back. This is a ride I wouldn’t want to do regularly, as it is cycling through the urban jungle and that’s annoying. Unless I had an alternative route via the small neighbourhood streets, the only option to get to Yokohama was along route 15, one of the main traffic arteries in this region. Once already, and for a totally different purpose, I had cycled along the 15, north-bound (see here), and the memories of many crossings, lights, bridges, dumb pedestrian, dumb cyclists, and the lack of riding lanes I had to deal with didn’t prospect an upcoming pleasant ride. Still, I wanted to try at least one time to go the opposite direction, for the sake of being outside. And also, I knew that once I reached the bay area in Yokohama, things would change and being outside would feel great.

I managed to cycle on a road parallel to route 15 for a long stretch, and that was looking good, but I knew at some point I had to chose among: get on a small bay-side industrial site road, get on route 15, or navigate the small streets until, eventually, reaching my destination. Obviously, the factories area road was a big no; the small streets was another big no unless I had 10 hours of daylight ahead of me; so, alas, that left only one option.

All in all the ride was doable. Annoying yes, but doable and I reached Yokohama alright. I then stopped at a park by the bay and took my time. Oh, yeah. I sat in the sun for a while, waved at the people being ferried across the bay, watched kids playing. On my way back I stumbled upon the second half of what I later learned was the Hakone ekiden (a two-day race between Tokyo and Hakone and return, about 200km). One side of road 15 was closed to the traffic and the roadsides were lined with people standing and cheering at every runner, in turn being chaperoned by a police officer in motorbike and sometimes by TV cameramen.

Once at home I had to read up about that big traffic disruption and event, which I had no idea about when I went cycling. Turns out this Ekiden race is a 150 years old tradition, started in 1920 by a guy who wanted to compete at world marathons. Teams from 19 universities compete at the annual race, and only male runners are allowed. So, sports and education day.

Anyway, thanks to the race, I could cycle back home on the other side of the road pretty much on a green light (and pretended all the cheering and encouragements were for me).

And so the end of the year and the beginning of the year were sporty and active. Here is for more of such days.

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Ricapitolando, siamo in ferie di fine anno, c’e’ il sole e fa caldo…meglio approfittare di queste condizioni vantaggiose e passare quanto più tempo possibile all’aperto. Io l’ho fatto prendendo la bici per fare un po’ di esercizio, allo stesso tempo andando verso posti ancora inesplorati.

Invece di raggiungere il fiume Tama, che si e’ bello pero’ ci sono gia stata troppe volte, un giorno mi sono messa a seguire il fiume Tsurumi, verso ovest. Questo anche perché il fiume sta proprio sotto casa mia e quindi non avrei avuto bisogno di attraversare la citta e svincolarmi dal traffico per raggiungere un posto “ciclabile”.

Mi aspettavo un giro snervante e lento, visto che so che ad ogni ponte mi devo fermare per via del traffico (li ci vado sempre a correre). Pero’ e’ andata meglio di come credevo. Infatti, seppure i primi 3 o 4 chilometri sono interrotti (fin dove corro, poi torno indietro), il resto della pista era separata dalla strada e ho potuto raggiungere indisturbata Shin-Yokohama, con bonus la vista del Fuji durante il tragitto. Andata e ritorno, 20 chilometri. Non male, direi.

L’unico problema quel giorno era il forte vento. Io non pensavo neanche che sarebbe stato cosi ventoso lungo il fiume, quindi più che pedalare ho lottato contro il dio dei venti per tutto il tragitto, andata e ritorno. E non mi sono neanche piaciute le erbacce secche e alte che si buttavano verso la pista, impedendo la visuale e rubando spazio a chi si trovava sul percorso. Tra l’altro immaginavo a quanto sarebbe stato facile provocare un incendio, con quel vento poi! Pero’ peccato, di sicuro entrambi i lati del fiume ringrazierebbero dopo una bella ripulita. Anche perché poi la vista non e’ malvagia in fondo…

Giorno nuovo, giro nuovo. In un’altra giornata di sole ho provato a raggiungere Yokohama, andando a sud stavolta, in totale sempre una ventina di chilometri andata e ritorno. Diciamo che questa non e’ tra le mie pedalate preferite, proprio perché e’ tutta dentro la citta. A meno che non si trovi una alternativa migliore attraverso le viuzze di quartiere, l’unico modo per raggiungere Yokohama e’ lungo la 15, una delle strade più trafficate dell’area. Gia una volta, anche se per un motivo totalmente diverso, mi ero trovata in bici lungo la 15 direzione nord (vedi qui), e i ricordi di troppi incroci, semafori, ponti, passati sbadati, ciclisti sbadati, e mancanza di piste ciclabili non hanno certo contribuito a una visione idilliaca della gita. In ogni caso, giusto perché valeva la pena stare all’aria aperta, ho comunque voluto provare la direzione opposta della 15. E poi sapevo bene che una volta raggiunta Yokohama, le cose sarebbero cambiate di botto e trovarsi all’aperto sarebbe stato magnifico.

Per un bel po’ sono riuscita a pedalare su una strada parallela alla 15, fortunatamente, ma a un certo punto bisogna cambiare strada e scegliere tra: una stradina lato mare ma zona industriale, o la tanto odiata statale 15, oppure andare a zonzo tra i quartieri fino a raggiungere, eventualmente, Yokohama. Ora, chiaramente la zona industriale no. Le stradine interne, no, anche perché si vorrebbe rientrare in giornata e con la luce del sole sul viso. E purtroppo la sola opzione rimasta e’ proprio la 15.

Alla fine non era tanto male. Antipatica si, ma non impossibile, e alla fine ce l’ho fatta senza troppi sforzi. Arrivata, mi sono fermata a un parco che si affaccia sulla baia e decisamente mi sono presa il mio tempo. Con calma. Mi sono rilassata al sole, ho salutato i passeggeri dei traghetti che andavano avanti e indietro, ho osservato i bambini giocare. Ritornando, mi sono imbattuta in quella che ho dopo appreso essere la Hakone ekiden (una gara di corsa di due giorni tra Tokyo e Hakone e ritorno di circa 200 km in totale). Un lato della 15 era chiusa al traffico per permettere ai corridori che gareggiavano di andare senza problemi, preceduti da poliziotti in moto, e con un sacco di gente a bordo strada che incitava e sosteneva con grida e applausi i loro favoriti. Una volta a casa mi sono poi documentata meglio per sapere che cos’era tutto sto casino, visto che non avevo idea di cosa stesse succedendo quel giorno. E ho letto che sta Ekiden esiste dal 1920, quando un tizio si era messo in testa di voler gareggiare alle maratone in tutto il mondo. A questa gara annuale partecipano 19 squadre, una per università, e solo uomini possono partecipare. Giornata sportiva e didattica.

Comunque, grazie a sta gara di corsa, mi sono fatta il lato opposto della strada praticamente indisturbata e senza fermate fino a casa (e nel mentre facevo finta che le urla di incoraggiamento fossero per me).


In sostanza, sia la fine che l’inizio dell’anno sono stati nel segno dell’attività fisica. E speriamo che ci siano molti di questi giorni.




Tuesday, January 3, 2017

The year of the mammoth?

And so it’s 2017. It seems like the world gets less and less safe, but we can’t but carry on and focus on the good parts.

Here in Japan we get year-end holidays. I love those days because the country slows down, people prepare to welcome the new year following their buddhist traditions: clean the houses, prepare the food for the first meal of the new year, pray at the temple, burn all lucky charms from the previous year. Many shops and companies close down, the air is clearer and the mountains start to get a thick white coat.

I took advantage of the holidays to indulge in simple things like sitting in the morning sun every day (oh, gorgeous “spring” days we’re blessed with!) to sip my coffee in peace, running outside, take long bike rides, walk aimlessly around the neighbourhood, sort things out, sleep more (and better).

This past year wasn’t among the brightest, I have to say, which made us all (or just me, maybe?) long for days like these. But the stars and planets must have aligned eventually, because winter now is as sunny as it should be. With one exception, that it is too warm with respect to the average temperatures for this season. I am not complaining, of course, but now we do need colder days and snow on the mountains.

As for an end of a year recap, I don’t have much to say. It was all work and depressing weather. I can’t say it was worse than any other year or better, I think…it was just yet another year with its share of good and bad days. Like, yeah, same old same old.

As for new year’s resolutions, well, you know I don’t have any. I mean, I don’t need to resolute on anything to feel better about myself. I just carry on trying to be/do better than yesterday.

There is one thing, though, I’d like to fix. But I came to the conclusion that I need some help from The Police, for that….can you explain mammoths they aren’t ballerinas? Say it in music, maybe?

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E siamo giunti al 2017. Pare che il mondo in cui viviamo sia sempre meno sicuro, ma non possiamo far altro che continuare e fissarci su quanto di buono c’e’.

Qui in Giappone abbiamo ferie di fine anno. Sono giorni che amo perché l’intero paese rallenta, le famiglie si preparano ad accogliere il nuovo anno seguendo le loro tradizioni religiose: pulire casa, preparare il primo pranzo del nuovo anno, pregare al tempio, bruciare gli amuleti dell’anno precedente. Molti negozi e aziende chiudono battenti, l’aria e’ più pulita e le montagne iniziano a imbiancarsi.

Ho decisamente approfittato di questi giorni per dedicarmi alle cose semplici come ad esempio perdere il caffe al sole ogni mattina (e al riguardo, stiamo avendo bellissime giornate “primaverili”), andare a correre all’aperto, fare lunghe corse in bici, camminare in giro senza meta, organizzare le mie cose con calma, riposare di piu.

L’anno passato non e’ stato tra i più luminosi, devo dire, il che mi ha fatto (o ci ha fatto?) desiderare giorni come questi. Ma alla fine stelle e pianeti devono essersi allineati perché ora il tempo e’ proprio come dovrebbe essere, eccezione fatta per le temperature troppo elevate rispetto alle medie. Io non mi lamento, questo e’ sicuro, ma ora e’ tempo di freddo e neve sulle montagne.

Per quanto riguarda il riepilogo dell’anno appena trascorso, non c’e’ molto da dire. E’ stato tutto lavoro e nuvoloni grigi. Non posso neanche dire se e’ stato meglio o peggio degli altri anni…e’ stato semplicemente un altro anno con la sua dose di giorni belli e brutti. Insomma, tutto come sempre.

Anche per quanto riguarda i propositi per il nuovo anno, eh no, non ne ho. Nel senso che non ho bisogno di nessun proposito di inizio anno per sentirmi a posto con la coscienza. Mi dedico semplicemente a essere/fare meglio di ieri, o almeno ci provo.

E pero’ una cosa che vorrei aggiustare ci sarebbe…come si fa a dire a un mammut che non e’ una ballerina? Dirlo in musica?

(thank you, Google!)

Wednesday, December 28, 2016

Christmas lunch party - Take III

On Christmas day, I got up early, grabbed my backpack loaded with goodies and off I went to delight some friends with a few food creations of mine. I now know how cook-on-demand works…I mean, how do these people manage to bring food ingredients and tools without forgetting anything (essential)? I must get a wagon, one of those with a caricature image of me on the sides, so that I can roam Tokyo roads, blare around like those ice cream trucks, and only mess up others’ kitchens instead of mine, wahahaha.

Anyway, site of the Christmas action was a friends’ place in central Tokyo, where I showed up right after coffee time and started cooking undisturbed. I do like their kitchen, is better designed than mine and slightly more spacious, and cooking there was more of a pleasure than anything else. The house -and the hosts!!- was also perfectly Christmassy, and that helped to create the right atmosphere.

Surprised by my own self, I cooked all dishes in less than 2 hours, although we know (you cooks out there) how hard it is to move around in someone else’s kitchen…the oven is different, the ingredients we use don’t necessarily match those we find there, sometimes we’ve got to improvise. And improvise I did.

Alright, my Christmas lunch menu for the occasion was light and simple, because we don’t want to stuff ourselves, do we. It consisted of a cheese cake, I mean my super awesome recipe for a cheese cake, then black sauce spaghetti, creamy vegetable soup with raisins and roasted seeds, with lemon chicken, all accompanied with mulled wine. The chicken my friend had was not right for making a roll, my original idea, so in the end I figured I’d chop it up, stir fry it with some spices and lemon, then add it to the vegetable soup. Judging by the feedback, all was good. Except, I think, the cake, which was not completely cooked in the center. Yep, ovens…

Fortunately, we had other sweets, fruits and an amazing lamb roast (nana’s Greek recipe woohoo) kindly provided by the other guests so that my failure could be easily forgotten and forgiven. Speaking of lamb, I was so happy I could eat lamb, it had been a while since last time I had some and the flavour brought back lots of memories from home.  

And of course, I proposed my Christmas quiz for the last time before retiring it. I have to say that people did really well! The hosts even contributed to the quiz, by arranging a consolation prize as well. So nice.

One only less nice part was that we unfortunately were on a tight schedule, but however early I arrived and however enough notified the guests were, we had to delay the lunch and ended up rushing things a bit. Nothing too bad, really, but that only meant that we had less time to spend together. I hope the kitchen at my friends’ wasn’t too messy after I left. And I hope they managed to keep some leftovers for the day after…

And the third and last party of the Christmas series is done. Now, no more parties, no more cooking, no more cleaning. For a while.

Happy holidays.

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La mattina di Natale m sono svegliata, ho preso il mio zaino pieno di robe buone e sono partita per andare a deliziare degli amici con alcune delle mie creazioni culinarie. E ora so anche come funziona la cucina a domicilio…nel senso, come cavolo fanno queste persone a portarsi ingredienti e utensili senza dimenticare nulla? Mi servirebbe un furgone, uno di quelli con una caricatura mia sui lati, con cui vado in giro per le strade di Tokyo strombazzando e insozzare le cucine degli altri invece della mia, hahaha.

Comunque, teatro dell’azione natalizia e’ stata la casa di due amici a Tokyo, dove mi sono presentata poco dopo il caffe mattutino e ho iniziato a cucinare indisturbata. Mi piace la loro cucina, e’ progettata meglio della mia, più spaziosa e alla fine cucinare e’ stato più un piacere che altro. Poi, da aggiungere, la casa -e i proprietari anche- era perfettamente decorata, cosi da aiutare nel creare l’atmosfera giusta.

In meno di due ore, per mia stessa sorpresa (noi cuochi sappiamo bene che differenze di forni, ingredienti, eccetera richiedono a volte anche improvvisazione), ho messo assieme l’intero menu, che e’ stato all’insegna della leggerezza e semplicità proprio perché mica vogliamo appesantirci, no? Dunque, ho preparato una cheesecake seguendo la mia fantastica ricetta, poi spaghetti al nero di seppia, una crema di verdure con uvetta e pollo, il tutto innaffiato da vin cotto. A dire il vero, l’idea era di fare un rotolo di pollo e spinaci, ma la carne che la mia amica aveva a casa non andava bene e quindi ho cambiato il piano e ho semplicemente aggiunto il pollo a pezzi, prima ben speziato e aromatizzato col limone, alla crema di verdure. In base ai commenti ricevuti, penso che tutto sia stato di gradimento, a parte la torta penso, che non si e’ ben consolidata nel centro. Eh, i forni degli altri!

Per fortuna c’erano altri dolci, e frutta portati dagli altri ospiti, e un fantastico agnello al forno (ricetta greca della nonna), sempre portato da uno degli ospiti, quindi credo proprio che c’era del materiale per far loro dimenticare del mio fallimento.
Ovviamente non potevo non proporre il mio questionario natalizio per l’ultima volta. E devo dire che e’ andata molto bene. Tra l’altro, abbiamo anche avuto un gentile contributo con premi di consolazione addizionali da parte dei padroni di casa.

L’unico dettaglio meno felice della giornata era che avevamo le ore contate. Infatti, non importa quanto presto io sia arrivata per cucinare, non importa quanto spesso uno raccomanda agli invitati di essere in orario, alla fine abbiamo ritardato il pranzo e ci siamo dovuti sbrigare un po’. Niente di che, solo che alla fine uno non ha poi abbastanza tempo per stare con gli amici. Spero comunque di non aver lasciato una cucina disastrata, e che i miei amici abbiano potuto godere di qualche avanzo…

E con questo, la serie delle feste natalizie si chiude. Ora niente più festini, niente più cucina per un lungo periodo.

Felici vacanze.

Tuesday, December 27, 2016

Customer service rocks

When things like what I am about to tell happen, I regain faith in humanity. And I appreciate the well known, efficient Japanese service even more. 

It’s a warm -warm for December, that is- but extremely windy morning, grey and dull, it’s early and I have just woken up, feeling too sick to go to work.

Then somebody is at my door, and when I open I recognise the post office clerk who, the day before, had taken my parcel and processed it. It was all done quickly, as efficient as always, then I went to work. In the evening I found a hand written note in my mailbox, from that very clerk, saying they couldn’t send the parcel to Australia because of some of the items in it. Since it was too late, I had decided to go to the post office first thing the morning after. The above mentioned morning.

But the woman was quicker, she got me before I could get her. First she explained that I could not send those items to that place because it has strict rules in that regard, so she suggested that I go to the office and get reimbursed of my expense. So, why bothering at all to come to me and tell me in person? She had already gone out of her way to put a note in my mailbox!! Well, as she said, it was her day off at the post office, so she made sure she was the one to deal with my problem. This is customer service!!

Anyway, it doesn’t end there. After I have profusely thanked her for the bother (I mean, really, she could have just left it at it) she goes, only to rings my doorbell again minutes later, this time she brought my parcel, my money and a little token (to apologise for the trouble she is giving me — as if the problem is her doing, not the strict rules). In the end, I got everything sorted without even leaving my own place. She made my day. I was even more grateful when it started raining later, so that I didn’t have to go out in that bad weather at all.

Thank you Ms post office clerk, it was really not necessary at all. I appreciate all your efforts and I will make sure I’ll pass it forward, somehow. Lots of blessings your way.

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Quando succedono cose come quello che sto per raccontare, ho di nuovo fede nell’umanità. E in più apprezzo ancora meglio il notorio efficiente servizio giapponese.

E’ una tiepida mattina -tiepida per dicembre- ma estremamente ventosa, grigia e piatta, e’ presto e mi sono appena svegliata, troppo malata per andare in ufficio.

A un certo punto qualcuno suona alla porta e quando apro riconosco la persona nell’impiegata dell’ufficio postale che il giorno prima aveva trattato una mia spedizione. Tutto viene fatto rapidamente, come sempre, e poi sono andata in ufficio. La sera ho poi trovato una nota scritta a mano nella mia cassetta delle lettere, scritta dall’impiegata di cui sopra, dicendo che alcuni degli oggetti nel pacco non potevano essere spediti. Visto che ormai era tardi, avevo pensato di andare alla posta la mattina seguente. La mattina in questione.

Ma la signora e’ stata più veloce e mi ha cercata fino a casa. Prima mi spiega perché e cosa non si può spedire perché pare ci siano delle regole ferree in base alla destinazione, e poi mi dice di andare all’ufficio postale per essere rimborsata. Dico, perché mai questa doveva disturbarsi di dirmi il tutto di persona? Era gia passata la sera prima per lasciarmi un biglietto, poteva benissimo fermarsi li! Ma siccome dice che era il suo giorno libero, si era sentita in dovere di farmi sapere, visto che era lei quella che ha preso in custodia il mio pacchetto. Alla faccia del servizio clienti!

Comunque, non e’ finita li. Dopo che ho abbondantemente ringraziato l’impiegata per il gran disturbo (cioè, dico, poteva pure lasciar correre), lei se ne va e poco dopo ritorna di nuovo con in mano il pacchetto e i soldi da restituirmi, in più un piccolo pensiero (per scusarsi del disguido, come se fosse colpa sua se non ho potuto inviare il pacco). Perciò, alla fine, ho sistemato il tutto senza neanche dover uscire di casa. Sul serio, la signora mi ha illuminato la giornata. Che poi la gratitudine e’ cresciuta dopo che si e’ messo a piovere di brutto.

Grazie mille signora impiegata, non era per nulla necessario ciò che ha fatto, e apprezzo tantissimo. Faro’ in modo di passare il favore.

Monday, December 26, 2016

Cooking class anxiety: when your fear of messing up is real

One would think that, when in one's confidence zone, nothing can interfere with one's doing.

Well, I had to reconsider that. Since I started giving cooking lessons, I have realised how challenging cooking can be (if we let it be, I shall add), even in my case where cooking is as natural as breathing.
I once experienced a case of a complaint from one of the Japanese participants to a class. I think the comments were out of place, as I had done everything by the book and perhaps what I explained was not understood well (language barrier? sudden distraction? blank moment?). In any case, although well aware that it was nothing I should be concerned about, I have been teaching every class with the alert sign on since then.

And, well, that's not a good thing. Nervousness causes mistakes. Like in the case of my latest Christmas menu class. Gasp!

To begin with, one of the attendees had a peculiar expression on her face, serious and critical, which I interpreted as one of those two: "she's waiting for me to do something wrong" or "she is just very concentrated". That already gave me cold sweats.

Later, we were all chatting happily around the table, hot wine being the conversation aid of choice for the day, when I realised I forgot the cookies (one of the recipes) in the oven...I basically burned them all. I have to say my guests appreciated the rock-hard dessert, or that is what they said at that moment, anyway...

Then, maybe due to the hot wine or to the absentmindedness, I forgot to serve another of the dishes we prepared at the beginning of the class and that we kept in the fridge. Actually, we all forgot about it, but that didn't make me feel any better.

At the end of the day, these details may not matter; however, I do care about details, too, as they can either ruin or boost a person's self-esteem if they are noticed (or go unnoticed).

I gave a nice demo on how to prepare a meat roll like a chef, while the recipe instructions I provided gave a descriptions for an easier, everyone-can-do-this preparation, using a trick I devised while putting the menu together. I lengthly explained both procedures, hoping that this would result into a positive feedback. Fortunately, the time I had calculated for the whole menu to be prepared was more than what we needed, so I could go into a detailed explanation, with more examples and tricks.
Hopefully, what these people learned is enough to overlook the details.

In the end it was a nice class, people became more talkative after a few mulled wine glasses, and the conversation went way over the end time...

In this respect, I also have to say I still haven't quite understood what do, whether I shall say that it's time to close or I simply wait that they all leave. It seems it depends on the participants, some need to be told explicitly to "now get out, it's late", some just get up and leave on the dot.

I have another class coming up in a few days, and this will be the last Christmas menu class. By now I should know how to do it right from beginning to end. Fingers crossed.

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Uno e' portato a pensare che quando ci si trova nel proprio elemento non c'e' nulla che possa andare storto. Ebbene, mi sono dovuta ricredere da quando ho incominciato le lezioni di cucina; anche se cucinare e' una cosa che mi viene naturale come respirare, presenta pur sempre tante difficolta'.

Mi e' capitato una volta che una delle mie allieve si sia lamentata. Direi che la sua era una critica infondata, magari dovuta o a un problema di comunicazione o di distrazione, visto che ho fatto tutto secondo le regole...pero' anche se so che non mi devo preoccupare di queste cose, da quel giorno in poi insegno sempre con una certa ansia.

E questo non e' bene, perche' si sa che se si e' nervosi si tende a fare errori, come e' capitato nella mia ultima lezione del menu di Natale.

Per cominciare, una degli ospiti aveva un'espressione seria tutto il tempo che non sapevo bene se interpretare come criticismo in agguato o concentrazione pura, e gia' questo era fonte di stress.
Dopo, quando il vin caldo aveva gia' iniziato a fare effetto e stavamo parlando del piu' e del meno, mi rendo conto che avevo lasciato il dolce in forno...ovvero, ho bruciato il dolce. Nonostante cio', pare che gli allievi abbiano gradito i biscotti un po' croccanti, o almeno cosi e' parso durante la cena.
Poi, o per via del vino o proprio leggerezza, ho dimenticato a servire una delle portate che avevamo preparato all'inizio e che stava in frigo per rassodare. Il fatto che tutti ci siamo dimenticati non mi aiuta a sentirmi meglio.

Puo' anche darsi che alla fin fine tutti questi dettagli non contino nulla, eppure io ci faccio caso perche' sono proprio i dettagli che determinano successo o fallimento, in base a chi li nota (o non li nota).

Sperando nel caso in cui tali dettagli vengano ignorati, ho anche spiegato un modo di preparazione per una ricetta che e' complicato, in aggiunta al metodo piu' semplice che avevo descritto nelle istruzioni. Questo e' anche stato possibile perche' il tempo che avevo dedicato alla lezione era di fatto piu' lungo di quello che ci e' servito in pratica, quindi mi sono dilungata in spiegazioni dettagliate e reiterate.

Quindi, alla fine la lezione e' stata abbastanza bella, e tutti si sono intrattenuti piu' a lungo del previsto.

Che poi, riguardo a questo argomento, io non so bene come comportarmi, visto che di volta in volta pare cambiare: allora, visto che le lezioni hanno un ora di inizio e di fine, mi chiedo se devo essere io quella a dire che abbiamo finito o devo aspettare con pazienza che tutti se ne vadano. A volte pare che la gente ha bisogno di un piccolo incoraggiamento esplicito a togliersi dai piedi, altre volte invece la gente se ne va via all'orario spaccato.

Tra qualche giorno ho un'altra lezione, l'ultima con il menu natalizio e spero che dopo queste esperienze riesca a non combinare pasticci. Incrociamo le dita e stiamo a vedere.

Friday, December 23, 2016

Christmas dinner party - Take II

If I managed to survive the first of my holiday dinners, I barely survived the second one which was one I dreaded most: with my coworkers! All in all it went well, but I was nervous anyway. I guess it all goes back to the quintessential problem of having mostly male coworkers, in the sense that if I want to be heard I have to learn to raise the voice.

The last day of work in this year for many of us, it was an abnormally warm day. The air was almost stuffy, grey clouds were hanging low since the previous night, and even if some could have guessed it rained, none of us could have imagined that a crazy storm would hit us later in the evening. The wind was so strong that all doors and windows were noisily slamming (my window handle broke and I couldn’t shut the window at all), rain was pouring and it really felt one of those last days on earth kind of evenings.

But my guests came over, brought more than enough supplies, and partied. Then the problem was finding a nice way to send them all home. I am surely not the kind of person who stays cool and guilt-free when it’s the moment to get them all out. But, with a worsening storm and an approaching last train time in the recipe, I had no choice but to persuade a group of drunk men (mostly men) over 30 to, ehm, leave. Did I say I had another event planned for the day after as well? Tough. It is just tough job to do. I mean, that of having to put an end to the party. I hate to be the bad guy. 

Anyway, rewind to the entertaining bits of the dinner.

My friends were all in the perfect party mood, they got me plenty of food and drinks, they played nice and got me more presents than I would need. And, for once, nothing in my apartment was damaged! No cracked chairs, no broken book shelves, no stains, no dead plants. But I had taken my precautions, too, by putting away all potential dangers. Heh.

We did play again a secret santa present exchange game, and this time my guests were not worried to steal somebody’s nice(r) present. Whether those people interested in the involuntary exchange will speak again, I can’t tell. But I have to say that everyone managed to pick awesome gifts, so in the end I think we all were satisfied. Some slightly defeated, alright, but in general happy with what we got. Oh, all except one of us who, despite the repeated warm reminders, arrived waaaaay to late to participate. Next time, should such a scenario happen again, I will withdraw my gift from the pile so that the late comer(s) can swap gifts with me.

I also proposed my Christmas trivia quiz game again, and, oh, in case you get the same idea make sure there are no computational scientists in the room! I should have known that fob a scientist with Q&A lacking evidences and support is never a smart move…

Now, after the storm and the party have passed, my fridge is stuffed with a large selection of leftovers: fried chicken (of course), quiche, quinoa salad, cake, dumplings, mulled wine, a mushroom risotto that never was (I didn’t end up cooking it due to the already abundant offer), smoked salmon. I guess my Christmas will be longer this year.

And now time to get onto the next dinner planning.

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Se ero riuscita a sopravvivere la prima delle mie cene, ho fatto fatica per la seconda che era poi quella che temevo di più: la cena tra colleghi! Alla fine tutto e’ andato bene ma comunque ero nervosa. Mi sa che si può far risalire il tutto al classico problema dell’avere per la maggior parte colleghi maschi, cosi che se una vuole farsi sentire deve imparare a alzare la voce.

Per molti di noi ultimo giorno lavorativo dell’anno, e’ stato un giorno stranamente caldo. L’aria era quasi stantia, nuvole grigie coprivano il cielo in maniera compatta e anche se ci potevamo immaginare pioggia in arrivo per la sera, non ci potevamo di certo immaginare l’arrivo di una tempesta sul tardi. Giusto per dire, il vento era cosi forte che tutto sbatteva e sibilava, e addirittura la mia finestra e’ stata anche sfasciata (non si chiude più). In sostanza sembrava una di quelle sere da fine del mondo.

Ma lo stesso i miei invitati si sono fatti vivi, carichi e hanno partecipato attivamente. Poi il problema e’ stato come mandarli a casa. Io di sicuro non sono il tipo di persona che freddamente riesce a mandare via la gente. Pero’ c’era una tempesta in arrivo e l’orario dell’ultimo treno si avvicinava, quindi non avevo altra scelta se non convincere un gruppo di (principalmente) uomini sopra i 30, alticci, a andare via. Che poi, ho gia accennato che per il giorno successivo avevo gia qualcos’altro pianificato? E’ dura, dico, essere quelli col compito di porre fine a una festa. Odio essere quella cattiva.

In ogni caso, ritorniamo al meglio della cena.

I miei amici erano tutti di buon umore, mi hanno portato cibo e bevande a sufficienza, si sono comportati bene e mi hanno anche dato più regali di quelli che in realtà avrei bisogno. E per una volta non ci sono stati danni! Niente sedie rotte, niente mensole distrutte, niente macchie, niente piante rovesciate, niente di niente. E’ anche vero che stavolta avevo preso le mie precauzioni e avevo tolto di mezzo ogni potenziale pericolo.

Di nuovo, abbiamo fatto un gioco per lo scambio di regali, e stavolta i miei colleghi non erano per niente intimiditi dal rubare il regalo di qualcun altro. Se poi quelli coinvolti nel contenzioso si parleranno in futuro, non lo so. Ma comunque, va detto che tutti hanno scelto regali fantastici e quindi alla fine siamo tutti stati contenti. Va bene, forse alcuni anche un po’ sconfitti, ma in ogni caso contenti. Ah, no, tutti tranne uno che, nonostante le ripetute raccomandazioni, e’ riuscito sempre a arrivare troppo in ritardo per partecipare. In effetti, se mi dovesse capitare una situazione del genere una seconda volta, forse in quel caso mi estrometto dal gioco cosi che poi posso fare lo scambio con i ritardatari.

Ancora una volta ho proposto il mio questionario natalizio, e devo precisare che nel caso vogliate fare lo stesso, assicuratevi prima che non ci siano ricercatori nel gruppo! Me lo dovevo aspettare che convincere un ricercatore della validità delle risposte quando non ci sono supporti scientifici dietro non e’ una mossa intelligente…

E ora dopo che sia la tempesta che la festa sono passate, il mio frigo testimonia i bagordi: pollo fritto (ovviamente), torta salata, insalata, torta, involtini di carne, vin cotto, parti del risotto che non fu (nel senso che non sono arrivata a prepararlo vista l’abbondanza), salmone. Eh, vuol dire che il mio natale quest’anno sara’ piuttosto lungo.


E ora e’ tempo di dedicarsi alla cena successiva.

Monday, December 19, 2016

Christmas dinner party - Take I

Beautiful end of a beautiful day after beautiful end of a beautiful day (it doesn’t seem December at all), this year is closing in. Another year.

We’ve started with the Christmas parties already, for us usually happening way before their time as people tend to travel. So, before everyone runs away, we’re getting our Christmas outfits, presents and moods geared up.

Actually, I had decided I didn’t want to host parties anymore. Just too much hassle, too many people, too loud, too much testosterone around, this last one especially abundant for co-workers parties. Anyhow, it so happened that I got involved with three parties, without seeing them coming.

First one was the weekend just passed, the party group made of the friends from the neighbourhood. A friend’s apartment one floor below, was picked for the aperitif. Some of us sooner some later, everyone gathered there for a toast and some starters. The happy party then moved to my place to have dinner, proper Italian Christmas style: home made lasagna.

In order to finish cooking within the evening, I started all preparations a few hours earlier, helped (thankfully) by a friend, one of the other guests. We were there preparing the sauce, mixing the dough, rolling it, and we were late to the aperitif. But we made it. We even managed to assemble some finger food, prepare the desserts (yes, plural) and all before joining the others.

Also, since we don’t like boring, we organised a Secret Santa gift exchange, with some present stealing and some funny outcomes that kept us entertained all night long. If before my risky conversation topics were politics, religion and soccer, now they are politics, religion, soccer and bananas. HAHA.

For my Christmas dinners series I also prepared a quiz this year, and this first dinner saw its debut. Well, nothing original, just taking bits and pieces of information here and there and arranging them in a questionnaire. There was even a prize for the winner: home made banana pound cake. And no, I didn’t know before that the entire evening would revolve around bananas. It was not planned. 

I have to say that playing the game after we’d had a few bottles already maybe wasn’t fair, as people’s minds were rather obfuscated. But that only increased the fun.
In the end, after a contested and ill-counter-argued question, we had a joint win. I thought that could have been a possibility, so I was prepared, for the joy of both winners. Two cakes. Phhhhhhewwwwwww!

There will be a second party soon, and with it a second trivia night. Maybe at the end of the whole round I shall proclaim the winner among the winners…stay tuned.

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Bellissima conclusione di bellissimo giorno dopo bellissima conclusione di bellissimo giorno (non pare proprio dicembre) anche quest’anno volge al termine.

Qui si e’ gia incominciato a festeggiare per Natale…si fa prima di solito visto che molti tendono a viaggiare, quindi prima che tutti si dileguino prepariamo il vestito per la festa e i regali per l’occasione, e ci mettiamo all’opera.

A dire il vero, avevo deciso di non organizzare più feste. E’ sempre troppo lavoro, troppe persone, troppo casino, troppo testosterone in giro, quest’ultimo soprattutto quando si tratta di feste coi i colleghi. Eppure, com’e’ e come non e’, mi sono ritrovata con tre serate da organizzare.

Il fine settimana appena passato ha visto la prima festa della serie, tra amici del vicinato. L’appartamento sotto al mio, uno degli amici, e’ stato scelto per l’aperitivo. Chi prima chi dopo, ci siamo ritrovati per il brindisi e qualche assaggio. Dopo di che l’allegra brigata si e’ spostata da me dove abbiamo fatto cena in vero e proprio stile italiano: lasagna fatta in casa.

Al fine di completare in tempo, io e un’altra carissima amica del gruppo ci siamo messe a preparare con qualche ora in anticipo. Con la scusa di fare prima il sugo, poi tirare la sfoglia, poi organizzare qualche altro stuzzichino, poi preparare i dolci (si, più di uno) siamo arrivate tardi all’appuntamento.

Inoltre, visto che non ci piace la noia, abbiamo anche organizzato uno scambio di regali e ci siamo pure divertiti parecchio. In più, quest’anno ho addirittura pensato a un questionario a premi, dove il premio era ovviamente una ciambella alla banana fatta in casa. Il debutto del mio quiz e’ stato proprio a questa cena, e forse a pensarci ora, fare il gioco dopo un bel po’ di bicchieri non era una mossa tanto intelligente…le menti offuscate dei concorrenti non hanno funzionato come di dovere, ma tutto questo non ha fatto altro che contribuire al divertimento generale.
Alla fine del gioco, dopo una domanda contestata e non ben contro-contestata, c’e’ stato un pari merito. E per fortuna che io, prevedendo la possibilità, avevo due premi!!!


Presto ci sara’ una seconda cena, con lo stesso gioco a premi. Chissà che non mi tocca poi proclamare il vincitore tra tutti alla fine?

Wednesday, December 7, 2016

Cucina Marina - Christmas table

This month started with one cooking class. While I think I am still far away from the frequency I'd like to teach at, one class is better than no classes at all, lah.

It's been so long since I last arranged a class that I was very nervous about it. Yes, me, nervous about doing what I am most confident at. It happens, and it happens often these days.

Considering that we are approaching the year end holidays, I put together a nice menu for Christmas, although picking the recipes that make Christmas was very difficult.

Timing the class was the first worry. All dishes required baking, and this is a huge problem because my oven barely has space for one tray at a time. A small tray. How do I make sure that we bake everything within the class timeframe? How can I avoid that all food gets cold before we sit to eat? Fearrrrrrrrrrr!

In the end I tetrised all operations, and managed to have only minimum downtime; I even managed to finish earlier than planned. Phew! Having fewer students instead of a full class helped a lot in this, since it requires less people to try do stuff by themselves (my classes are hands-on as much as possible).

Because I was so nervous, I messed up the cookies recipe. I went on, explaining, showing, and then after I had put it away I realised I missed one ingredient...I saved it just in time, and explained how to get out of similar situations, if it happened to my students, too. I guess, as we'd say in Italy, I came out from under a train uninjured. Phew! I just hope no one complains about this lack of professionalism, because yes somebody in the past complained for even less than that.

And, last but not least worry, I realised that the recipes to hand out to my students were messed up too! While printing the instructions, I didn't notice that the order of execution for one recipe was altered. Ohwell...

All in all, what emerged from the class was that all the participants were stunned by the recipes, surprised by the fact that they looked very complicated in the picture, but turned out to be very simple to make. I deliberately tried some tricks to simplify the steps, because the capability of kitchens and availability of tools and ingredients are issues not to be underestimated in this country.

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Ho incominciato il mese con una lezione di cucina. Anche se sono ancora molto lontana dalla frequenza a cui aspiro, una lezione e' sempre meglio di nessuna lezione.

Era da cosi tanto tempo che non ne organizzavo una che ero abbastanza nervosa. Si, si, quella che l'unica cosa che sa fare bene e' cucinare era nervosa. Succede, e devo dire anche abbastanza spesso ultimamente.

Visto che le feste di fine anno si stanno avvicinando, ho pensato di assemblare un menu natalizio, anche se trovare delle ricette proprio specifiche non e' facile.

Il primo fattore di nervosismo e' stato il tempo totale per la lezione. Tutte le ricette che ho scelto vanno fatte al forno, il che rappresentava un grosso problema visto che nel mio forno posso si e no farci entrare una teglia sola, e pure piccola. Come fare a cucinare tutto entro i tempi? Come fare in modo che il tutto non si raffreddi prima di sederci a tavola?

Per fortuna ho in qualche modo incastrato le varie ricette cosi che i tempi morti sono stati ridotti al minimo e abbiamo anche finito prima del previsto. E' stato anche un vantaggio avere pochi studenti, altrimenti il tutto si sarebbe allungato (faccio sempre in modo che tutti provino di persona tutto).
Poi, siccome ero nervosa, ho anche fatto casino con la ricetta dei biscotti. Ho spiegato, mostrato tutto, e quando poi avevo l'impasto pronto e messo da parte mi sono accorta che mancava un ingrediente importante...meno male che ero ancora in tempo e ho salvato la situazione spiegando anche che questo e' uno degli impicci in cui i miei studenti si possono ritrovare e ho fatto vedere come uscirsene. Me la sono cavata da sotto un treno, eh! E ora spero solo che nessuno si lamenti della mia mancanza di professionalita, visto che e' gia' successo anche con molto meno.

Non meno importante, un altro fattore di ansia e' stato rendermi conto che le ricette che avevo stampato per i miei studenti erano sbagliate, infatti in una le istruzioni erano sfasate....vabbe'.

Alla fine e' emerso dalla lezione che tutti erano rimasti colpiti dalle ricette, visto che sembravano difficilissime da fare ma che sono poi risultate essere abbastanza semplici.  Questo grazie ad alcuni accorgimenti e trucchi per facilitarne l'esecuzione, anche per motivi pratici visto che in Giappone la capacita' di cucine, disponibilita' di utensili e reperibilita' di ingredienti non sono problemi da sottovalutare.