Tuesday, September 30, 2014

Melbourne, Take 5

There is one big difference between being in Melbourne for work and for visiting family. Other than the obvious one that work is not leisure. 

Being in town for work means that I have my hotel where to stay, and I am on my own. ON. MY. OWN. I could build a personal, more intimate relationship with this city, because it is just us, me and the streets, me and the river, me and the park, me and the cafes. Something that is not always possible as guests. 

The city wakes up very early on weekdays, people rushing to get that coffee on the go and start another working day. Trams cut through, loading and unloading commuters, freshly shaven men, red-lipped women, business travelers. 

Being this my fifth time (five times!!) down under, I more or less know how to get around. First things first, after I am done with the conference stuff, I re-familiarized with the CBD (did you know that the streets in the CBD have an order? King, William, Queen, Elizabeth, and so on….easy to remember), I arranged to meet friends, and I was free to walk as much as I wanted, stay as late as I wanted, no curfew, no depending on others. I checked the best coffee place in town, a few of the too many nice pubs, I did even get a tram card!! Being again in Melbourne felt so so good. Especially when I meet locals asking ME directions...

There is also something about the Yarra river I can't quite explain. No matter how many times I walk along its banks, no matter how many pictures I take from every possible angle of every possible view at any possible time of the day, I still have to go there, take more pictures and walk around restless. Must be the hydrogen bonds… (get it? get it?)

But, being with family means that I can hop in a car and forget about the rest, as others will take care of all the details. The advantage of visiting relatives lays in pampering, spoiling, caring. No need to say, every day of my stay was planned ahead (especially regarding the feeding schedule), and weather allowing, we could largely stick to the plan. In a way, thinking of it now, being with my folks felt like coming back home after a short vacation. 

On my first weekend "home" we all went to a park for a picnic, I played soccer with the kids,  and loved soaking in the spring sun. The day after I  had a girls only date with my cousins and we all spent a lovely day at a boathouse by the river.

Visiting the countryside is also part of the routine when I am in Melbourne, and for the first time I could see green all around, as I usually visit during the summer months when everything is dry and rough. There is also something magic about being on the road on a rainy day, watching the fog enveloping all trees and hills in the distance.

I can't not check out the seaside, and this time Altona beach is our pick: a long, wide and shallow stretch of sand and rocks that despite the beautiful summery day was rather empty. Football grand final on that day may explain why…

Even the most famous most Italian bar on the most Italian street Brunetti on Lygon is barely filled. By the way, I was told that all the waiters working there make sure to stress their Italian (fake or not) accent. I know where to look for my next job, then... 

As quick as it started, my short stay in Melbourne is already at its last day, the only few things left to do being make sure that my cousins have kisses and hugs enough to last to the next return.

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C'e' un'enorme differenza tra essere a Melbourne per lavoro e per trovare i parenti. A parte la ovvia differenza che il lavoro non e' piacere.

Essere in città per lavoro significa che sto in hotel, e sono per conto mio. DA. SOLA. E' possibile costruire una connessione più intima, personale con questa città, perché siamo solo noi, io e le strade, io e il fiume, io e il parco, io e i caffè. Qualcosa che non e' possibile quando si e' ospiti.

La citta si sveglia presto durante la settimana, gente che si affretta a ordinare un caffe al volo e incominciare la giornata. I tram attraversano il centro, caricano e scaricano pendolari, uomini sbarbati, donne dalle labbra rosse, gente d'affari.

Essendo questa la mia quinta volta in Australia (cinque volte!!), diciamo che conosco bene la zona. Per prima cosa, non appena la mia conferenza e' finita, prendo tempo per familiarizzare di nuovo con il centro (lo sapevate che le strade qui seguono un ordine preciso? King, William, Queen, Elizabeth, eccetera…facile da ricordare), per organizzare incontri con amici, cammino fin quando ne ho voglia, sto fino a tardi, non mi preoccupo di disturbare nessuno per ritornare a casa. Ho poi anche provato vari bar con i caffè più buoni, ristoranti, pub, e mi sono persino procurata una tessera per il tram! Essere di nuovo a Melbourne mi fa stare bene. Soprattutto quando la gente del posto ferma ME per chiedere informazioni…

C'e' poi qualcosa di particolare riguardo al fiume Yarra che non riesco a spiegare. Non importa quante volte lo attraverso, quante foto faccio do ogni possibile scorcio a ogni possibile ora del giorno, ma devo tornarci, e stare quanto più vicino possibile. Deve essere tutta colpa dei legami a idrogeno…(capita?)

Pero', stare in famiglia significa salire in macchina e dimenticarsi di tutto il resto visto che ci pensano gli altri. Il vantaggio di andare a trovare i parenti e' la cura, l'essere viziati e coccolati. Non c'e' bisogno di dirlo, che tutti i miei giorni erano già pianificati (specialmente per quanto riguarda la tabella di alimentazione), e tempo permettendo siamo riusciti in generale a attenerci al piano. A pensarci adesso, sembrava come se fossi tornata a casa dopo una breve vacanza.

Il primo fine settimana a "casa" siamo tutti andati al parco per un picnic, ho giocato a calcio con i piccoli e ho assorbito il sole di primavera. Il giorno dopo sono andata per una uscita sole donne, e abbiamo visitato una rimessa per barche sul fiume.

Fare un giro in campagna e' parte integrante del viaggio ogni volta che vado a Melbourne, e stavolta ho visto verde tutto intorno, mentre quando di solito vado, in estate, e' tutto glabro e arido. C'e' poi un certo non so che di magico riguardo al trovarsi in strada mentre piove, guardare la nebbia che abbraccia tutti gli alberi e le colline tutt'intorno.

Non posso poi non fare un salto al lungomare, e stavolta si va a Altona: una striscia lunga, piatta e larga di sabbia e sassi che alla faccia del bellissimo giorno di sole e' abbastanza vuota. La finale di football nello stesso giorno potrebbe spiegare il perché. Persino il bar italiano più italiano che c'e' nella strada più italiana che c'e', Brunetti a Lygon street, e' poco popolato. Comunque, mi e' stato detto che tutti quelli che lavorano li si preoccupano di parlare cono un marcato accento italiano, vero o falso che sia. Mi sa che so a quale porta bussare quando cercherò lavoro…


Così come e' iniziata, la mia breve vacanza rapidamente volge al termine, e l'unica cosa che rimane da fare e' assicurarmi che i miei cugini ricevano abbastanza baci e abbracci fino al mio prossimo ritorno.


















Thursday, September 18, 2014

ICSB 2014 Melbourne - recap

First of all I am glad that I am not a selected speaker at this conference as my boss wished...there is a high level of presentation skills and also a confidence I don't have. Yet.

Second, not being a native English speaker can be a problem in some cases...think of the Chinese presenters. Some of them are perfectly understandable, but others, like the guy whose talk I attended...it is impossible to pick up any words. At all. Maybe native speakers can sort of grasp what he's trying to say, but I can't. Yadda yadda to me.

So, I am twice as glad that I am not one of the speakers. I think my eloquence would be shadowed by my bad pronunciation. Standing by my poster is just about enough. And prone to less anxiety.
Going back a little to give some context, here I am by the beautiful south Yarra riverside in beautiful Melbourne where the Exhibition Centre is located.

This part of town is a great place to be now, day and night: restaurants and bars with live music along the south warf promenade, outlet mall, the nearby casino, the view of the tall city buildings, lots of grass and seats so that one can bask in the sun (like what i did on Sunday, when the weather just gifted the city with a perfect spring day)...

Attendance for the systems biology conference is quite low...I mean I am surprised by the small scale of the event, especially if compared to the Japanese Molecular Biology conference that's thousands of people. And is a domestic conference....
But, no need to say, the quality of the conference here is really high.

Everything is organized in such a way that we get more science than we can actually hope for and more food than what we can eat...lunch boxes with even a muffin! And a fruit! Gasp! There are cookies, pastries, and mini muffins served during tea breaks (yeah, we are in a British colony, remember), we also had a great selection of sandwiches, and they do take extra care about all food restrictions people might have....I want the same catering company for our events! The bonus on this was that we didn't have to pay a dime at all, as all refreshments were free. Hm, generous sponsors? It looks like the case.
Conferences are great for networking. People meet, talk, first about their respective jobs, but then also about their own countries, life, likes and so on.

Attendees, or delegates as we are referred to, cover a wide range of characters: your dolled up, pin up girls from the eastern European countries (Poland) walking in their 4 inches heel pumps (who said science isn't sexy? BTW, the day after they showed up in sneakers and hoodies haha), your nice looking researchers, your good mix of young and less young, of students and professors, your big tall super friendly Dutch woman, your long haired, tired looking Frenchman, your confused Japanese guy, and well, yes, also your old professor. The real geek type, you know, those with thick glasses, long hair and beards who don't care about looks and have their presentation slides filled with formulas and numbers? Not here. FYI, scientists now are well groomed, take care of their bodies, are sociable and fun. Lots of blue eyes around and blonde hair. And beards. Hipster is the new science!

BTW, what's with the over-representation of the bearded human? It is SO evident outside of Japan. Perhaps I have lived in Japan for too long. Ohdammit, I do love Melbourne.

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Innanzitutto sono contenta che non mi abbiano scelta per il seminario come il mio capo sperava....c'e' un alto livello di capacita' espressiva e di confidenza che non posseggo. Per ora.

Secondariamente, non essere madrelingua inglese puo' avere delle conseguenze negative...ad esempio prendiamo i cinesi. Alcuni di loro li si capisce perfettamente, ma altri, come quello che ha dato il seminario che ho seguito, e' impossibile capirli. Ma proprio per niente. Forse i madrelingua riescono a capirli nonostante tutto, ma io no.

DI conseguenza, sono due volte contenta del fatto che non devo parlare in pubblico. La mia eloquenza verrebbe mascherata dalla mia povera pronuncia. Penso proprio che stare in piedi vicino al mio poster e' piu' che abbastanza. E provoca meno ansia.

Ora, per contestualizzare, dovrei dire che mi trovo presso il fiume Yarra nella bellissima Melbourne, dove si trova il centro conferenze.
Negli ultimi anni questa parte della citta' si e' abbellita parecchio, giorno e sera ci si intrattiene a bar, ristoranti, centri commerciali, il casino', la vista della citta e' stupenda e c'e' un sacco di spazio per sedersi e crogiolarsi al sole (come ho fatto la domenica, un perfetto giorno di primavera).

La conferenza mi ha sopreso per essere abbastanza contenuta, soprattutto se paragonata a, che so, la conferenza di biologia molecolare in giappone che e', tipo, migliaia di persone. Ma ovviamente la qualita' di questa conferenza e' ottima, ed e' organizzata in maniera tale che abbiamo piu' scienza di quanto possiamo assimilare e piu' cibo di quanto possiamo mangiare, il menu varia, ci sono box con addirittura un muffin e un frutto!!!Oppure un assortimento di panini gustosi, poi tanti tanti dolci e frutta fresca per le pause the (si, the, non caffe'. Del resto siamo in una colonia inglese)..comunque, voglio la stessa organizzazione per gli eventi nostri in Giappone! E in piu' non abbiamo dovuto pagare extra per i rinfreschi visto che era tutto incluso...forse abbiamo degli sponsor abbastanza generosi.

Le conferenze sono un ottima occasione per creare contatti, prima ci si mette a discutere di lavoro e poi si procede con il posto in cui si vive, da dove si proviene, eccetera.

I partecipanti hanno le piu' svariate caratteristiche: ci sono le classiche studentesse polacche, super truccate e con ai piedi tacchi alti (chi ha detto che la ricerca non e' sexy? Che poi, queste si sono presentate il giorno dopo in scarpe da tennis e felpa), i classici ricercatori bellocci, quelli giovani, quelli piu anzianotti, stidenti e professori, la classica professoressa olandese alta e imponente, il francese dai capelli lunghi e l'aria trasandata, eccetera. Quello che non si vede piu in giro e' il tipico sfigato, quello che non si cura del suo aspetto, ne' del suo abbigliamento, quello che ha le sue presentazioni fitte di formule...infatti, questo e' ormai superato. Anche i ricercatori adesso sono belli, biondi, socievoli e con cui ci si vuole intrattenere.

Che poi, in questi giorni ho solo visto uomini barbuti. Che sia la nuova tendenza? Forse sono stata per troppo tempo in Giappone. E si, amo Melbourne.

Friday, September 12, 2014

Whine, Wine and Systems Biology

I didn't bother to charge my laptop battery before departure, as I thought that I wouldn't need to use the computer during the short flight to Hong Kong and that I could have done so during the long-ish wait at the terminal....yeah, if I had remembered to bring the plug adaptor.
So now with the little juice left I try to let time pass.

Anyway, people do need to seriously learn to travel...

Chinese woman sitting next to me, I guess that Kevin could have lived as happily as before even if you didn't call him 7 (Seven, I counted) times from the moment the wheels touched the ground to the moment the plane stopped. I mean, that's, like, 4 minutes in total. People know you are traveling, they can wait.

And, Chinese woman next to me again, why on earth do you have to walk over me - I have a aisle seat - and rush to get your bags while the aisle is completely packed by people who thought doing the same? I mean, if the door's not open, guess what, you can't leave the plane even if you make it to front line.

And what is this need to stand up as soon as the plane comes to a halt....it's not that, you know, if you miss this stop the conductor will deliver you to, say, Katmandu. There is only one stop, and it is final. They'll wait for you to sesembark before calling it a day. No need to be in a hurry.

I feel more claustrophobic in those 5 minutes while everyone stood than in a Tokyo subway train...but that's another story.

I hate landings. They are stressful. MAN.

So, where am I traveling to? There is a systems biology conference in Melbourne and I am attending it. To be honest, I DREAD flying long distances, especially given that I can't sleep.

During the past two weeks my insomnia worsened, I wonder whether the wineries in Victoria state ("the place to be" according to car plates) will be of any help for this.

More to come. About the conference, that is...

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Non mi sono minimamente preoccupata di ricaricare la batteria del computer visto che pensavo che non mi sarebbe servito nel breve volo su Hong Kong e che avrei potuto tranquillamente sedermi e ricaricare la batteria mentre in transito...se mi fossi ricordata dell'adattatore per le prese forse ci sarei riuscita. Percio' cerco di trascorrere l'attesa con quel poco di batteria che mi rimane.

Comunque, la gente dovrebbe davvero imparare a viaggiare...

Tu, donna cinese che siedi accanto a me, sono sicura che Kevin avrebbe vissuto felicemente come prima anche se tu non lo avessi chiamato 7 volte (sette, le ho contate) dal momento in cui le ruote hanno toccato terra fino a quando l'aereo si e' fermato. Dico, questo e' in totale tipo 4 minuti. La gente sa che stai viaggiando, possono benissimo aspettare.

Poi, sempre tu, donna cinese seduta accanto a me, che bisogno c'e' di scavalcarmi -ho un posto corridoio- per raggiungere le tue borse e aspettare in piedi nel corridoio che e' pieno di altri passeggeri che hanno pensato di fare lo stesso...Dico, se le porta non si apre, indovina un po', non ti fanno lasciare l'aereo anche se sei in prima fila.

E poi qual'e' tutto questo bisogno di mettersi in piedi non appena l'aereo si ferma...non e' che se non scendi a questa fermata la prossima e', che so, Katmandu. La fermata e' una sola ed e' quella. Non c'e' bisogno di correre.

Sono piu' claustrofobica in questi 5 minuti di attesa che in un treno di Tokyo...ma questa e' un'altra storia.
Non li sopportio gli atterraggi.

Dunque, dove mi dirigo? C'e' una conferenza di biologia dei sistemi a Melbourne, ed e' li che sto andando. Onestamente, non li sopporto proprio i viaggi lunghi, soprattuto perche' non dormo.

Nelle ultime due settimane la mia insonnia e' peggiorata parecchio, magari le aziende vinicole dello stato del Victoria saranno di aiuto.

Presto altre informazioni. Sulla conferenza, intendo.

Tuesday, September 2, 2014

Cycling in Tokyo - Route 15, temples, rivers and shabu-shabu

Sunday. The smell of 5-grains cake baked the night before still lingers in the living room.

AM 7:00. It's a sunny morning outside, ideal for a bicycle ride.

AM 7:10. Nope, it's not a sunny morning anymore. Plan change, I am not riding in the rain. 

PM 1:00. Against all odds the sky opens up again, so without hesitation I am off to what will be a very 32 KM entertaining bicycle ride across Tokyo.

Some technical information about the whole adventure: I rode a bike from my workplace in Tsurumi to Asakusabashi, where my friend and owner of the bike I want to ride is, all the way along route 15 but the last few kilometers, when I took route 6. Easier route, and one I know quite well, so that I don't need to check the map while riding. See? Very responsible of me. Now, not having a proper bike, nor proper experience in dealing with car drivers in the city, I kept a low profile and rode along the walkways. Note to experienced cyclists: Tokyo metropolis doesn't always have bike lanes (maybe only 25% of the roads have). Also people here have really no common sense in riding a bike. And engineers have no common sense in urban planning. For these reasons, using the pedestrians sideways is pretty normal and widely practiced, although not pretty safe all the time...

PM 2:00. I fetch the bike at RIKEN and I start my ride while the day turned sunny and hot. I take it as a good sign of a mission that's going to end well. I make a brief stop at a bike shop to get the tyre pumped, then I am off, destination Tokyo Sky Tree and vicinity.

PM 2:30. I am already in Kawasaki, crossing the prefectural border between Kanagawa and Tokyo prefectures that's physically and conveniently shared with the Tama river. Nice view on that day over the river banks!

PM 3:45. South Shinagawa!!! I made it fast, despite all the architectural barriers that slowed down my ride and annoyed me this much…Expectedly, in a heavily urbanized centre like Tokyo metropolitan area, it is not unusual to find constructions that either make pedestrians and cyclists lives a hassle or make the city look ugly (see later when I get to Nihombashi), and I indeed had to make detours here and there, leaving the main road to get back in it a few blocks further, simply because I was on the wrong side of the road and I couldn't continue  because there were no lines  at the crossing I was meant to pass (or no traffic lights, or there was a bridge for pedestrian that had no lane for bikes, meh). But that meant more adventures, as I discovered things along the way…getting lost was impossible, given that the road signs with directions are super clear and easy to read. But spotting temples (like the pretty one in South Shinagawa), canals, cute little houses, a nice view was instead always a bonus.

PM 4:10. I leave the temple where I stopped for 30 minutes and keep on going….I am reaching the core of the city, the are that sits within the circle of Yamanote train line that roughly marks the center boundaries….And the weather still looks good. Chance of rain has dropped to zero. It can't be better. 
PM 4:40. I am in the embassies area, near Tokyo Tower, and I can't not take a detour just to get a bit closer. But not too close, as I want to make it to my final destination before dark….this time of the year night comes around 6:30pm.

PM 5:00. Ginza!!! I am here, cycling along the most expensive stretch of route 15 while it is closed to the traffic. I have the best fun here, where I took millions of photos of people strolling and sitting and window-shopping, while cycling. And, I also met a couple of friends by chance! Besides, I am getting real close now to Asakusabashi.

PM 5:20. Nihombashi. This district is really famous because it maintains an old splendor, where one can see buildings that look full of history, and perhaps the most beautiful bridge in whole Tokyo (where the district takes its name from). This bridge and the whole neighborhood is totally spoiled by the highway tracks that run just above the bridge and follow the canal for a good portion of its course, hiding everything else to the view. Shame shame shame.

PM 5:40. I finally see the Tokyo Sky Tree, standing tall and shining. Just few minutes later I am stopping by the bridge in Asakusabashi to take photos of the lively sides of the canal that recalls ancient times. It reminds me a little bit of Kyoto, with all the boat houses directly facing the water and a little bit of Fukuoka with all the small restaurants lined up along the canal. Just. Beautiful.

And here my ride is over. It was a great afternoon, made greater by one detail: I did not encounter one single red light all along the route! Not one single time! My riding pace went like in a fluid motion, slowed down only occasionally by spacial-unaware pedestrians or by lack of room on the side walks. In the end I made it within 4 hours, which was much faster than my expectations given all the detours.

Even on my way back home (by train) I had a smooth ride: I had the train just waiting for me when I departed and also when I transferred. It must have been my lucky day.

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Domenica. Il profumo della torta ai cereali e cannella fatta la sera prima si sente ancora nell'aria.

Ore 7:00. Cielo sereno, giornata ideale per una gita in bici.

Ore 7:10. Non e' più una giornata di sole. Piano annullato. Non mi va di stare in giro sotto la pioggia.

Ore 13:00. Alla faccia delle previsioni meteo, il cielo si fa pian piano azzurro, quindi senza esitare mi accingo a iniziare quella che sarà una divertente gita in bicicletta per 32 chilometri attraversando Tokyo.

Ora passiamo a un paio di informazioni tecniche: ho percorso la distanza tra Tsurumi, dove lavoro, a Asakusabashi dove abita il mio amico e nonché proprietario della bici che mi ritrovo. Ho scelto la superstrada 15, che collega le due città, e poi solo gli ultimi chilometri ho preso la 6. L'itinerario e' quello più semplice, e poi conosco la strada molto bene così che non ho avuto bisogno di controllare la mappa mentre mi trovavo in strada. Che persona responsabile, visto? Ora, il fatto che non avevo una bici apposta per le corse, e non fidandomi molto degli autisti in città, invece di pedalare sulla strada ho scelto i marciapiedi. Nota per i ciclisti appassionati: Tokyo non e' che abbia poi tante piste ciclabili…tra le altre cose la gente qui non ha proprio senso pratico in bici, e gli ingegneri non sembrano avere molto senso pratico nella pianificazione urbana. Di conseguenza, per questi motivi, l'uso dei marciapiedi e' altamente incentivato e raccomandato, seppure non e' tanto sicuro…

Ore 14:00. Prelevo la bici dal RIKEN e inizio il giro, con un sole che batte a picco che prendo come segno di buona riuscita della missione. Mi fermo un attimo al negozio di bici per gonfiare le ruote e poi sono già pronta per il viaggio con destinazione Tokyo Sky Tree.

Ore 14:30. Sono già a Kawasaki, e sto per attraversare il confine tra le province di Kanagawa e Tokyo, confine che coincide esattamente con il corso del fiume Tama, bellissimo sotto il cielo blu.

Ore 15:45. Shinagawa sud!!! Alla faccia di tutte le barriere architettoniche che mi hanno rallentato e fatto innervosire, ho fatto prestissimo…c'e' infatti da aspettarsi che in un centro urbanizzato come Tokyo e' facile trovare spesso ponti, cavalcavia, svincoli di autostrade e tutto ciò che o rende difficile la vita di pedoni e ciclisti o rende la città veramente inguardabile (più su questo argomento quando raggiungo Nihombashi), e difatti spesso ho dovuto deviare di un bel po solo perché mi trovavo sul lato della strada senza strisce pedonali all'incrocio (oppure non c'era il semaforo o c'era un cavalcavia solo per pedoni). Tuttavia ogni deviazione era una nuova avventura visto che scoprivo qualcosa di nuovo ogni volta…perdersi e' impossibile visto che le indicazioni sono a prova di bambino. Il bonus era scovare un tempio (tipo quello a Shinagawa), un fiume, un quartiere carino…

Ore 16:10. Dopo essermi fermata per 30 minuti al tempio, riparto e mi addentro nel vero e proprio centro di Tokyo, quello marcato dalla linea circolare del treno…e la giornata e' ancora serena e senza più minaccia di pioggia. Meglio di così non può andare.

Ore 16:40. Raggiungo l'area delle ambasciate straniere, vicino Tokyo Tower. Ovviamente una deviazione e' d'obbligo, ma non troppo altrimenti rischio di arrivare a destinazione col buio….in questo periodo dell'anno infatti fa già buio alle 18:30.

Ore 17:00. Ginza!!! Eccomi qui, a pedalare lungo il pezzo di strada più costoso durante le ore chiuse al traffico. Mi e' piaciuto tantissimo qui, andarmene in giro in bici e fare foto della gente che passeggia, o che guarda le vetrine o che si rilassa…ho pure incontrato per caso una coppia di amici! E ora sono proprio vicina a Asakusabashi.

Ore 17:20. Nihombashi. Questa zona e' tanto famosa perché conserva ancora un certo antico splendore, si vanta di costruzioni che hanno un certo non so che di architettonico e allo stesso tempo antico, e possiede forse il ponte più bello di tutta Tokyo (lo stesso da cui il distretto prende nome). Ora, il suddetto ponte e l'intera area sono completamente rovinati dal fatto che proprio sopra il canale su cui sorge il ponte si snoda l'autostrada, nascondendo praticamente tutto. Vergogna, vergogna, vergogna.

Ore 17:40. Posso finalmente scorgere il profilo di Tokyo Sky Tree! Un paio di minuti dopo mi trovo già a fare un giro intorno al ponte a Asakisabashi che e' tanto bello e sa di tempi passati. Un po' mi ricorda Kyoto e un po' Fukuoka, con le sue piattaforme per salire in battello e le file di ristoranti lungo le sponde del canale. Proprio bello.

Qui si conclude la mia avventura e consegno la bici al suo proprietario. E' stato un pomeriggio fantastico, reso speciale da un dettaglio: in tutto il tragitto non ho beccato un singolo semaforo rosso, neanche uno!! Era come se andassi in un movimento fluido, solo rallentato ogni tanto da passanti senza concezione spazio-temporale o da marciapiedi troppo stretti. Alla fine ci ho messo solo 4 ore, che e' poco considerando tutte le varie deviazioni.


Persino il mio ritorno a casa (in treno) e' stato liscio come l'olio. Sara' che era il mio giorno fortunato. 

RIKEN

Pump, pump, pump!

Kawasaki

Tama river

Border crossing

Kamata

cute dark couple

Omori

Temple - Omori

Temple - Omori

Shinagawa shrine

Shinagawa shrine 

Canal near Shinagawa

Approaching Shinagawa

Shinagawa

Tamachi

Shinbashi

Ginza

Nihonbashi

Asakusabashi

Canal in Asakusabashi

Tuesday, August 26, 2014

Summer is over -- L'estate sta finendo

Summer has come and gone. Vacation has just gone, not even bothered to come.

I only took a long weekend as 'summer holiday' at the end of August and went to the only place, close and yet far, where a beach is a beach: Shimoda, again. I know the town in and out by now, and although I would have rather visited a new place, this time Izu would do. The natural scenery of the region is quite impressive and never fails to amaze me: hills covered in trees and bamboos, small houses built on the steep sides, narrow roads, small family-run local businesses, hidden coves, boulders, high cliffs looking down to rough shores. It's like being in a dream place, one where the contrast between mountain and beach life, and the jump from future to past don't exist.

To say the truth, the weekend begins already in Atami, where a fine sunny morning awaits. The beach is too windy, and the sand is too sticky for my taste, but noon comes at some point and it is time to hide from the strong sun and to continue the trip to the south towards Shimoda. I found a resort hotel semi-remote, semi-hidden in the vegetation, with a outdoor pool, ocean view, private open air bath (露天風呂 , rotenburo), big comfortable beds in the room, huge flat TV screen and other amenities. The closest beach is a mere 15 min walk from there. Beach that, I haven't missed to notice, is popular among foreigners, especially families. One day I will have to find out why it is so…

It must be said that together with beauty comes nasty in Japan, especially in summer: horrible cicadas as big as a hand palm, brown in the city and -first time seeing them- black with transparent wings at the seaside; disgusting rock bugs with eight legs walking everywhere, hiding in the cracks, under the stones, swarming when the tide is low; the unbearable smell of seaweed, sea water trapped between rocks, dead nature whenever one nears any rock formations…and the southern coast of the Izu peninsula is mainly cliffs and rocks of volcanic origin…oh dear! The only cute animals around are crabs, in all shades of red, from bright orange to nearly brown, they cross streets, populate any small hole, run around in their funny sideway walk. If they weren't so fearful, I am sure we'd be good friends.

Another thing I will never understand is why rock beaches here in Japan stink so much while Sicilian ones don't. I mean, I am not saying this just because I am Sicilian, really. Anyway, enough a diversion for now.

The evening of our arrival (I went together with my friend Natsuyo) we are greeted by a massive thunderstorm like I haven't seen in a long while and lasts until the first hours of the morning after. 
Trusting the weather forecast that reported only occasional scattered showers, we leave the hotel after breakfast and head to the beach. There, a group of drunk Japanese men (note: it was only 9 am) approach us as soon as the sky turned grey again and invite us to seek shelter under their tent in the event of heavy rain…they explained they were having a huge group with families and were happy to have us too. They even offer us drinks the whole day, and also annoy us a little at some point, but, hey, we all need friends when we have no umbrellas and rain falls in buckets…Beach take one: fail.

At some point there is a break in the rain so me and Nat make it to the hotel safely. Few hours later the sky clears out and we decide to try again and get to the beach. This time there are no dark clouds to threaten us, we can even distinguish clearly Nijima island profile in the distance and we can have a swim too. Beach take two: success.

There is one of the several beaches in Shimoda ward that has so far managed to escape my visit. It is a bit off the touristic routes, and takes a wile to get there. From the road, one must walk down a steep trail through the forest that opens up to a secluded bay with emerald waters and lots and lots of stones for people to enjoy snorkeling. On the last day of our visit, we decide to head there and find out whether the beach was worth the trip. It was very pretty but rather crowded. Being it a Sunday I am not so surprised, and it was also the official last day of the season (meaning there are beach patrol, shops, parasol rentals and such). In spite of the way up to the road from the beach below being a killer, people are not discouraged and even carry heavy and bulky beach gear all the way down and up again. Next time I'll reach it from the water, I reckon. 

A bit annoyed by the crowds, we only spend a couple of hours there, then move to Sotoura beach, never disappointing, and overall entertaining. Dragonflies bustled above our heads for the whole time, maybe as a reminder of the imminent end of summer. 

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L'estate e' arrivata ed e' finita. Le vacanze invece sono finite senza neanche incominciare.

Come vacanze, ho potuto prendere solo un fine settimana alla fine di agosto e sono andata, di nuovo, nell'unico posto vicino ma lontano che ha spiagge degne di questo nome: Shimoda. Ormai conosco la città dentro e fuori, e anche se preferirei visitare un posto nuovo devo accontentarmi stavolta. Le bellezze naturali di questa zona mi lasciano sempre stupefatta: colline ricoperte di alberi e vegetazione, case piccole che si accavallano sui fianchi delle colline, strade strette e tortuose, piccoli negozi a gestione familiare, calette nascoste, scogli a picco sul mare. Ogni volta e' come entrare in un ambiente da sogno dove il contrasto tra mare e montagna e il salto dal futuro al passato non esistono.

A dire il vero, la vacanza inizia già a Atami, che ci aspetta per una mattinata di sole. La spiaggia e' abbastanza ventosa, e la sabbia appiccicosa, e quando le ore più calde si fanno vicine, ce ne andiamo (sono andata in vacanza con la mia amica Natsuyo) e proseguiamo il viaggio verso Shimoda. Li' ho trovato un hotel abbastanza isolato, semi nascosto nella vegetazione, con piscina esterna, vista mare, terme, letti grandi e comodi, TV a schermo piatto e altre cose. La spiaggia più vicina e' a circa 15 minuti a piedi. Spiaggia che, non ho potuto far a meno di notare, e' una destinazione conosciuta tra gli stranieri in Giappone, soprattutto famiglie. Un giorno dovrò pur informarmi su questo fenomeno…

Bisogna dire che in Giappone la bellezza e' sempre accompagnata da fastidio, soprattutto in estate: orribili cicale, marroni in città e nere con ali trasparenti (viste per la prima volta) al mare; insetti disgustosi a otto zampe che si muovono dappertutto tra gli scogli, nel bagnasciuga quando la marea e' bassa; l'odore forte di alghe, acqua di mare intrappolata tra le rocce, natura morta…e la parte sud della penisola e' praticamente solo fatta di scogliere vulcaniche che nascondono tutti questi pericoli. I soli animali simpatici sono  granchi, ce ne sono tantissimi e coloratissimi, dall'arancione brillante fino al marrone, e si nascondono dappertutto o scappano via nella loro andatura curiosa. Sono convinta che se non fossero così paurosi, saremmo dei buoni amici.

Un'altra cosa che non capirò mai e' perché le coste rocciose in Giappone sono così maleodoranti mentre quelle siciliane no. E non e' che lo dico solo perché vengo dalla Sicilia, giuro. Ma basta con le divagazioni.

La sera del nostro arrivo siamo benvenute da un temporale con tanto di tuoni e lampi che e' durato fino alla mattina dopo. Fidandoci delle previsioni che davano piogge sparse, lasciamo l'hotel dopo colazione e ci dirigiamo verso la spiaggia dove un gruppo di giapponesi già belli ubriachi (nda, parliamo delle 9 di mattina) ci avvicinano per invitarci a usare il loro gazebo nel caso dovesse venire giù la pioggia….ci hanno spiegato che erano un gruppo grande con famiglie e la nostra compagnia era gradita. In ogni caso ci hanno offerto da bere per tutta la giornata, seppure ci hanno un po' dato fastidio ad un certo punto con le loro battute ma dopo tutto abbiamo tutti bisogno di un amico quando c'e' il diluvio e non si ha un ombrello…

A un certo punto smette di piovere, così che io e Nat ce ne torniamo in albergo e ci stiamo fino al primo pomeriggio, quando la minaccia di pioggia e' del tutto svanita e torniamo in spiaggia. Il cielo si fa così limpido che e' anche possibile vedere con chiarezza l'isola di Nijima in lontananza.

C'e' una spiaggia a Shimoda che finora e' sfuggita alle mie visite. E' un po' fuori mano e ci vuole un po' per raggiungerla. Dalla strada, poi, un sentiero ripido in discesa si snoda tra le colline verdeggianti e raggiunge una bella spiaggia nascosta dalle acque cristalline. L'ultimo giorno di vacanza decidiamo di verificare se vale la pena fare lo sforzo di raggiungere la spiaggia. Bella, e' bella, ma abbastanza affollata anche se non mi aspettavo di meglio visto che stiamo parlando dell'ultima domenica della stagione balneare ufficiale (cioè quando ci sono i servizi minimi in spiaggia, tipo ombrelloni e sdraio, la botteghina coi gelati e i panini, eccetera). Nonostante la risalita verso la strada dalla spiaggia e' un suicidio vero e proprio, la gente non si scoraggia mica e anzi si trascina dietro ogni sorta di bagaglio da spiaggia. Per quanto mi riguarda, la prossima volta visiterò la spiaggia in barca.


Visto che la confusione non ci era gradita, stiamo in questo posto solo poche ore e poi andiamo a Sotoura che non si smentisce mai e diverte sempre. Per tutto il tempo le libellule volteggiavano sopra le nostre teste, forse per ricordarci che l'estate sta per finire.












Wednesday, August 20, 2014

Office Allergy

It is scientifically and extensively proven that the environment we live in affects our genes....in science jargon this is known with the term epigenetics. Actually environmental effects are just one form of epigenetics.

My workplace is strictly air-conditioned. The office buildings are located by the river mouth, we have salty particles coming from the sea and pollution coming from the factories around us, and for the safety of the electronic and hardware equipment we are forbidden to let the air from outside in. So, air circulation happens only via vents or air-cons. No open windows. Ever. This is not desirable, actually, but we have to comply.

For a long time I have tried to understand what caused my headaches, my sleepiness through the afternoons, my sinuses to swell to the point I have problems breathing, sneezing. I first thought it was dust, as I may be allergic to that (no striking, unmistakable evidence yet, though). I do suffer of a very mild form of rhinitis, but haven't developed any allergies so far, even in Japan where they say everyone here develops allergy to cryptomeria and cypress pollens.

It is to be noted that I don't feel sick all the time, but only certain days, certain times of the year. So, it must be something seasonal, alright. It usually comes in the afternoon, as if it needed some incubation time, never in the morning.

But, and here is the mysterious part, if it is something in the air, whether pollens or pollutants, whenever I am out of the office it should get worse, then. Nope. As a matter of fact, as soon as i leave the workplace my symptoms disappear....tsk tsk.

Finally it hit me. It might just be dust or it might be something else, depending on what particles are around at different seasons, but the fact that I suffer only in the office is because of air conditioning. So obvious! Especially the last days, it has been very windy, so the air blown into the rooms by the a/c units could have been unusually charged with godknowswhat and being in the office all day with the ventilation system in constant use makes me sick. I need fresh air.

See? The office is epigenetically modifying my DNA so that I now suffer of allergies I didn't suffer of before, and because of that I experience a decrease in concentration and productivity....may this be the chance to ask and obtain to work from home?

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E scientificamente provato in maniera esaustiva che l'ambiente in cui si vive ha effetti sui geni...in gergo scientifico ci si riferisce a epigenetica. O meglio, gli effetti dell'ambiente sull'organismo sono una delle forme di epigenetica.

Nel mio ufficio si va di aria condizionata. L'edificio si trova alla foce di un fiume, quindi abbiamo sia salsedine che polveri provenienti dalle industrie intorno, e per questi motivi abbiamo l'obbligo di tenere le finestre chiuse per evitare che i macchinari e i computer vengano rovinati. Quindi l'unica aria che circola e' aria condizionata. E la cosa non e' ottimale proprio, ma dobbiamo accettarla.

Ora, ho cercato di capire cosa provoca i miei mal di testa, la mia stanchezza, il naso pieno tanto che respiro a fatica e starnuti in ufficio. Prima pensavo fosse la polvere, visto che potrei benissimo esserne allergica. So di avere una leggera rinite, ma sin da quando sono qui non ho sviluppato nessuna allergia, anche se tutti dicono che qui in Giappone tutti a un certo punto hanno allergie al polline di conifere.
Tra le altre cose, non sto male sempre, ma solo in certi giorni e in certi periodi dell'anno, quindi c'e' un certo non so che di stagionale. Di solito i sintomi si fanno sentire il pomeriggio, mai alla mattina, come se ci fosse una fase di incubazione.

Ma, la cosa misteriosa e' che se davvero fossi allergica a qualcosa che e' nell'aria, allora dovrei soffrirne di più all'aria aperta non in ufficio. No? E invece no. Di fatto, appena esco dal mio ufficio tutto passa. Proprio strano.

Ma ora finalmente ho collegato: o polvere o polline, qualsiasi cosa sia, la causa e' proprio l'aria condizionata! I giorni scorsi sono stati parecchio ventosi, e chissà cosa avranno mai portato i venti con se fino a spingerli nel sistema di ventilazione. Ovviamente, essendo tutto il giorno in ufficio, con l'aria condizionata perennemente accesa, il cervello ne risente...ci vuole aria fresca per poter pensare e respirare.


Quindi alla fine posso dire che l'ufficio ha effetti epigenetici sul mio DNA visto che soffro di allergie che non avevo prima e questo causa una riduzione in produttività e concentrazione...non e' che sia questa la volta buona che posso chiedere e ottenere di lavorare da casa?