Wednesday, June 13, 2018

There's a new Doctor in town


I confess I am rather reluctant to share posts when it comes to tell about my daily life at work…but that’s only because I don’t think it’s so interesting. Besides, it is science. And as I am not a science communicator -you know, one of those who can explain about genetic drifts and neural networks as if they were talking cake baking- you convene that trying to convey complex concepts via a simple message is just not happening.

I once tried to explain what it is that people like me -bioinformaticians- do, with little success IMO (here).

Anyway.

I have been working in the life sciences field for over a decade now, doing research on human and other species genomes, trying to understand what they are made of and what all those parts do. Some 5 years ago, I embarked on a new adventure: a PhD while continuing working as a researcher. I have not mentioned much of it, neither have I elucidated its highs and its lows, maybe except for in this post.

The place where I work is a research institute. We have a nice (-ish) campus in a crappy industrial area of town. In the campus there is a graduate school for students to learn the basics of life sciences. Now, this graduate school offers PhD programs to workers: it gives the possibility to employees in my research institute seeking education and career advancement to obtain a PhD degree while working full time. The thing is called “Paper Doctor”, meaning the pursuit (claim, kind of) of a doctoral degree by publication of scientific work.

The advantages of such an option are several: one can keep working full time (earning a full salary), no university fees have to be paid, no courses to be taken. Sounds the perfect deal, right?

The requirements to apply for joining such a program, however, are rather strict: the applicant must be a published first author of THREE scientific articles. All articles must be already accepted for publication or there’s not application procedure. This means that if anyone wants to think about getting a PhD degree this way, it may well be 5 to 10 years, depending on projects, luck, supervision and such. And that’s just to be eligible to apply for doctoral degree. After that there are exams, and thesis and the whole shebang.

Now, five years after I decided to undertake that path, I am thankful for whatever and whomever made me go through it, of course, but…I will not do it again could I go back.

In a nutshell, my experience was not like walking through a flowery meadow, but I am sure ALL other PhD students did, do and will share the same feeling.

Initially, requirements for course PhD student and external PhD applicants were same, that is publication of ONE scientific article. It all sounded indeed very doable. I was already working on a project that could be used just for that purpose, so why not. Too bad that the paper took 6 rejections, three years and one nervous breakdown till publication. I did consider quitting, and honestly I don’t know what made me continue.

Meanwhile, the university well thought to modify the requirements, so that THREE published articles were needed, while course students still stick to one. And it’s not just ANY three publications: they have to be original research. That really bummed me, because by then I could add one more publication to my growing list. Only, it wasn’t original research.

Back then they said it would only take me max 2 years to finish the program…On the fourth year, after putting myself together and changing projects three times, I was finally granted the possibility to work on two projects I liked and knew I could finish in record time. The planets seemed to have aligned eventually, because within the year not only I completed what I set out to complete, but increased my published works count by 4, reaching double the minimum papers required.

The fun, though, had just started. I mean, it was not fun:

-It was not clear whether I needed to prepare a thesis, but I should write some consistent story that links my publications anyway to evaluate the level of English proficiency. Apparently writing all those papers was not enough. In the end I didn’t have to, because, eh, those rules were for the “new” paper doctor application but were “old” rules….sorry for the confusion rah rah rah. Yeah, paperwork level: Japan.

-It was not clear whether I had to defend all the publications I submitted for the application. This because it was still not clear whether that “thesis” happened at all. In the end I had to pick one out of those publications and stick to it for all the rounds of examination and final defense.

-It was not clear whether I was done. I eventually defended, yes, but I didn’t know the decision right at that moment. Guess what: I had to take a written test (“academic proficiency”) that was forgotten until the last moment. After that I still had to wait for a final official response until all professors discussed all applicants (in-course and external).

All the steps from PhD degree application to completion took about 6 months. In the end I was spared the thesis writing part, as, in fact, I do not have one: my PhD thesis is the printout of the paper publication I used for my exam. I guess all other phD students will hate me, as I know how tough is to put those 100-300 pages together, depending on degree.

Still, while I did not yet know what the latest rules were, I did write about 50 pages, more or less in one go, summarising all my works and putting them into perspective. All that will be only for my own sake (or my family’s sake more likely) I guess.

I did not really celebrate the graduation…First, I didn’t have the satisfaction of saying “I’m done” after the defence (which, BTW, it usually is the LAST step), so I could not sit down and relax. Second there was no graduation ceremony for me, so I didn’t have the feeling of closure. Third, by the time I was officially declared doctor (no, not dead but was close) so much time had passed that the realisation I had accomplished something simply wore off.

Wait. I actually did organise a small party at work, just to give bosses and colleagues a reason to have a drink. One month after my defence. Go figure.

But hey I can be addressed to as “Doctor” now.
End of ordeal: March 2018.




With the super duper fantastic supervisor and strongest supporter


Monday, June 4, 2018

Kazan is fun

I set foot in Russia for the first time thanks to a participation to an international conference in the city of Kazan, as I mentioned earlier.

Kazan is the capital of Tatarstan state, so it has nothing to do with Kazakistan (this is what every person in Kazan will say to you). Kazan sits by the Volga river, the longest and larges river in Europe, and because of that this city was, in the past, important for the empire expansion and wealth: one could reach the Caspian sea and consequently the south and the east, and conquering it created trade and commerce routes, not to mention mobility or modern river cruise tourism. Most of the largest and most developed Russian cities are in facts by the Volga river.

The population is of turkish, bulgar, russian and middle-eastern descent, which means the state is rich in culture, history, food traditions and religion. Indeed, I tried stuff like Turkish baklava, or Georgian pizza and dumplings, for example. Also, Kazan has as many mosques as it has churches. This is because the population is split roughly into two in terms of religious beliefs. So, as the city is tolerant of all religions, there’s plenty of worshipping places around town. There even is a building, owned by a private citizen, that is known as the “temple of all religions”, and is a mishmash of architectural elements from bizantine, muslim and orthodox and more 20-ish other religions. Its owner’s idea was to simply give a place to people for celebrating unity.

I could spend some time walking around the main attractions in the city center, thanks to the fact that the hotel where I was staying was right in the middle of it. A very long pedestrian road, called Bauman street, stretched for a couple fo kilometers within the old city center, and stands as a great example of imperial era architecture. I couldn’t but stop by each and every building, staring with awe at each and every detail. Even the building where the conference I attended was held, belonging to the federal university and not even the main one, was impressive. The main university building itself, instead, is a fine example of early 1800 architecture, and is listed in all sightseeing tours of Kazan not only because of the artistic and educational relevance, but also because it had Lenin among its students (he dropped out, though).

I decided to join a sightseeing tour, together with other conference participants, that took us around the main city landmarks and also outside, to an island in the Volga river called Sviyazhsk, an unesco site.

To reach the island, connected to mainland by a bridge, we had to leave the city center and that gave us a chance to see life outside of the wealthier neighborhoods. Slowly, the historical monuments and buildings were replaced by more “modern”, Stalin-era apartment buildings, then small villages and forest. Quite a sight.

The island was once a strategic post and a fortress for the tsar Ivan the terrible to conquer Kazan and expand his empire. The history about this island was fascinating. It is said, in fact, that all buildings in the island were built in 4 days, thanks to a clever strategy: first wood buildings were built in the place of origin, and the wood sequentially marked; the buildings were then dismantled, and sent to the island via the river and rebuilt in site following the markings (visible even nowadays). Sviyashsk prospered while the tsar’s army was there, with the building of protection walls, churches, a monastery and what not; but it was later abandoned, with only a handful of monks living there. Then the site was restored and opened for tourists as it received the unesco certificate.

Another unesco site of Kazan is right in its center: the Kremlin. Built on top of a hill and facing the river, today’s governor workplace/office is surrounded by walls and turrets, like any typical fortress from a few centuries ago. Inside the perimeter of the wall are several buildings from year 1500 that stand as memory of the former citadel conquered by the tsar Ivan, like the Soyembika tower, leaning on one side and pretty much the symbol of the city, the cannon foundry, the cadet school and the Annunciation cathedral (the orthodox main church, completely covered in gold inside), and the Kul Sharif mosque, that was built only in modern days in the place of the former mosque, said to be the biggest around. Going inside the mosque women had to cover their heads; to enter the cathedral (and all orthodox churches) women had to cover their heads AND their legs (if wearing pants or skirts too short, go figure). Today other offices and a couple of museums are in the kremlin as well. All these buildings are illuminated at night, offering a great picture night view from the riverside below. There is a panoramic viewpoint inside the kremlin, too, allowing to see the wealthy neighborhood, some amazing classic buildings, like the agriculture ministry (lit green at night), the river all the way to the other side, and other notorious buildings. 

Thanks to the endless source of information the tour guide proved to be, I learned also that Kazan is among the most prosperous cities in Ruissa, due to the many development and redevelopment works. Because of the thousandth anniversary of the city, and the university olympics a decade ago, Kazan now boasts dozens of sports centers, stadiums, amusement parks, roads and the like, all of them functional -a matter of pride for the people and the town, as we often witness the state of abandon of all those buildings after the games are over…

More is being built for the upcoming world cup, played in 12 different Russian cities, among which is Kazan.
Sadly, English is not as widely spoken as I’d hoped, except of the young generations, and there are no signs in languages other than russian, except for the airport (even in there, most workers did’t speak english). By far everyone was friendly and welcoming in their own way, which compensated for the lack of foreign language support. 

I don’t think I can describe more with words. Kazan was a great surprise, a crossroads of populations, cultures, religions, rich in natural resources and with a very interesting history made of wins and losses over the centuries.

So I stop here and leave you with some pictures.

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Come accennato precedentemente, ho visitato il suolo russo per la prima volta per una conferenza che si e’ tenuta nella città di Kazan. 

Kazan e’ la capitale del Tatarstan, e non ha niente a che fare con il Kazakistan (e tutti vi diranno questa stessa cosa). Si sviluppa lungo il fiume Volga, il più lungo e largo in Europa, ed e’ proprio per la sua collocazione che la città era importante per l’espansione e la ricchezza dell’impero: da li si può raggiungere il mar Caspio, e quindi l’oriente e il sud, e perciò conquistando la città si poteva sviluppare il commercio e gli scambi, per non parlare della mobilita, e delle moderne crociere a scopo turistico. La maggior parte delle grandi città russe, infatti, sorge proprio lungo questo fiume.

La popolazione e’ un misto di popolazioni turche, bulgare, russe e medio-orientali, il che rende lo stato ricco di cultura, storia, tradizioni, cucina e religioni. E infatti ho assaggiato robe tipo baklava (dalla Turchia) e tortelli georgiani, per esempio. Un altra cosa interessante e’ che Kazan ha tante moschee quante chiese. E questo perché fondamentalmente la popolazione e’ meta’ cristiano ortodossa e meta’ musulmana, e essendo la politica molto tollerante, ci sono tantissimi siti religiosi per tutti.  C’e’ addirittura un posto appartenente a un artista eccentrico che e’ noto col nome di “tempio delle religioni” proprio perché e’ una accozzaglia di elementi presi da circa una ventina di religioni. In pratica, il proprietario voleva semplicemente fornire un posto per celebrare l’unita.

Ho potuto dedicare del tempo a esplorare il centro, visto che l’hotel dove stavo era proprio in centro, affacciato su una strada pedonale chiamata Bauman che si allunga in entrambe le direzioni e rappresenta grandiosamente l’architettura del periodo imperiale. Mi soffermavo praticamente davanti a ogni palazzo e stavo ad ammirare rapita. L’edificio stesso in cui si teneva la conferenza, che appartiene all’università e non era neanche il principale, era incredibile. Invece il palazzo centrale dell’università e’ un esempio di fine architettura del 1800, e si trova in ogni guida turistica della città, non solo per il suo valore artistico ma anche per il suo valore storico, visto che annovera tra i suoi studenti anche Lenin (che pero’ non ha mai completato).

Ho poi anche deciso di partecipare a un giro turistico assieme ad altri partecipanti alla conferenza. Siamo passati sia davanti a molti siti rilevanti in centro, sia fuori, e siamo poi andati a vedere un’isola nel Volga che si chiama Sviyazhsk, un sito unesco.

Per arrivare all’isola, che e’ collegata alla terraferma da un ponte, abbiamo attraversato il centro storico, per poi osservare lo stile di vita delle aree meno benestanti. Pian piano i palazzi e monumenti storici hanno lasciato il posto a edifici più “moderni” dell’era staliniana, e poi villaggi e poi ancora foreste.

L’isola costituiva un tempo una roccaforte strategica per lo zar Ivan il terribile da cui poter conquistare Kazan e espandere l’impero. La storia di quest’isola ha dell’affascinante. Pare che tutti gli edifici nell’isola furono costruiti in soli 4 giorni, grazie a una strategia geniale: prima tutto era stato costituito in legno in sede, e poi marcato in sequenza; dopo gli edifici furono smantellati e il legno fu inviato all’isola via fiume; dopo di che, seguendo l’ordine di assemblaggio pre-marcato (che e’ ancora visibile oggi), tutto fu ricostruito senza intoppi. Sviyazhsk fu una prospera cittadella, provvista di mura di cinta, chiese, un monastero, eccetera. Pero’ poi fu quasi abbandonata del tutto fino al decennio scorso quando e’ stata rinnovata e aperta ai turisti, oltre che aver ricevuto il certificato dell’unesco.

Comunque, un altro sito unesco di Kazan si trova proprio in centro città: il cremlino. Costruito in cima a una collina e dirimpetto al fiume, l’ufficio del governatore attuale si trova li’, circondato da mura di cinta e torri. All’interno del perimetro si trovano diversi edifici risalenti dal 1500 in poi che riprendono il modello della cittadella originale conquistata dallo zar Ivan, come ad esempio la torre Soyembika, che pende da un lato come la torre di Pisa, la fonderia di cannoni, la scuola di cadetti, e la cattedrale dell’annunciazione (dove dentro e’ tutto rivestito in oro), assieme alla moschea Kul Sharif, che e’ stata costruita in tempi recenti ma che si trova sul sito della moschea più vecchia e originale che pare fosse la più grande mai costruita. Per andare dentro alla moschea le donne dovevano coprire il capo, mentre per entrare nella cattedrale (e ogni chiesa ortodossa) le donne non solo devono coprire il capo ma anche le gambe (nel caso in cui portano i pantaloni, vai a capire). Poi, sempre dentro il cremlino, ci sono anche altri uffici e musei. Tutti gli edifici sono illuminati la sera, offrendo una bellissima vista dal fiume. Anche dall’interno del cremlino c’e’ una terrazza panoramica dia cui si possono osservare i palazzi dei quartieri più ricchi, o anche altri edifici spettacolari del rinascimento, come il ministero dell’agricoltura (la cui cupola e’ illuminata a verde la sera), i due lati del fiume e altri edifici noti. 

Grazie all’inesauribile fonte di informazioni che era la guida, ho anche imparato che Kazan e’ tra le città più prospere in Russia, grazie a tantissimi lavori di ripresa e ristrutturazione. A causa dell’avvento dei festeggiamenti del millennio della città, e anche delle universiadi, oggigiorno Kazan vanta decine di impianti sportivi, stadi, parchi divertimento, strade eccetera, tutti attivi e in buone condizioni -per la gioia dei cittadini che non vedono le opere andare perdute come spesso invece capita dopo le olimpiadi…

Ora, visto che la coppa del mondo di calcio e’ imminente, ci sono molti lavori in corso in giro.
Purtroppo, ho notato con dispiacere che l’inglese non e’ cosi parlato come speravo, anche per le indicazioni urbane e segnaletica si vede solo russo. Tuttavia, tutti sono stati gentili e cortesi, a loro modo, che ha un po’ compensato per la carenza linguistica.

Non credo di poter descrivere meglio a parole questa visita in Kazan. DI sicuro la città e’ stata una bellissima sorpresa, un crocevia di popoli, culture, religioni, ricca in risorse naturali e con una storia interessantissima fatta di vittorie e sconfitte nei secoli.

Va beh, mi fermo e vi lascio a qualche foto.














 




Monday, May 28, 2018

Extreme Biology conference 2018


I wanted to write about some interesting work-related events of the last few weeks, for once.

I was invited to give a talk at a conference in Russia. Of all places. It was the first conference I attended as an invited speaker, and the first in Mother Russia. It is quite nice to receive invitations, as all one needs to do is put up a 30-60 min talk and pack a suitcase. Really. Flights, accommodations, and depending on the event, even local transportation, meals and such are all taken care of. Those who are invited often -and I know several of them- don’t even need to spend time on preparing their talk, as they can keep giving the same one for years.

So I went to see Kazan, a city in the middle of Russia with several universities and an interesting history. The university campus, enlisting even Lenin among its students, is big and the faculty buildings are scattered across town. All university buildings, also, are in typical architectural stile of the 1800’s, so they are beautiful, solid old buildings with plenty of columns on the outside, elaborate decorations, many rooms and corridors, lots of stairs and very high ceiling. The seminar room that was chosen for the first day of the conference was really nice, with a large stage and wide and tall windows with draped curtains, chandeliers, and what not. It felt like being in one of those royal palaces during a gala reception. And we were not even in the main university building!

However, since it was clear from the first day that the conference attendance would be less than anticipated, the following day we moved to a smaller room with very uncomfortable and squeaky wood benches. Basically a lecture room for university classes. On the same day as well, the electricity power suddenly went down in the entire building (cable failure or something we were told). We then moved to another building where, to buy time while we waited for the setup of the projector and computer, one of the speakers introduced the contents of his own talk by drawing on a whiteboard (dear old pre-computerization style). Well attempted rescue. And there were no more noisy and uncomfortable benches but chairs with foldable side tables to be able to take notes (not for left-handed people, tough).

Many of the speakers gave impressive talks, covering also different research fields and topics. We heard from veterinarians trying to understand viral infections in koalas, physicians studying mice torpor in order to figure out ways to induce hibernation in humans, the usual suspect genomics gurus showing the beautiful heterogeneity of living beings via single cell analyses. We of course had to sit through some talks from industry (as the main sponsors of the event). These sponsorship talks were in Russian, oddly, although we could follow the text in English for a couple of those. Not that it would help me, as I can understand nothing of laboratory machines or equipment.

Speaking of talks, the contents of my presentation were received with interest, as I could judge by the number of people who approached me with questions or comments, or just to let me know they liked the story I told. That’s great, since I know I have the tendency to go through the stuff at the speed of light, for instance, no matter how much I try to slow myself down. It seems it didn’t matter. Phew!

Part of the conference were also two dinners, a buffet reception and a seated dinner. Surprisingly, no vodka in sight…They must know well the destructive power of it. A few of us speakers compensated for it by running some pub errands that kept us busy until the wee hours, and thanks to that I also had a glimpse of the city night scene (and of drunk school kids).

There was also some sightseeing involved, of which I will discuss separately.

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Stavolta vi racconto di una cosina di lavoro interessante.

Difatti sono stata invitata a una conferenza come relatore. E in Russia, tra l’altro. E’ stata la mia prima conferenza come invitata e la prima in Russia. In generale e’ bello ricevere inviti a presenziare a una conferenza, visto che tutto ciò di cui ci si deve preoccupare e’ di fare la valigia e preparare una presentazione di 30-60 minuti. Il resto, e’ tutto organizzato, pagato, programmato. Quelli che poi vengono invitati spesso, e ne conosco non pochi, non hanno neppure bisogno di preparare un discorso, visto che possono presentare per anni la stessa identica storia.

E cosi sono andata a vedere Kazan, una città nel mezzo della Russia con tante università e una storia interessante. L’ateneo, che vanta Lenin tra i suoi studenti, e’ grande e le varie facoltà sono sparse per la città. Tutti gli edifici dell’università sono bellissimi, palazzi vecchi e solidi tipici dell’architettura dell’800, quindi ricchi di colonne, decorazioni elaborate, un sacco di stanze e corridoi, scale che serpeggiano dappertutto e tetti alti. La sala per la conferenza che e’ stata scelta per il primo giorno era pure bellissima, con un palco spazioso, larghe e alte finestre coperte da tende drappeggiate, lampadari scintillanti e altro ancora. In pratica sembrava di essere a uno di quei palazzi reali durante un ricevimento di gala. E li non eravamo neanche nell’edificio principale dell’università!

Purtroppo, visto che la partecipazione alla conferenza e’ stata più bassa del previsto, il giorno successivo ci siamo spostati in una aula più piccola, solitamente dedicata alle lezioni, dove c’erano panche in legno scomode e rumorose. E sempre nello stesso giorno a causa di un cavo elettrico difettoso l’intero edificio e’ rimasto senza corrente. Quindi ci siamo dovuti spostare in un altro edificio e mentre i tecnici cercavano di ripristinare proiettori, computer e altro, uno dei ricercatori invitati ha salvato il pomeriggio mettendosi a spiegare il contenuto della sua presentazione sulla lavagna, puro stile pre-informatizzazione. E tra l’altro abbiamo risolto il problema delle panche, visto che avevamo comode sedie.

Molti invitati hanno esposto fatti interessanti, coprendo anche diversi temi e campi di ricerca. Abbiamo sentito di veterinari che vogliono capire le malattie dei koala, medici che studiano gli effetti del torpore nei topi per capire come ibernare gli esseri umani, e poi ci sono stati i soliti giri della ricerca che hanno mostrato la bellissima eterogeneità degli esseri viventi tramite studi su cellule singole. Chiaramente abbiamo dovuto anche sopportare presentazioni da parte dei rappresentanti del settore industriale (essendo i maggiori sponsor della conferenza). Stranamente hanno tutti parlato in russo, seppure per un paio di interventi potevamo seguire il testo in inglese (almeno quello). Non che sarebbe stato d’aiuto visto che io ne capisco poco di macchinari o materiali per il laboratorio eh.

Mentre parliamo di presentazioni, i contenuti del mio intervento sono stati accolti con interesse, a giudicare dal numero di persone che mi hanno fatto domande o semplicemente hanno commentato sul fatto che la storia gli e’ piaciuta. Meglio cosi, anche perché so ad esempio che tendo a velocizzare troppo, nonostante le note mentali a tenere un ritmo più lento. Per fortuna pare che non sia importato nulla. Meno male!

Facet parte della conferenza c’erano anche due eventi serali, un buffet e una cena. Stranamente, non si e’ vista neanche una bottiglia di vodka…forse perché ne conoscono il potere distruttivo. Che poi chi se ne frega, tanto un gruppetto siamo poi andati in giro per i bar, cosi che ho anche avuto un’idea di come si passa la sera in centro (e di come i ragazzini si ubriacano).

Infine, c’era anche un evento turistico, di cui pero’ parlerò separatamente.




Thursday, May 10, 2018

Greener Tokyo

Other than parks, Tokyo and Yokohama metropolitan area offers tens of Japanese style gardens, each of them unique. Since it appears I started to go hunting for parks and gardens, I thought I may do the same for gardens.

I went through my old blog posts and I found one where I mentioned the lack of large green areas except a handful of city parks and gardens (here). That was many years back and I have visited many more since then. Although I still think that for an urban area this huge more parks of the Yoyogi kind should be created, the small blobs of green that can be found here and there can help to break from the concrete jungle.

Of all green spots, Japanese style gardens are peaceful and exquisite. They are often developed around one central pond with fish and turtles, and the plants are chosen in a way that the garden looks pretty in every season. Entering those gardens is like being enveloped in another place in time.
No wonder that many couples decide to take their wedding photographs there. Even I, when I signed up for a Kimono wearing session, was taken to the Koishikawa Korakuen garden for the photographs (here). Also when I modeled for a handbags magazine, I was taken to another garden, Kyosumi Teien (here).

I have to say that, maybe because of the focus on something else, I hardly remember those two gardens. I even went back to Kyosumi garden recently, without recognizing it at all. Crazy. The nice thing about this garden, now that I have made new memories about it, is that there are many walking paths made of large flat rocks over the central pond. That meant close encounters with the hungry and enormous carp fish crowding up wherever humans went begging for food. The atmosphere was serene and visitors become suddenly oblivious of the cacophony of the city all around. Since Kyosumi garden is very close to the Fukagawa Edo museum, a cultural and traditional tour in Tokyo by visiting these two places together is highly recommended. 

I also visited a couple of other gardens, Rikugien and Kyu-Yasuda gardens over the last couple of weekends, when it was fortunately sunny and warm.

The former, supposed tone one of he best in Tokyo, didn’t really strike me as such. Except for a hill that was good for a bird’s eye view of the garden, the rest was just average. I bet it is because I went in the wrong season: that garden is in fact full of maple trees that change color in fall. That’s the time to go. Perhaps I will give it another shot come autumn.

Kyu-Yasuda gardens were instead another story. I think they’re the nicest I’ve seen so far. Also, they have free access so I was overly surprised when I was greeted by a pleasant pond and greenery view, not to mention the view of Tokyo sky tree from there. These gardens are also close to the Edo-Tokyo museum is (here).

In addition, this very same garden is close to a park called Yokoamicho, which is a memorial park. A very big and beautiful building, or memorial hall, occupies most of the park area. It is dedicated to the victim of the Great Kanto earthquake in the last century. In the same park grounds is also the Kanto earthquake memorial and museum, a memorial statue for dead children and a memorial monument for Korean victims (yeah, odd). For some mysterious reason, a memorial monument (a bed of flowers) dedicated to the victim of WWII air raids is there too. Finally, the park featured a small but pretty Japanese style garden as well. Another recommended tour, this one.

One last mention, even though it is not of a garden: Kameido Tenjin temple, not too far form Kyu-Yasuda, features a wondertastic wisteria all around trellises that close around a central pond by the temple entrance. Absolutely a must-see around the end of April, when all flowers are fully bloomed.

 I still have a few more gardens and parks in my list. I hope to give some more updates soon on this theme.
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Oltre che ai parchi, l’area metropolitana di Tokyo e Yokohama offre decine di giardini giapponesi, ognuno dei quali e’ unico. Visto che pare io abbia incominciato la saga dei parchi, mi pareva equo fare lo stesso per i giardini.

Ho riletto il mio blog e ho trovato un pezzo in cui lamentavo la carenza di ampie aree verdi eccetto che per un paio di parchi (qui). Questo era tanti anni fa, e da allora ne ho visti di parecchi. Seppure sono comunque sempre dell’idea che ci vorrebbero più parchi urbani del calibro di Yoyogi, ci sono tanti piccoli nuclei verdi sparsi dappertutto che aiutano a fuggire dalla giungla cittadina.

Tra tutti gli spazi verdi, i giardini giapponesi sono i più tranquilli e carini. Spesso si sviluppano attorno a un laghetto centrale con carpe e tartarughe, e le piante in essi vengono scelte in modo tale da rendere il giardino bello a ogni stagione. Entrare in uno di questi giardini e’ come ritrovarsi in un altro spazio e un altro tempo.
Non c’e’ quindi da meravigliarsi che tante coppie scelgano i giardini per le loro foto ricordo. Mi ricordo che anche io, quando ho indossato un kimono per delle foto, sono andata ai giardini Koishikawa Korakuen (qui). E anche quando ho servito da modella per una pubblicità di borse siamo stati ai giardini Kyosumi Teien per le foto (qui).

Che poi, vista la mia concentrazione alle foto, di entrambi i giardini non ricordo nulla. Sono persino stata di nuovo a Kyosumi Teien di recente e non ho riconosciuto nessun angolo del giardino. Roba da pazzi. La bella cosa di questo posto, e ora lo so perché ho nuovi ricordi, e’ che molti sentieri sono fatti da enormi rocce piatte che attraversano il laghetto centrale. Il che significa che si possono vedere davvero da vicino le carpe enormi che seguono chiunque si avvicini nella speranza di un boccone. L’atmosfera li’ e’ serena e i visitatori dimenticano immediatamente del cacofonico mondo attorno. Visto che i giardini Kyosumi sono molto vicini al museo all’aperto Fukagawa Edo, un giretto culturale e tradizionale a Tokyo includendo entrambi questi siti e’ vivamente consigliato.

Poi, qualche fine settimana fa, quando c’era sole e caldo, sono andata anche in due nuovi giardini, RIkugien e Kyu-Yasuda.

Il primo, che pare sia tra i più belli a Tokyo, non mi ha colpita più di tanto. A parte una collina da cui si poteva osservare il giardino dall’alto, non c’era molto. Scommetto che sono andata nella stagione sbagliata…infatti questo giardino e’ pieno di aceri giapponesi che diventano rossi in autunno. Quello e’ il periodo giusto per andare, e forse lo rifarò.

Invece Kyu-Yasuda sono stati una rivelazione. Per me sono i più belli finora. E poi sono addirittura a ingresso gratuito, cosa che mi ha sorpreso vista la bellezza del posto e lo sfondo della Tokyo sky tree. Anche il museo Edo-Tokyo (qui) si trova nelle vicinanze.

Un valore aggiunto: di fronte ai giardini c’e’ il parco Yokoamicho, che e’ pieno di memoriali. La maggior parte del parco e’ presa da un edificio imponente che funge da padiglione della memoria, dedicato alle vittime del terribile terremoto che si verifico a Tokyo il secolo scorso. Sempre nello stesso parco c’e’ poi il museo alla memoria del terremoto, una statua commemorativa per i bambini morti nel disastro e un monumento per commemorare le vittime coreane (boh). Per chissà quale misteriosa ragione c’e’ poi anche un monumento (un prato fiorito) dedicato alle vittime dei raid aerei della guerra mondiale. Infine, in un angolo del parco e’ stato ricavato un piccolo squisito giardino giapponese. Un altro itinerario caldamente suggerito, questo.

Ultima menzione, anche se giardino non e': il tempio Kameido Tenjin, poco lontano da Kyu-Yasuda, ha un meraviglioso traliccio di glicine tutt'intorno a un laghetto prima dell'ingresso al tempio. Assolutamente da visitare a fine aprile, quando la fioritura e' all'apice.

Ci sono ancora molti altri giardini giapponesi nella mia lista, quindi spero di avere presto altri aggiornamenti sul tema.


Kyosumi Teien

Rikugyen



Kyu-Yasuda

Yokomeicho park memorial


Kameido Tenjin wisteria

Tuesday, May 8, 2018

Hayama seaside tour

The imperial family has their summer residence, or better say one of them, in Hayama, a beach town not too far from Yokohama. The villa is literally on the beach, protected by a high concrete wall with wire and guards 24/7. It was often used by the Showa emperor, the one before the current emperor.

Part of the grounds from the residence were donated to the city, which did a great work in refurbishing the land into a park, namely the Hayama Shiosai park and museum. Inside it, for a tiny entrance fee, visitors can wonder through a marvelous Japanese style garden (including a natural waterfall and a pond with the clearest water I’ve seen), a couple of buildings where various events are held, a couple trails running through a pine tree forest, some lookout spots with grass and benches, and a museum.

The museum itself is special, as it features among its exhibits (which are the entire marine life under the water in Salami bay) some specimen collected by the Showa emperor himself. There are reproductions of all the fish, crustaceans, shellfish and more, corals and seaweeds found in the bay subdivided based on the sea depth they live at. There are also real specimen kept well preserved in alcohol jars. Truly amazing.

The beach is, unfortunately, not the best I know. But it is the best I haven seen in the area so far. Although not yet groomed (beaches are serviced between July and August only in here) and a little stinky (the ocean’s salinity is not as high as that in the Mediterranean see, so the “ocean” smell is stronger in here), I guess the place has potential. The water is clearer than elsewhere, and also the beach is quieter because of its relative distance from the main train station. Those who want to go to the beach near the imperial villa, Isshiki, should hop on a bus, usually crowded, that has to dodge the traffic all along the narrow roads. On paper the ride should be 15 min, but in reality it takes between 30 and 45 minutes.

However, the majority of people gets off a few stops before, either at the Hayama marina, a nice restaurant and shops complex by the sailing boat piers, or at Morito beach (with a famous temple nearby). So, Isshiki (and the royals) see less people on average. Moreover, while the houses in Hayama describe well the wealth level of the residents (which include famous Japanese personalities), most of the restaurants and boutiques are found around Morito beach and the temple.
Those who are not interested in the beach, neither in the nice park mentioned above, usually go the Hayama and Kamakura modern art museum, whose entrance is also connected to the park entrance. From he museum outdoor plaza people can appreciate the nice view of the sea.

For a beach town, however rich, I didn’t expect to find such a diverse array of activities. Hopefully, the beach is as good and as nice as they all say. Coming from Sicily, my standards are way different, so the only way for me to agree or disagree with the claims is to see for myself. Come summertime, I’ll find out.

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L famiglia imperiale possiede la residenza estiva, o meglio una delle residenze, a Hayama una città di mare non lontano da Yokohama. La villa e’ proprio sulla spiaggia, protetta da una alta cinta in cemento e filo spinato e da guardie 24h. Era usata spesso dall’imperatore che precedette quello attuale, Showa, e dopo di lui parte del terreno della residenza fu donato alla città che ne ha fatto un parco che si chiama Hayama Chiosai park and museum.

Il lavoro di ripresa e’ grandioso, e nel parco, a cui si accede previa piccolo costo di ingesso, si trova un giardino giapponese meraviglioso, con tanto di cascata naturale e laghetto per i pesci la cui acqua e’ la più limpida che abbia visto sinora. Ci sono anche un paio di edifici, anch’essi sorta di museo, un boschetto di pini, e delle terrazze con prato da cui si gode di una bella vista del mare.C’e’ poi anche un museo. Questo museo e’ speciale, visto che tra i soggetti in esposizione (che in pratica altri non sono che l’insieme della vita sottomarina della baia  di Sagami) ci sono anche animali collezionati dall’imperatore in persona. Ci sono riproduzioni fedeli di tutti i pesci, crostacei, conchiglie, coralli e alghe, catalogati per profondità delle acque in cui vivono. Ci sono poi anche pesci veri e propri ben preservati sotto alcol. Davvero un museo incredibile.

La spiaggia, invece non e’ tra le migliori che io conosca. Anche se e’ la migliore tra quelle che ho visto in zona. Seppure non era mantenuta pulita (le spiagge qui sono servite solo a luglio e agosto) e fosse un po’ maleodorante (l’oceano non ha la stessa salinità del mediterraneo quindi odora un po’ di più di “mare”), il posto ha il suo potenziale. L’acqua e’ più limpida che altrove nell’area, e la spiaggia e’ più tranquilla vista la sua distanza dalla stazione più vicina. Quelli che vogliono andare in quella spiaggia vicina alla residenza imperiale, Isshiki, devono infatti prendere un autobus che e’ sempre affollato e si deve svincolare dal traffico lungo una strada stretta e tortuosa. Su carta il tragitto e’ 15 minuti, ma in pratica ci vogliono tra 30 e 45 minuti.

In ogni caso, la maggior parte della gente scende prima, o al porticciolo con le barche a vela, dove ci sono anche ristoranti e qualche negozio, o all spiaggia Morito. Di norma, quindi, Isshiki (e i reali) vedono meno visitatori. Inoltre, anche le case di Hayama descrivono bene il livello di benessere dei suoi residenti (tra cui si annoverano personaggi famosi giapponesi), mentre i ristoranti e negozi si concentrano intorno alla spiaggia Morito e al suo tempio vicino.
Quelli che invece non sono interessati ne’ alla spiaggia ne’ al parco di cui sopra, di solito si fermano al museo di arte moderna, il cui ingresso e’ praticamente attaccato all’ingresso per il parco. Dal piazzale esterno del museo si gode di una bellissima vista del mare.

Per quanto ricca, non mi aspettavo che una città di mare fornisse cosi tante attività. La speranza ora e’ che la spiaggia in effetti e’ come la dipingono. Venendo dalla Sicilia, i miei standard sono molto diversi, quindi l’unico modo che ho per poter concordare o no con le pretese e’ di provarla di persona. Non appena arriva l’estate lo faro’.





Thursday, May 3, 2018

The Edo-Tokyo museum

Tokyo city is so huge that deciding where it starts and where it ends is difficult.

However large, it is very small when one considers the hot spots such as touristic sights, museums, parks, observation decks and entertainment. But since 2012, with the opening of Tokyo Sky tree in the north east side of town, things have changed a little. The tower is located on the east side of the Sumida river, just facing the well known Asakusa’s Sensoji temple. Once considered shitamachi ( 下町、suburbs), the neighborhood of Ryogoku, Kameido, Monzen-nakacho have now become touristic destinations thanks to the advent of the Sky Tree.

That’s not just due to the tower alone, though. In fact, only in Ryogoku are the sumo stadium, a sumo museum, a very nice Japanese style garden, and further east the Kameido Tenjin temple which is famous for its wisteria trellises. Also in Ryogoku is a themed museum, the Edo-Tokyo museum, that recounts the history of Tokyo, since the days when it was called Edo till more recent times. This is not to be confused with the Fukagawa Edo museum, which is actually not too far from there and recreates an open-air setting of old Tokyo.

Since I don’t find myself on the east side, usually, I decided to visit a few of those mentioned sites, especially the Edo-Tokyo museum. The building itself is a sight to behold, not necessarily because it is architecturally catchy: the main entrance on the ground floor is wide and spacious, but other than a shop and the ticket counter there’s little else. On the roof there is a large plaza equipped with seating space. From there start large pillars on the four corners of the structures for supporting the rest of the building above, which consists of the museum itself. Essentially, from outside the building looks like a stilt house built on the roof of another house….

Inside, the museum is divided into two zones, the one that describes Edo, and the one that features modern Tokyo. Massive 1:1 reproductions of the wooden Nihombashi bridge and a theatre (where they hold shows for the museum visitors) occupy the whole height of three floors (there are no partitions, in fact, between floors here). Scale models of various places, such as the imperial palace grounds, districts of Edo and such are also scattered everywhere, together with full size houses complete with tools and furniture so to give visitors an idea of how life was back then.

I liked the ages-by-ages description (accompanied with dozens of exhibits) of old Tokyo, how it became important, who were the shoguns who eventually became the nation’s rulers, fires, floods, the opening to the westerners, trade and travel routes, and more. Moving into the modernization of Japan, a corner of the museum was then dedicated to the horrors of the world war and to how lifestyles changed accordingly. After the war it was time for the reconstruction and for putting the basis of today Tokyo, with electrical and electronic appliances, cars, western style furniture, fashion and love for sports (like golf).

Another nice thing of this museum is that visitors can try a lot of the items, such as sitting inside a shogun palanquin or carrying wooden water buckets. And, lastly, I was truly amazed by the perfection of all miniatures in the scale models, and I am sure that I won’t need to question the accuracy and the truthfulness of all details.

This museum is not what people expect, and although I left with somewhat mixed feelings, I’d recommend it to those who love history and culture.

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La città di Tokyo e’ cosi grande che e’ difficile decidere dove inizia e dove finisce.

Seppur enorme, e’ sempre piccola se si considerano i punti topici del tipo destinazioni turistiche, musei, parchi, intrattenimento. Ma dal 2012, con l’apertura di Tokyo Sky Tree nella zona nord est della città, le cose sono cambiate un pochino. La torre si trova a est del fiume Sumida, proprio di fronte al famoso tempio di Asakusa. Una volta le aree di Ryogoku, Kameido, Monzen-nakacho erano considerate suburbane mentre adesso, grazie all’avvento della torre, sono veri e propri centri turistici.

Eppure ciò’ non dipende soltanto dalla nuova Sky Tree. Infatti, gia’ solo a Ryogoku ci sono lo stadio del sumo, un museo del sumo, un giardino giapponese e, poco più distante, il tempio Famedio Tenjin che e’ famoso per i suoi tralicci di glicine. Sempre a Ryogoku c’e’ il museo Edo-Tokyo che racconta la storia di Tokyo sin dai tempi in cui si chiamava Edo fino ai giorni nostri. Questo museo non va confuso con il museo all’aperto Fukagawa Edo che non e’ lontanissimo e che ricrea l’atmosfera dell’antica città di Edo.

Visto che solitamente non mi trovo da quelle parti, ho deciso di fare un giro e visitare il museo Edo-Tokyo. L’edificio di suo e’ una cosa imponente, anche se architetturalmente non e’ niente: l’ingresso principale al piano terra e’ spaziosa, ma a parte la biglietteria e un negozio non c’e’ altro. Sul tetto c’e’ una sorta di piazzale con varie panche e sedie. Da qui partono enormi pilastri ai quattro angoli che sorreggono il resto dell’edificio, dove si trova il museo vero e proprio. In pratica, visto da lontano quest’edificio sembra una palafitta costruita sul tetto di una casa….

Il museo all’interno e’ diviso in due zone, una che tratta la vecchia Edo e una centrata sulla Tokyo moderna. L’intera altezza della sala, per cui non ci sono suddivisioni in piani, ma un unico locale, e’ poi occupata da riproduzioni fedeli in scala 1:1 del ponte di legno di Nihombashi e un teatro (dove si tengono piccoli siparietti per i visitatori del museo). Altri modelli in scala riproducono l’area del palazzo imperiale, vari rioni della vecchia Edo, eccetera. Ci sono anche riproduzioni di case arredate e piene di utensili, a dimensione reale, cosi da dare un’idea di come si viveva un tempo.

Mi e’ piaciuta la serie descrittiva per annate della vecchia Tokyo, come e’ diventata importante, quali erano i vari shogun che poi sono diventati i signori della nazione, incendi, allagamenti, l’apertura all’occidente, tratte commerciali e di viaggio, e altro ancora. Andando verso la modernizzazione del Giappone, una parte del museo e’ dedicata agli orrori della guerra mondiale e di come gli stili di vita si fossero adattati di conseguenza. Dopo la guerra venne l’epoca della ricostruzione che ha gettato le basi della Tokyo odierna, con l’uso di apparecchiature elettriche e elettroniche, automobili, arredamento stile europeo, moda e amore per lo sport tipo il golf.

Un’altra cosa bella del museo e’ che molti oggetti in mostra si potevano provare, ad esempio sedersi dentro una delle portantine degli shogun, oppure provare a issare secchi di legno per l’acqua. Per finire, mi hanno colpito immensamente le miniature dei modelli in scala, e sono sicura che ogni dettaglio e’ più che accurato.

Questo museo non e’ come la gente se lo aspetta, e seppure sono andata via con opinioni contrastanti consiglierei questa tappa a chi e’ appassionato di storia e cultura.







Sunday, April 29, 2018

Tokyo calls Catania

A casual conversation over text messages ended up with one of my very good friends from Sicily meeting me in nothinglessthan: TOKYO.

Last weekend I finally met her at the airport and together started a 4-day sightseeing tour de force. Although I always say I would rather take friends to places I haven’t yet been myself (which we did), re-discovering Tokyo and Yokohama with my friend was great, and the fact that I knew my way around helped us to cover more ground and optimise on time. In the end, it took us little over 2 days to touch all the must-see landmarks, so we could even afford a one day trip to the city of Kamakura and return to a couple of places for shopping as well. Being both tireless and walk lovers helps (we walked about 15 KM on average per day).

I am also glad my friend let me lead her around, even if that meant that perhaps I decided for us both a bit too often. I tried to fit a few seasonal events in the mix, as to let her experience something more traditional and local than “this is Shibuya crossing”…so we went to Nezu shrine, where its famous azaleas garden was in full bloom. It had been a while since I had visited it last (I wrote something about it here), and I loved to see it again.

Also, while we were in da hood, we couldn’t not check out Yanaka ginza: the old shopping street with pottery and tea shops had managed to elude me all these years and I have to thank my friend for having finally had the chance.

Even in Kamakura, although the number of temples is so high one could basically pick different ones at every visit, I saw something new. I suggested to rent a bicycle, which allowed us to steer from the uber-beaten temple grounds, except the two or three must-see, and we reached one I had not yet visited, commonly known as the bamboo temple. Indeed, its bamboo garden behind the main shrine (which doesn’t say much just by itself) was fantastic, even more so because there’s a tea house in it and people went all dressed in kimono. 

As for food, I made sure my friend tried all the most famous dishes and street food, without forgetting to take her to my beloved watering hole near home to introduce her to the owners and to my friends, and also had space for some Chinese and Thai food. If that’s not a successful week, I don’t know what is.

The one problem we had, though, was that we could only be in one place once: either day time or night time. All those who live in Tokyo know that the city changes completely from day to night, and the very same places (say Shinjuku streets) look like a different place after sunset…we needed more time for that and more energy, as we were just dead after dinner.

All in all it was also great break for me, I could take some days off work, I could spend quality time with a dear friend in a city I love, and I still saw new stuff after all these years. I hope I made my friend’s holiday one to remember and cherish. To me it was.

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Uno scambio di messaggi inusuale finisce con l’incontrare una delle mie più care amiche dalla Sicilia nientedimenoche: a Tokyo.

Finalmente lo scorso fine settimana l’ho prelevata all’aeroporto e abbiamo iniziato un'intensa 4-giorni turistica. Seppure dico sempre che preferirei portare i miei amici in posti che io stessa non ho ancora visitato (cosa che abbiamo fatto), fare di nuovo la turista a Tokyo e Yokohama assieme a lei e’ stato bellissimo. Tra l’altro, il fatto che io so gia come e dove andare ci ha pure permesso di ottimizzare i tempi e coprire più aree. E difatti in poco più di due giorni abbiamo praticamente fatto tutti i siti raccomandati e siamo anche riuscite a fare un giorno a Kamakura. Il fatto che siamo entrambe instancabili e amanti del camminare ha contribuito (abbiamo coperto una media di 15km al giorno).

Sono contenta che la mia amica mi abbia lasciato fare, anche se spesso ciò significasse che decidevo un po’ troppo spesso per entrambe. Ho anche cercato di inserire nella nostra tabella di marcia alcuni eventi stagionali o locali, in modo da non limitarci alla classica “ecco l’incrocio di Shibuya” e vedere qualcosa di più tradizionale…e cosi siamo anche andate al tempio di Nezu dove il suo giardino di azalee ha dato spettacolo. Era da un po’ che non ci andavo (l’ho anche descritto qui) e non mi e’ affatto dispiaciuto.

Mentre eravamo li’, non si poteva non fare una passeggiata a Yanaka ginza, la vecchia stradina con negozi di ceramiche e te che, tra l’altro, e’ riuscita ad evadermi per tutti questi anni, ma stavolta ce l’ho fatta grazie alla mia amica.

Persino a Kamakura, dove visto l’elevato numero di templi, si potrebbe comunque visitarne uno diverso ogni volta, ho visto qualcosa di nuovo. Abbiamo optato per affittare una bici, che ci ha permesso di allontanarci dai templi più battuti e siamo andati a uno che e’ noto per il suo giardino di bambù. Il fatto che ci fosse una casa da te, e che tutti visitassero il boschetto in kimono ha reso la nostra visita speciale.

Per quanto riguarda il settore cibarie, ho fatto in modo di farle assaggiare tutto quello che e’ più tipico, dai ristoranti al cibo da strada, senza dimenticare di portarla al mio ritrovo serale preferito vicino casa cosi da presentarle i proprietari e gli amici. In tutto questo abbiamo anche incluso la cucina cinese e quella tailandese. Se questa non e’ una settimana di successo, ditemi voi cosa può esserlo.

C’e’ stato pero’ un problema, ovvero potevamo essere in un posto solo una volta: o solo di giorno o solo di sera. Coloro che abitano a Tokyo sanno benissimo che la città cambia moltissimo e gli stessi posti, tipo la via principale a Shinjuku, hanno un’apparenza completamente diversa tra giorno e notte….ma per quello ci sarebbe servito più tempo e anche più energia visto che arrivavamo distrutte a casa gia dopo cena.

Alla fin fine e’ stata anche una tanto voluta pausa per me, ho potuto prendere qualche giorno di ferie, ho potuto trascorrere i giorni con una cara amica nella citta che amo, e ho anche visto posti nuovi ancora dopo tutti questi anni. Spero che la mia amica abbia trascorso una vacanza da non dimenticare, perche' per me lo e’ stato.