Monday, July 25, 2016

Art islands Naoshima and Teshima - 直島と豊島

A must see in Japan is Naoshima (直島), a gemstone in the Seto inland sea, known for being a contemporary art mecca.

And I did it. I can now tick another item off the must-see list. It doesn’t happen that frequently anymore that I plan big travels within Japan, but it has to be said many plans came true since I made a habit out of having a mid-week girls aperitivo with A and A…so we took advantage of a three day weekend, we packed our bags and we set to our “viaje de chicas” made of museums, beaches, beers by the sea and bike rides.

The island is not that easily reachable from Tokyo, as it takes a long train/airplane trip to Okayama, then another long train ride to the ferry port and then another last boat ride to get to Naoshima. But the natural landscape and the works of known and less known artists are totally worth the trouble. Sunny, hot, olive oil and lemon producer, this island has also been compared to the Mediterranean countries and indeed it felt like being (almost) in Sicily for me.

The reason why there is so much art in Naoshima (and the nearby Teshima island) has to be sought in the Benesse corporation. The owners wanted to boost the island’s diing economy and wanted to educate its inhabitants to contemporary art. So, they partnered with architects of the Tadao Ando likes to build museums, of which the Benesse House is its finest product where guests can experience sleeping in a museum (yes, Benesse house is a museum and a hotel). Several other artists were recruited to fill the island with contemporary art, being either installations or house remake. Works by Yayoi Kusama, Andy Warhol, Niki de Saint Phalle, just to name a few, are scattered here and there, integrated in the nature in order to emphasise the beauty of Naoshima and Teshima (豊島). In addition, an added value, these islands didn’t lose their village atmosphere, all houses are traditional, made of burned wood, clustered in small walkable centres, the only fancy stores being the museums souvenir shops. Nights are quiet and streets are dark, and the only sound one can hear is the waves crashing on the beaches.

There can’t be enough time to spend there and take everything in. We tried to do so in three mere days and failed. But on top of the museums and art houses there are way too many other details: each cafe has its unique style, materials are recycled and given a new life as cute items on display, tiny characters made out of beer cans can be spotted in each corner of the island, tiles and colours are used for the buildings walls, flowers and plants are arranged as if part of a painting, and then nature itself, the views, the sunsets, the sea dotted with other smaller islands as far as the eye can see, the profile of Japan’s Shikoku island… If I had to describe our three days in Naoshima I would just use this word: mind-blowing.

So what it is that we did?

First of all, museums. There are three main museums in Naoshima, we visited two: Chichu and Benesse. They are all conveniently located in the same area, on the east side of the island. The buildings were designed by Ando, they all are bare concrete and bunker-like, sterile in their minimalism, and illuminated by natural light only. They just deserve to be visited for the fact that they alone are an architectural wonder. One more comment about the Chichu museum is that it’s completely underground (chichu in Japanese, in fact) so not to spoil the landscape. Brilliant. The Benesse museum represents another architectural masterpiece, extended to the nearby Teshima island so that now one of the artworks is on display there (a concrete spherical cap with holes). Instead of commenting each and every artwork, which I recommend see in person, I want to praise the aim to engagement with the people: visitors to the museums could BE IN the art itself, be part of it, walk through it, sit on it, watch it from whatever angle they liked. A unique and very enjoyable experience.

Then, the art house project. In Naoshima there is a circuit of six old houses that were renovated and were used as showrooms, although they represent an artwork on their own already. They are all located on the north side, where the island’s secondary port and village is. One of the houses, an old dentists’ house, was transformed via a sort of collage. Inside and outside are a clash of random elements and materials where even a smaller scale statue of liberty finds its place. The Minamidera is another of the many Ando’s contributions, a room completely dark that allows visitors to distinguish shapes only after their eyes have adjusted to darkness.

There were two of such houses also in Teshima, one being the Yokoo house, with its superb contrast of natural and red-coloured garden stones. A contrast, by the way, that could only bee seen from inside the house, as from the outside red glass was hiding everything. Clever. A German artist was instead the creator of geometries and polka dots in perspective that decorated the interior of the second art house. Stunning, but quite a punch in the eye if one had to live there.
This last house, of all the houses and museums we visited, was the only one, I mean the ONLY ONE, where taking photographs inside was allowed. For all the rest, we couldn’t even try and snap some pictures in secret as each room and item were guarded. I guess this was the only one annoying element of the entire weekend, especially because we had to pay to enter all those places, and we felt a bit fooled.

But all the outdoor art installations kind of made up for it.

For this specific case, pictures (those I could take, I mean) instead of further describing can do a better talking. Words are just redundant and unnecessary here.

Visit that place, and experience it by yourself.

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Un posto da vedere assolutamente in Giappone e’ Naoshima (直島), una gemma nel mare interno del Giappone, nota per essere una mecca di arte contemporanea.

E ci sono andata. Posso ora, finalmente, togliere un altro elemento dalla mia lista. Ormai non capita più spesso di organizzare quei viaggioni che facevo un tempo, eppure posso dire che da quando mi intrattengo con A e A per i nostri aperitivi infrasettimanali, molti progetti si sono concretizzati…e infatti abbiamo usato un fine settimana lungo a nostro vantaggio, prepara la borsa e via per il nostro “viaje de chicas” fatto di musei, spiagge, birra al mare e giri in bici.

L’isola non e’ poi tanto facile da raggiungere da Tokyo, visto che ci vuole un tratto in treno o aereo fino a Okayama, poi un altro viaggio in treno fino al porto e poi infine un viaggio in traghetto per arrivare. Ma il paesaggio naturale e le opere d’arte di noti e meno noti artisti ripagano del sacrificio. Soleggiata, calda, produttrice di olio d’oliva e limoni, quest’isola e’ stata persino paragonata alle terre del mediterraneo e devo dire che un pochino di Sicilia ce l’ha.

La ragione per cui c’e’ tanta arte a Naoshima ( e nella vicina isola Teshima) e’ dovuta alla compagnia Benesse. I proprietari volevano rilanciare la morente economia del posto e allo stesso tempo educare i suoi abitanti all’arte contemporanea. Quindi hanno fatto comunella con architetti come Tadao Ando per costruire vari musei, di cui Benesse House e’ il risultato più raffinato dove addirittura si può provare l’esperienza di dormire in un museo (difatti Benesse e’ sia hotel che museo). Vari artisti sono poi stati reclutati per riempire l’isola di opere, che siano installazioni o ripresa e decorazione di case abbandonate. Lavori di Yayoi Kusama, Andy Warhol, Niki de Saint Phalle, giusto per fare alcuni nomi, si trovano da parte a parte, integrati con la natura in modo da enfatizzare la bellezza di Naoshima e Teshima (豊島). In piu, la cosa bella e’ che le isole non hanno perso l’atmosfera di villaggio di vacanze, le case sono ancora tutte tradizionali in legno, raggruppate in piccoli centri abitati, e senza negozi pretenziosi. Le sere sono calme e le strade buie, e l’unico suono che si distingue e’ l’infrangersi delle onde sulla riva.

Non c’e’ tempo abbastanza che si possa passare per vedere tutto. Noi ci abbiamo provato in tre giorni e abbiamo fallito. Ma oltre ai vari musei e case artistiche, ci sono troppi altri dettagli da considerare: ogni caffe ha il suo stile unico, un sacco di oggettini in bella vista e gli arredamenti erano tutti ricavati da materiale da recupero, c’erano piccoli personaggi simpatici ottenuti da lattine di birra sparsi qui e li, mattonelle e colori vivaci decoravano i muri, fiori e piante erano sistemati come se fossero parte di un dipinto, e poi la natura stessa, la vista, i tramonti, il mare punteggiato di isole fino a dove l’occhio può guardare, il profilo dell’isola di Shikoku…se dovessi descrivere i nostri tre giorni a Naoshima, ho solo una parola da usare: strabiliante.

E dunque, che abbiamo fatto?

Per prima cosa, musei. Ci sono tre musei principali a Naoshima, noi ne abbiamo fatti due: Chichu e Benesse. Si trovano tutti nella stessa area dell’isola, nella parte est. Gli edifici sono stati realizzati da Ando, e sono tutti in cemento armato, tipo un bunker, minimalisti e illuminati solo da luce naturale. Meritano di essere visitati solo per il semplice fatto che rappresentano una meraviglia architettonica di per se. E aggiungo ancora una cosa: il museo Chichu e’ sottoterra (infatti Chichu significa proprio sotto terra in giapponese), cosi da non rovinare l’ambiente circostante. Una cosa brillante. Il museo Benesse rappresenta un’altra opera maestra dell’architettura ed e’ stato anche esteso alla vicina isola Teshima dove ora si trova un’opera da visitare, una calotta in cemento con due buchi. Ora, visto che commentare ogni singola opera d’arte non e’ possibile, meglio vederle di persona, mi soffermerei sul coinvolgimento delle persone: i visitatori del museo possono essere parte dell’opera d’arte, camminarci attraverso, sedercisi su, osservarla da diversi punti di vista. Un’esperienza unica, insomma.

Poi, le case arte. C’e’ un circuito di sei case a Naoshima, vecchie case rinnovate e riabilitate a opere d’arte. Si trovano tutte nella parte nord dell’isola dove si trova anche il secondo villaggio e porto. Una delle case, un tempo abitazione di un dentista, e’ stata ridecorata con una accozzaglia di materiali e elementi e c’era persino posto per una riproduzione in miniatura della statua della libertà. Un’altra delle tante opere di Ando sull’isola, Minamidera, e’ una casa completamente al buio dove ci si siede, si aspetta e quando l’occhio si abitua al buio, tutti i dettagli della casa emergono.

C’erano due di queste case arte anche a Teshima, una la Yokoo house che presentava un giardino stile giapponese, visibile dall’esterno tramite un vetro rosso. Tutto ciò per poter nascondere il fatto che alcune delle pietre nel giardino erano colorate di rosso. Geniale. Infine un artista tedesco ha decorato l’interno di una casa con linee colorate, geometrie e pallini. Abbastanza particolare, ma se uno dovesse abitarci rappresenterebbe un vero mal di testa. E comunque, questa ultima casa era l’unica, dico l’UNICA di tutti i musei e case visti in cui si poteva fare foto. Non abbiamo neanche potuto “rubare” qualche scatto negli altri posti visto che c’erano guardiani ovunque. E direi che questo e’ stato l’unico elemento un po’ negativo, anche perché dopo aver pagato ogni singolo ingresso uno si sente anche un pochino raggirato.

Ma comunque, c’era abbastanza arte installata all’aperto che abbiamo ben compensato.
In questo caso particolare penso che le foto comunichino meglio il messaggio che le mie parole, che sono solo superflue.


Visitate l’isola e non ve ne pentirete.





























Saturday, July 9, 2016

Cucina Marina - Girl power with theme - Act IV

Themed girls dinner at Cucina Marina are back! I’ve been meaning to restore the tradition, as it’s been too long since last event, but considering how busy life has been lately, I’ve never found a good time. Or, really, didn’t have the energy at all to plan one. But as they say opportunity makes a thief, so with the excuse of having a friend over at mine for a night, I well thought to arrange a nice party. 

Not only we had a food theme, not only we were all girls, but also the common language was: Italian!
Again, my guests did a great job in order to fit the theme by bringing food items and drinks made of the theme ingredient, and even managed to match it with a dress code!

Instead of revealing the theme, I list the dishes, as it will be super easy to guess: I received a nice and yummy spicy chicken, super delicious stuffed yellow paprika, and a very lemony lemon cream dessert. On my side, I cooked some corn, potatoes, saffron rice and cod in saffron cream sauce. As dessert, to beat the heat, I made mango sorbet and banana ice cream. I could have added pineapple, cheese and eggs (and all possible recipes including those ingredients), but the girls insisted that we already had food for an army, so I refrained myself. And in any case the theme was already well represented.

Not yet clear? Shall I add that the table was set up with yellow serviettes, and we all had yellow nails?

The day after I could prepare myself a lunch box with all the leftovers that was as yellow as a sunflower.

Let the challenge continue.

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Le cene al femminile con tema di Cucina Marina sono tornate! Ho cercato di riprendere la tradizione, visto che ne e’ passato di tempo dall’ultima volta, ma visto quanto sono stata incasinata ultimamente, non c’e’ mai stato tempo. O meglio, non avevo poi cosi tanta energia per organizzarne una. Ma, come si dice, l’occasione fa l’uomo ladro, e quindi ho approfittato della scusa di avere una amica come ospite a casa mia per organizzare una piccola cena. Non solo avevamo un tema culinario, non solo eravamo tutte donne, ma addirittura la lingua comune era l’italiano!

Ancora una volta le mie ospiti sono state fenomenali nell’adeguarsi al tema sia portando piatti e bevande a tema, e sono anche riuscite a abbinare l’abbigliamento!

Invece di spiattellare subito quale era l’ingrediente tema, elenco i piatti, che tanto dopo sara’ facilissimo capire: le ragazze mi hanno portato un bellissimo e buonissimo pollo speziato, peperoni gialli ripieni più che buoni, e un dolce alla crema al limone che più limone non si può. Come mio contributo, ho preparato del mais, patate al forno, riso allo zafferano e merluzzo in salsa di zafferano, poi per combattere la calura, come dolce avevamo sorbetto al mango e gelato alla banana. Certo, mi stavo adoperando anche per preparare qualcosa con ananas, formaggi vari e uova, ma le ragazze mi hanno fatto desistere visto che avevamo gia abbastanza roba per un esercito. E poi in ogni caso il tema era gia ben rappresentato.

Non e’a ancora chiaro? E se aggiungo che avevamo tovaglioli gialli e unghie con smalto giallo?
Il giorno dopo avevo un pranzo di avanzi che era più giallo di un girasole.

Che le sfide continuino.











Thursday, July 7, 2016

Squid ink school

The first cooking class with a new menu eventually was fully booked and two of the participants were male! Very unusual, but cooking is a passion that has no borders, right?

This menu featured squid and ink. Upon explicit request from one of the participants, I also showed how to gut and clean the squid. I know, after the slaughtering of sardines for my special spring lunchbox edition I had promised myself not to go through the same massacre again. And indeed I was thinking of using clean fish this time. But once the wish to learn to clean a squid is expressed, I shall comply. So, in the end my kitchen was again ground for dismembering and I think that was the highlight of the entire lesson. Fortunately, though, the fishy smell didn’t stay around the apartment.

I was very pleased to see that everyone in the class was able to perfectly separate the squid head from the body, find the bone, and keep all the guts and the other nasty insides intact. They really did a great job (and kept my kitchen clean)!

The menu recipes were simple, so once we were done with cleaning the squid, we were basically ready to sit and eat.

Another interesting dish was the dessert, a watermelon pudding made jelly, refreshing and sweet, perfect for the summer time. I was afraid I had failed in timing the preparation of the jelly, but fortunately it was ready by the time we had to have dessert. I think it was the first time even for me to cook this…although watermelon pudding comes as one of the very Sicilian recipes, I had never had it. Until now.

Together with black pasta, squid soup and orange salad, we enjoyed a colourful and interesting menu. We finished off with coffee (I hope my guests were able to sleep that night) and with a team of 5 washing all my dishes. I can get used to this.

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La prima lezione di cucina con il menu nuovo si e’ riempita in extremis, e stavolta due studenti erano uomini! Abbastanza raro, ma la passione per la cucina non conosce barriere, giusto?

Questo menu ha previsto seppie e inchiostro. Su esplicita richiesta di uno dei partecipanti mi sono anche prodigata nello spiegare come si pulisce la seppia. Si si lo so, mi ero ripromessa che non avrei più fatto la stessa strage ittica dopo l’aver dovuto pulire un sacco di sardine per il mio menu speciale di primavera…ma una volta che un desiderio culinario e’ espresso, allora bisogna provare a esaudirlo. E alla fine la mia cucina e’ stata di nuovo teatro di carneficina e sono pure certa che e’ stato l’evento cardine della lezione. Per fortuna almeno l’odore di pesce non si e’ diffuso per casa. 

Sono stata contenta poi di vedere che tutti sono stati capaci di pulire bene il pesce, separare tutte le parti e soprattutto non fare un casino in cucina. Sono stati davvero davvero bravi, che soddisfazione!
Le ricette in se erano molto semplici, quindi una volta che il pesce era pulito, in pratica ci siamo messi a tavola.

Un altro piatto interessate e’ stato il dolce, un gelo di melone molto dolce e rinfrescante, perfetto per il periodo estivo. Per un attimo ho avuto paura che non lo avessi preparato in tempo per solidificarsi, ma alla fin fine e’ stato pronto giusto in tempo alla fine della cena. Ed e’ stata pure la prima volta che ho preparato questa ricetta…anche se il gelo di melone e’ un dolce tipico siciliano, non lo avevo mai mangiato.


Abbiamo, in breve, preparato un menu colorato e interessante, fatto di spaghetti al nero, zuppa di calamari e insalata di arance. E alla fine mi sono ritrovata con un team di cinque che mi hanno lavato tutti i piatti e le pentole. Direi che mi ci potrei abituare facilmente.







Monday, June 27, 2016

My body, your voice - Roppongi Crossing @MAM

It is again time for art. It is again time for Roppongi Crossing, the themed Japanese contemporary art exhibition that’s organised at the Mori Art Museum every three years and one of my favorite events in the art scene.

This year the topic is “My body, your voice”, which is well described from the museum website information quoted here:

With globalisation, the continuing development of IT and the proliferation of SNS platforms, people now more than ever have the ability to communicate with the world as an individual. As well, with increased opportunity for virtual communication via the Internet, there is an inevitable change in self identities and in relationship between the self and others. Thus a review of the variety of existing frameworks in the society as well as the sets of values that until now have been taken for granted is needed. This exhibition features artists that shine a spotlight on individual events and stories based on their own research - through which alternative histories, images on physical body and gender, as well as alternative landscapes emerge. Who am `I`? How is my body connected to history and to other people?

The themes were about relationships with oneself and others, about gender and sexuality, the future.
As usual I was impressed by the exhibition, although this time I didn’t really enjoy it as much as the previous editions. The reason was that, many, too many, of the artworks were videos. I have nothing against this media as a form of art, but I would allow only one or two of them at a time: when I enter the room with the video, I never know when it started, how long it will last and what it is about unless I sit there and watch it a couple of times, just to allow myself to catch up to the part I started watching form. And also, there is no guarantee I will understand it. But this is just a matter of taste, and, after all, the beauty of art. It is subjective.

Other than this thing, I liked several works a lot. Paintings, photographs, installations of mechanical devices, a sneak peek into a dark room full of physics equipment, a genetic experiment where a family was created from two women’s DNA…I did love a lot the science-y room, because it really made people think about the future advancements in science and medicine, although the hypothesis thrown through the art is rather scary: if it was real, the human race can reproduce without men.
The suffering caused by physical deformities and amputations was evident in the photographs of a female artist who projected her mutilated body (missing both legs) in each and every piece she created, often portraying herself.

Visitors of the exhibition could also play a game in what my friend and I named as “The buttons room”: people were encouraged to grab a bowl of buttons and throw them at two targets placed far away with the goal of hitting them and the button resting on the target. Impossible. Great way to fool someone into winning prizes.

But there is one thing I have to criticise the museum for: the city view observation floor below the museum is one of the highlights of the Mori tower. Now, if there is one thing people want to do when at those places it is to see the city, possibly without reflection of the inside on the window, and possibly in peace. Neither conditions were met this time.

The organisers, in fact, well thought of setting up a space for…wait for it…Sailor Moon fans. Yes, I mean, the cartoon every one watched since the 90’s, that one. I thought Akihabara was the place for such things…

So there was a huge congestion of people (nerds?) at the entrance of the observation floor, screaming and frantically taking pictures of posters, collection dolls, full size shiny-in-white reproduction of sailor moon and her prince charming, et cetera, et cetera. For me and my friend all that meant no quiet, no photos, no good view anyway, no space, no fun. 

This is the first time I am disappointed with MAM, and hope there won’t be a second one. The Roppongi Crossing exhibition is until July 10. The other one, I hope it’s over, already.

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E’ di nuovo tempo di arte. E’ di nuovo tempo di Roppongi Crossing, la mostra di arte contemporanea giapponese a tema che viene organizzata al Mori Art Museum ogni tre anni e che rappresenta uno dei miei appuntamenti preferiti con l’arte. Il tema di questa edizione e’ “My body, your voice”. La descrizione della mostra e’ qui di seguito, direttamente dal sito del museo, che traduco per comodità: 

Con la globalizzazione, col continuo miglioramento della tecnologia e la proliferazione di piattaforme sociali, la gente ora come mai prima ha la possibilità di comunicare col mondo come individui. Inoltre, con l’aumentare delle occasioni per comunicazioni virtuali via internet, c’e’ un cambio inevitabile sull’individualismo e le relazioni con gli altri. Quindi ci vuole una rassegna sia della varietà di mezzi esistenti nella società, sia dell’insieme di valori che fino ad oggi sono stati considerati scontati. Questa mostra presenta artisti che gettano una luce su eventi individuali e storie basate sulle loro ricerche - tramite cui emergono storie e paesaggi alternativi, come anche l’immagine della sessualita. Chi sono ‘io’? Come e’ connesso il mio corpo alla storia e ad altre persone?

Quindi i temi sono relazioni con se stessi e gli altri, sessualità e omosessualità, passato e futuro.
Come sempre rimango sempre colpita dalla mostra, seppure stavolta devo dire che non me la sono goduta cosi tanto. Il motivo, penso, e’ che c’erano troppi video. Non ho niente in contrario al video come forma d’arte, attenzione, e’ che io per una mostra ne metterei solo uno o due al massimo: quando entro la stanza col video non so da quando e’ iniziato, quanto e’ lungo, e qual’e’ il filo conduttore a meno che non lo guardo tutto fino alla fine e ricomincio fino a riperdere da dove l’ho iniziato…e poi, tra le altre cose, non e’ detto che lo capisco. Ma alla fine, questa e’ solo una questione di gusto, e dopotutto la bellezza dell’arte. Che e’ soggettiva.

A parte questo dettaglio, il resto della mostra poi mi e’ piaciuto. In particolare mi e’ piaciuta una stanza in cui si ipotizzava su una famiglia creata a partire da due donne e dal loro DNA…ha fatto pensare molto in fatto di avanzamenti in ambito scientifico e medico, anche se l’ipotesi che l’arte sottintende fa abbastanza paura: se fosse possibile, la razza umana un giorno può riprodursi e prosperare senza l’intervento maschile.

La sofferenza interiore causata da deformità fisiche era evidente nelle fotografie e installazioni realizzate da una giovane artista che raffigurava il proprio corpo mutilato (entrambe le gambe amputate) in ogni sua opera, e spesso usava se stessa come soggetto. 

I visitatori della mostra poi hanno anche potuto intrattenersi a un gioco a premi in quella che io e la mia amica abbiamo ribattezzato “la stanza dei bottoni”: ognuno poteva prendere una ciotola con dei bottoni e poteva tentare la sorte nel colpire coi bottoni un bersaglio distante (cercando pero’ di far rimanere il bottone sul bersaglio). Praticamente una bellissima dimostrazione di quanto e’ facile raggirare qualcuno con la scusa di premi in palio.

Ora pero’ c’e’ una cosa che devo criticare al museo: il piano con l’osservatorio proprio sotto al museo e’ la cosa migliore dell’edificio. Se c’e’ una cosa che la gente vuole fare una volta li e’ di poter osservare in pace la citta senza riflesso di luci nel vetro e senza schiamazzi. Nessuna di queste condizioni stavolta si e’ verificata.

Infatti, chi ha organizzato la mostra, ha anche ben  pensato di organizzare proprio all’osservatorio, uno spazio dedicato a …nientedimenoche…sailor moon. Si, si, il cartone animato, quello che tutti i bambini hanno guardato in tv sin dagli anni 90. E io che pensavo che queste cose si verificassero a Akihabara…

E quindi c’era una calca di gente (appassionati?) all’ingresso dell’osservatorio che strillavano, si facevano le foto con i poster dei loro idoli, compresa una coppia sailor moon principe azzurro biancovestiti a grandezza naturale, eccetera eccetera. Per me e la mia amica tutto questo ha significato niente pace, niente foto, niente spazio, niente di niente.


E’ la prima volta che sono insoddisfatta del museo, e spero non ci sia una seconda volta. La mostra su Roppongi Crossing sara’ fino al 10 luglio. L’altra mostra, spero sia gia finita.