Thursday, August 17, 2017

Temple town Onomichi -- 尾道

The trip to Onomichi town in Hiroshima prefecture started with a surprise: for the first time in my long stay in Japan I saw people jamming up a bullet train. Actually, no, several of them.

So, I mentioned before (HERE) I decided to cycle the expressway road that connects Onomichi to Imabari. And I planned for it to happen on a three-day weekend, thanks to the national holiday of Mountain day. What I didn’t consider, stupid me, was that the long weekend coincides more or less with that time in August when the Japanese (all of them, pretty much) travel to their childhood towns to observe the O-bon tradition of respect for the ancestors…ohwell.

Anyway I made it to Onomichi and after I checked in and dropped my stuff, I went to explore this port town during the afternoon. From there my cycling trip would start, the day after, with the company of two great friends and colleagues who agreed to hop on a bike and follow me on my adventurous trip.

Onomichi is roughly cut into two by the railroad. The south part is the one directly on the Seto inland sea, it is flat and has a decent promenade, but one can immediately notice it is not a city teeming with life. Confirmation of that was the fact that when I went out for dinner, I could not find a decent place. It seemed like the whole town ran on a 10 to 5 schedule, like a post office. At the hour I went out, I had the feeling I was in a ghost town. The biggest attraction was the very nostalgic shopping arcade known as Hondori, which makes it in the list of attractions only because it is almost 3km long, not because its restaurants or shops are open late…

The north part of town is lively during the day, thanks to tourism. It stands as a testament of what’s left of the town’s prosperous past as a trading port: rich merchants built temple after temple over time, dotting the hillside and creating a kind of environment that attracted artists and writers. To emphasise the artistic value of town, traces and references to all artists and poets who have been inspired by the town can be found all around the city, in the form of carved rocks, statues, famous feet moulds, museums.

Today, all that’s left of that wealth is two dozens of temples and shrines connected through a series of paved slopes and stair steps that are now attractions known as “temple walk” or “literature path”. The high density of temples is impressive for this town, but many of those are abandoned and overall none of them is really so impressive. There is one, however, that benefits of being high on the hill, nestled in a rock and overlooking the town and the inland sea: Senkoji. 

Senkoji temple, together with the remaining temples scattered around it, dominates the hillside, and seeing it from the sea one realises immediately it must have looked really splendid in the past. The view still looks pretty, although most temples are hidden behind the modern buildings and hotels. It can be reached easily via a short cable car ride, or climbing the many stairs and walking the paved trails that are characteristic of this old part of town. While ascending to reach the temple grounds I also passed cute cafes (closing down) and artsy shops (closing down), cats chilling on walls or roofs, several other temples, of which I will never remember the names, and the Tenneiji temple, worth a mention for its three storey pagoda and, more importantly, for a pretty amazing view over the strait.

All the going up and down the temples hill took me quite long and left me drenched, so I gave up on the ultimate goal of my expedition: the Senkoji park observatory above the temple of the same name (what a loser, right?).

Onomichi holds its own charm, no doubt, but it felt a bit too quiet for being a seaside town, especially if I compare it to the seaside towns in Sicily where all we wait for is the coming of summer. Even my home town, which has perhaps only two percent of the population of Onomichi, has way livelier Friday nights than this one…I guess they must like it that way.

To be continued…

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Il viaggio verso Onomichi nella prefettura di Hiroshima e’ iniziato con una sorpresa: per la prima volta da quando vivo in Giappone ho visto il treno shinkansen pieno da scoppiare. Anzi no, più di un treno.

Allora come ho accennato prima (QUI) ho deciso di fare in bici la strada che collega Onomichi e Imabari. E lo avevo programmato in modo tale che capitasse in un fine settimana lungo, grazie a una festa nazionale. La cosa che non ho stupidamente considerato e’ che quel fine settimana coincide con il periodo in cui i giapponesi (quasi tutti) tornano alle loro città di origine per omaggiare gli antenati…vabbe’.

Ho raggiunto Onomichi come ho potuto e subito dopo ho dedicato il pomeriggio a esplorare questa città portuale. Da qui, il giorno dopo sarebbe partito il mio viaggio in bici, in compagnia di due grandi amici e colleghi che si sono accollati la parte ciclistica per seguirmi in questa avventura.

Onomichi e’ divisa più o meno in due dalla ferrovia. La parte sud e’ quella direttamente sul mare, pianeggiante e con un lungomare decente, ma ho notato subito che la città non pullula certo di vita. Infatti quando sono uscita per cena e non ho trovato nessun posto aperto. Praticamente la città’ era come un ufficio postale, aperto a orario, e quando sono uscita io sembrava di essere in una città fantasma. L’attrazione principale era la strada commerciale coperta chiamata Hondori, e l’unico motivo per cui e’ un’attrazione e’ che e’ lunga quasi 3 km, non di certo per i suoi ristoranti o negozi dalle ore piccole…

La parte nord e’ più viva durante il giorno grazie al turismo. Difatti, la Onomichi soprana altri non e’ che l’ombra di un passato prosperoso di porto di scambio: ricchi mercanti hanno costruito tempio dopo tempio, e cosi facendo hanno nel tempo creato una sorta di ambiente che ha attirato artisti e poeti. Inoltre, per enfatizzare il valore artistico del posto, si possono trovare tracce e referenze a tutti gli artisti e poeti che sono stati ispirati dalla città, nella forma di calchi di piedi famosi, musei, rocce scolpite, statue, eccetera.

Oggi, ciò che resta di quella ricchezza sono i templi tra cui si snodano sentieri in pietra e scalinate, trasformati in attrazione turistica sotto il nome di “percorso letterario” o “passeggiata tra i templi”. La densità di templi e’ certo un po’ alta per la città, seppure molti sono abbandonati e comunque nessuno di loro spicca in maniera particolare. Pero’ ce ne sta uno che si trova in una posizione privilegiata, più in alto di tutti e incastonato in un massiccio di roccia che si affaccia direttamente sul mare: Senkoji.

Il tempio di Senkoji domina la collina, e quando lo si osserva dal mare, circondato dagli altri templi, si capisce subito che in passato deve essere stato veramente splendido. Fa effetto ancora oggi, seppur i rimanenti templi sono nascosti dagli edifici moderni. Lo si può raggiungere tramite una breve funivia, oppure salendo una lunga serie di gradini e seguendo le stradine pavimentate tipiche di questa parte vecchia della città. Durante la mia ascesa al tempio ho passato anche dei piccoli caffe’ (chiusi) e negozi di artigianato (in procinto di chiudere), gatti in assoluto relax, templi di cui non ricorderò mai il nome, e poi il tempio Tenneji che merita un accenno per il fatto che aveva una pagoda a tre livelli e soprattutto per la vista dello stretto che si ha da li.

Il salire e scendere lungo la collina dei templi mi ha tenuta impegnata per un bel po’ e soprattutto mi ha lasciata completamente zuppa di sudore, quindi ho abbandonato il fine ultimo della mia escursione: l’osservatorio (proprio sopra il tempio di Senkoji tra l’altro).

Onomichi e’ una città con un suo fascino, questo e’ sicuro, ma per essere una città’ di mare e’ abbastanza calma, soprattuto se la si paragona ai paesini di mare in Sicilia dove non si aspetta altro che l’estate. Persino il mio paesino che fa massimo il 2% degli abitanti di Onomichi ha venerdì sera molto più movimentati…forse a loro piace cosi’.

Continua…
















Monday, August 14, 2017

The Shimanami Kaido - Intro

August is not the best month for traveling in Japan, as it is too hot and humid. But a three-day weekend in this month thanks to a national holiday (Mountain day) is too good an opportunity not to use it somehow, so I decided to enjoy the great outdoors and planned a cycling trip along what’s known as cyclists sanctuary: the Shimanami-Kaido (しまなみ海道).

The motorway connecting the cities of Imabari in Shikoku (the fourth main island of Japan) with Onomichi in Honshu, known as Nishi-seto highway or also Shimanami-kaido, was opened in 1999. The peculiarity of this motorway is that it is about 60km long, and hops through six islands in the Seto inland sea thanks to a series of bridges, the last of which was completed in 1999. The scenic beauty of the route is undiscussed, but its popularity is due to the fact that the entire motorway is open to cyclists (mopeds and pedestrians) too, thanks to a convenient system of ramps and dedicated lanes. In the case of cycling, the total length of the road is about 70km or a bit longer depending on which routes one picks, because the parts of highway shared between bicycles and cars are only on the bridges while the rest or the cycling trail takes riders a bit off the busiest roads and through the islands. Year-round, amateurs and hard core cyclists flock to either ends of the expressway and take a chance at riding its entire length, either within one day or distributed along several days. Whatever the reason and the cycling plan, one thing is sure: the economy of the islands and towns connected by the expressway benefit from the inflated tourist presence.

But it is on the cycling business that the attention is mostly directed, and I have to say that things are thoughtfully designed for all those who would love to test their cycling skills (and stamina). First, one doesn’t need to bring their own bicycles, as it is possible to rent. Also, pick-up and drop-off rental offices are located at each ends and on every island crossed by the motorway. Third, one can drop the bicycle at any of the offices, not necessarily returning it to the initial pick-up place (with some exceptions depending on bikes types or quality). The paths for cyclists are well marked everywhere, so there is no need at all to worry about checking routes or directions: one just needs to follow the blue line. Also, maps along the islands mark well the routes, sightseeing spots and alternative routes, which one can pick based on training level or or preference. In addition, the lanes for cyclists are safe, as they are completely separated from the car lanes.

So yes, the efforts put on this bicycle thing are impressive and after experiencing this myself I can see why the Shimanami-kaido is so highly valued. What’s great about this is not just the sea views from the bridges, but also that the ride through the islands give people a different view of Japan. Life moves at a slower pace, most of the islands are very rural, and even the bigger port towns are far away from the modern and developed cities we are used to see.

On a hindsight, I would have liked to dedicate one week to the cycling trip, as that would give me enough time to explore each island. In facts, when I planned the trip, I had already decided that I wanted more than one day to ride the 60km-70km (although totally doable) as I wanted to also explore a bit. Now I know that even two days (the only I could afford) is not enough to cover all the interesting spots, especially after I saw the picture-perfect, paradise-like beaches all islands boasted…

The most popular way to do the trip is to start from Onomichi, in Hiroshima prefecture and complete it in Imabari, Ehime prefecture, as follows: Onomichi > Mukaijima island -> Innoshima -> Setoda (Ikuchijima) -> Omishima -> Hakata -> Oshima -> Imabari. 

So, now I have ticked this so much wanted trip off my list, it was a fun and interesting adventure which will be described in a series of future posts. Stay tuned.

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Agosto non e’ il mese migliore per viaggiare in Giappone, troppo caldo e umido. Eppure un fine settimana lungo in questo mese grazie a una festivita' e’ un’opportunità troppo ghiotta per lasciarsela sfuggire, quindi ho deciso di trascorrere un fine settimana all’aperto e ho pianificato un percorso not come il santuario dei ciclisti: il Shimanami-kaido (しまなみ海道).

La strada che unisce le citta di Imabari nell’isola di Shikoku (la quarta isola maggiore del Giappone) e Onomichi in Honshu, nota con il nome di autostrada Nishi-seto, oppure Shimanami-kaido, e’ stata aperta nel 1999. La peculiarità di questa autostrada e’ che e’ lunga 60km, e attraversa sei isolette del mare interno tramite una serie di ponti di cui l’ultimo e’ stato inaugurato proprio nel 1999. La bellezza panoramica della strada e’ indiscussa, ma la popolarità e’ pero’ dovuta al fatto che l’intero tratto e’ aperto a ciclisti (pedoni e motorini), grazie a un sistema intelligente di rampe e corsie dedicate. Nel caso del ciclismo, la distanza totale della tratta e’ di più, circa 70km ma dipende anche da quale itinerario si sceglie, visto che le parti di strada in comune per ciclisti e altri veicoli e’ solo sui ponti, poi per il resto il tragitto e’ fatto lungo strade meno trafficate che passano per le isole. Tutto l’anno, principianti e esperti si dirigono a uno dei due estremi dell’autostrada per provare a percorrere tutta la sua lunghezza. In ogni caso, qualsiasi sia la motivazione che spinge molti da quelle parti, una cosa e’ sicura: l’economia delle isole collegate dall’autostrada ha ricevuto un’impennata pazzesca grazie al turismo.

Pero’ e’ il turismo ciclistico che e’ prominente, e devo dire che ci hanno messo davvero impegno a facilitare coloro che vogliano testare le proprie capacita. Innanzitutto, non c’e’ bisogno di portarsi la propria bici perché la si può noleggiare. Poi ci sono punti per prendere e lasciare le bici a entrambe le estremità dell’autostrada e in ogni isola. Poi ancora, le bici si possono prendere e lasciare a uno qualsiasi dei punti di raccolta, con alcune eccezione in base ai modelli. Il tragitto per i ciclisti e’ ben segnalato dovunque, quindi non ci si deve preoccupare di controllare mappe o altro: basta seguire la linea blu. Ancora, ci sono pure mappe a vari punti nelle isole, che mostrano chiaramente percorsi, punti di interesse e altro, cosi che ognuno può decidere il percorso preferito. Infine, visto che le corsie per ciclisti e macchine sono separati, non ci si deve preoccupare per la sicurezza.

Quindi davvero, ci stanno sforzi impressionanti dietro a questa cosa ciclistica, e dopo la mia esperienza diretta posso capire la ragione per cui il tragitto e’ cosi’ famoso. La cosa fantastica pero’, non e’ soltanto la vista che si ha dai ponti, ma anche il fatto che ci si fa un’idea nuova del Giappone quando si attraversano le isole. Li’ il tempo scorre più lentamente, la maggior parte del territorio e’ rurale e anche le cittadine portuali più grosse sono lontane dall’idea che abbiamo noi di citta moderne e sviluppate.

Col senno di poi, mi sarebbe piaciuto dedicare un’intera settimana a quest’esperienza, visto che avrei avuto la possibilità di esplorare meglio ogni singola isola. Gia’ quando pianificavo il viaggio, avevo deciso di non fare tutta la strada in un giorno anche se decisamente possibile. Ma anche i due giorni che ho potuto dedicarci non sono abbastanza per includere tutti i posti interessanti, soprattutto dopo che ho visto le spiagge bellissime delle isole…

Comunque sia, il tragitto più comune e’ fare la strada da Onomichi, prefettura di Hiroshima, a Imabari, prefettura di Ehime, e si snoda cosi’: Onomichi > Mukaijima island > Innoshima > Setoda (Ikuchijima) > Omishima > Hakata > Oshima > Imabari.

Adesso ho finalmente tagliato dalla mia lista questa tanto voluta avventura, che e’ stata fantastica e che verra descritta in una serie di post futuri. State pronti.

Image: Wikipedia

Sunday, August 6, 2017

Japanese culture quick fix

Finally I had a chance to delve into the Japanese culture without having to pay a fortune. 

The first weekend of August is dedicated to the Tanabata festival, an event to celebrate the meeting of two gods that happens once a year (more details HERE). The real date for the festival is actually July 7th, but in the city of Asagaya, west Tokyo, is instead celebrated in August. In occasion of this festival, for the first time this year, an NPO organised activities aimed at introducing Japanese culture to foreigners throughout the weekend. 

I signed up for a series of events of interest, although I have to say I would have loved to join them all. So, now I can say I know how to make ball-shaped sushi, how to make tsumami (hair decorations) and I learned a bit more about the tea ceremony. I also dressed in summer kimono, a beautiful one with kingyo (red fish) and bubbles patterns, and strolled along the shopping street on Asagaya that was in full festive mode. Other workshops on other days included again making of sushi, calligraphy, handmade fabric bags, and origami.

I liked two things about all these activities: they were a great deal, and also I went back home with the certainty I learned something I could easily make again. Take sushi, for example. I hear of people joining expensive half day or full day classes, trying to make these gorgeous mouthfuls of sushi, to then never being able to reproduce the results they had during the lesson. I only invested  10 bucks, I learned a method to make cute and simple sushi, and I know I can make it again, and again, and again, with the same results. For a sushi-lover as I am, that one hour lesson was my best investment. Okay, sure, I didn’t see how the rice was prepared from beginning, because, I mean, one hour. But that’s fine, I can look that up on the internet and I am sure it’ll be alright.

Among the very Japanese things, I guess tea preparation is the most Japanese of all. As our (Brazilian!) instructor was saying before the demonstration, it is a Ceremony (uppercase C) as it embodies all the characteristics a Japanese person should possess: harmony, purity, tranquility and respect. In fact, the very genuine ceremony lasts hours, and the people who are allowed to prepare and serve the tea go through years and years of training (practice make perfect, they say). More than being a ceremony it is also a ritual, where each slow but precise move is intended to capture the attention of the audience. We were all silent and focused, and the quiet lingered around for a while, as it breaking that silence would ruin everything. Powerful stuff. What struck me was to learn that in the old days only males were allowed to learn the art…I actually thought it has always been females, as I have always made the connection with wearing kimonos, make-up, their light and delicate dances, and so on. Again, in just one hour I could learn more about the background of the tea ceremony, and observe how it is done. And, believe me: those years and years of practice are definitely worth it! That tea tasted different.

I and other event participants went strolling along the shopping arcade in our colourful yukata. I learned that every shop along the street contributes to the tanabata festival with their own decoration, usually paper rendition of manga characters or other stuff. I also noticed this street was really long. I kew already that the longest covered arcade in Tokyo is in Musashi-koyama, south-west of Tokyo, so I tried to dig more information. Indeed, in terms of covered shopping streets, the one in Musashi-koyama is the longest (800m), then is Asagaya’s (650m), although being precise here is difficult as some other shopping streets in Tokyo are definitely longer, but not roofed for their entire length, so…Anyway, the longest in Japan is in Osaka, unanimously convened.

Finally, I liked that the event organiser, Greg, took us for an extra walk around a residential neighbourhood were local artists had set up some installations, again in occasion of the festival. 

One may say that one hour per activity is too little. Yes, true, but I actually think that people don’t always have time to invest in proper A to Z courses, especially tourists who have so many things on their lists that even 5 minutes count. In addition, and it matters again more to tourists, people don’t always can afford to pay for each course. Instead, the events organised in Asagaya gave people exactly what they needed: affordable, quick, easy workshops. We all left knowing more than when we arrived, we experienced something different, and (at least for me) we had an excuse to see another of the many amazing Tokyo neighbourhoods.

Can’t wait for more!

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Ho finalmente avuto l’opportunità di approfondire la cultura giapponese senza dover spendere una fortuna. 

Il primo fine settimana di agosto e’ dedicato alla festa di tanabata, che e’ un evento che celebra l’incontro di due divinità una volta all7anno (Leggi QUI). La data effettiva della festa e’ in realtà il 7 luglio, ma nella citta di Asagaya a ovest di Tokyo, e’ ad agosto. E in occasione di questa festa, per la prima volta quest’anno, una organizzazione no-profit si e’ preoccupata di attività culturali per stranieri, durante il fine settimana.

Io mi sono registrata per alcuni di questi eventi, anche se devo dire che mi sarebbe piaciuto partecipare a tutti, ma proprio tutti. Ora pero’ posso dire di saper preparare il sushi (uno particolare a forma di palla), di saper fare decorazioni per i capelli, e ho anche imparato qualcosa in più sulla cerimonia del te’. Infine ho anche indossato un bellissimo kimono estivo, con motivi di pesci rossi e bollicine, e ho poi fatto una passeggiata lungo la strada principale di Asagaya che era tutta decorata per l’occasione della festa. Negli altri giorni, tra le altre attività programmate c’erano calligrafia, origami, ancora sushi.

Mi sono piaciute in particolare due cose: una e’ che tutte le attività erano proprio convenienti, e poi che sono tornata a casa con la certezza di aver imparato qualcosa che potro’ di sicuro riprodurre. Ad esempio, col sushi: sento continuamente di gente che partecipano a queste lezioni carissime e lunghissime anche di un giorno intero, cercando di capire come fare quei pezzi di sushi fantastici, per poi abbandonare alla prima difficolta nel tentativo di riprodurlo a casa. Io invece con soli 10 euro ho non solo imparato un metodo ma ho anche acquisito la certezza di potermi preparare il sushi in questa maniera sempre e con gli stessi risultati. Che, lasciatevelo dire, per una amante di sushi come me e’ praticamente una svolta. E si, okay, non ho visto come viene preparato il riso, ma in un’ora uno non ha di queste aspettative. Posso sempre cercare su internet per quello.

Tra le cose davvero giapponesi, penso che la cerimonia del te’ e’ la più giapponese. Infatti, come ci spiegava la nostra istruttrice (brasiliana!) prima della dimostrazione, questa e’ una cerimonia con la C maiuscola, che incorpora tutte le caratteristiche una persona dovrebbe possedere: armonia, rispetto, tranquillità e purezza.  Difatti, una vera e propria cerimonia dura ore e ore, e quelli a cui e’ permesso preparare e servire il te’ lo fanno dopo anni e anni di esercizio (si dice che la pratica rende perfetti). Oltre che essere una cerimonia, e’ anche un rito, dove ogni mossa lenta e precisa ha l’obiettivo di catturare l’attenzione del pubblico. E noi eravamo tutti zitti e concentrati, e il silenzio e’ poi continuato anche dopo che la dimostrazione era finita, come se rompere la quiete fosse sacrilegio. Quello che mi ha colpito, che non sapevo, e’ che un tempo solo gli uomini potevano praticare la cerimonia del te’, visto che ho sempre pensato che le donne fossero in qualche modo più indicate data la loro leggiadria e delicatezza. Comunque, anche stavolta in poco meno di un’ora ho imparato la storia del te, e ho osservato come e’ preparato. E credetemi, quegli anni di pratica investiti a imparare servono tutti. Il te’ ha davvero un sapore diverso.

Io e altre partecipanti alle attività abbiamo poi fatto una camminata lungo la stradina commerciale, nei nostri yukata. Ogni negozio della via coperta contribuisce alla festa di tanabata con le proprie decorazioni, che sono principalmente fantocci di cartapesta ispirati ai cartoni animati o altri personaggi. E avendo poi notato quanto lunga fosse questa strada, mi sono poi documentata di piu. Infatti so che la più lunga strada coperta a Tokyo e’ a Musahi-koyama, a sudovest di Tokyo (800 m), e subito dopo viene quella di Asagaya (650m) ma c’e’ da dire che uno deve comunque considerare la parte coperta, la parte non coperta eccetera, visto che ci sono strade di questo tipo a Tokyo che sono molto più lunghe di queste, ma non sono coperte. In ogni caso, la più lunga in Giappone e’ a Osaka. 

Alla fine della giornata culturale, mi e’ piaciuto che l’organizzatore degli eventi, Greg, ci ha portate a fare un giro in un quartiere residenziale dove artisti locali hanno preparato delle installazioni, sempre in occasione della festa.

Qualcuno ora potrebbe benissimo dire che un’ora per ogni attività non e’ abbastanza. E, si certo, se uno vuole imparare davvero tutto alla perfezione, non lo e’. Ma non tutti hanno tempo per farlo, specialmente se pensiamo ai turisti che gia hanno una lista fitta di cose da fare per cui anche 5 minuti contano. E un’altra cosa importante e’ che non tutti possono permettersi corsi completi, soprattuto ancora penso ai turisti che non possono certo pagare troppo. Invece gli eventi organizzati a Asagaya hanno proprio colpito nel segno, secondo me: economici, facili e veloci. Siamo tutti andati a casa sapendo più di prima, abbiamo fatto una nuova esperienza e abbiamo anche avuto una scusa per andare in una parte diversa di Tokyo.

Speriamo ci siano altri eventi come questo, che dire di più?












Monday, July 31, 2017

Cooking with kids II

A while ago I was asked to teach cooking in English to school children. Well, I did it again.

The same teacher who had asked me the first time brought a different group of school kids to my place to learn the art of making arancini and at the same time practice English. Of course the kids didn’t speak a word of English, and perhaps they did’t even listen to a word. But, well, they proved themselves to be capable to learn, somehow, and made their own rice balls.

This time I faced 5 (FIVE) boys between 7 and 10 years old. You can imagine how loud they were…
It looked like they had never been exposed to cooking before, as they ohh-ed and ahh-ed at every thing I did show them. They were very curious, which I think is a good thing. They wanted to see how I melted chocolate for the mousse, how I stirred it, how I spooned into the cups and so on. They even were super interested to see how I fried the arancini. A couple of them were also very keen in trying everything I was showing, whereas one was willing to get his hands dirty, but I could tell he didn’t really like dirty hands. So, he went to immediately wash his hands as soon as he was satisfied with his attempt (with some eww’s in between words). 

Except the steps that involved cooking, I let them try everything, so I can certainly say this experience was formative, as they now should know how to cook two dishes perfectly.
I also received the cutest presents ever: one very realistic reproduction of a round sushi box, containing some sushi pieces to use as straps, all handcrafted by the boys of course, and also a hand fan decorated with origami and with lots of sweet messages written by the children (those who came the first time and also this second time).

It was another successful lesson, but tough, as keeping the children attention high all the time is really challenging. Kudos to the school teachers!

For the times being, I won’t be hosting kids cooking classes anymore. I hope those who delighted me of their presence will remember and treasure this experience until their adult life.

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Qualche tempo fa mi era stato chiesti di fare scuola di cucina a dei bambini. Ebbene, e’ successo di nuovo.
La stessa insegnante che mi aveva contattato la prima volta mi ha portato un gruppo diverso di ragazzini per far loro apprendere l’arte dell’arancino e allo stesso tempo fare pratica di inglese. Ovviamente non hanno parlato una parola in inglese, e forse credo che neanche stavano a sentire. Comunque sia, hanno dimostrato di avere afferrato qualcosa e sono riusciti a fare i loro arancini.

Stavolta avevo, tenetevi pronti, cinque maschi, tutti tra 7 e 10 anni. Potete immaginare il casino…
Mi e’ sembrato come se nessuno di loro fosse mai stato esposto alla cucina, visto che lanciavano gridi di sorpresa a ogni cosa che facevo. Erano molto curiosi, che penso sia una cosa buona, e infatti volevano osservare come ho sciolto la cioccolata per la mousse, come l’ho mescolata, come l’ho messa nelle coppe eccetera. Erano anche interessatissimi a vedere come friggevano gli arancini. Un paio erano anche interessati a provare tutto, mentre uno era diciamo volenteroso ma era chiaro che non gli piaceva affatto sporcarsi le mani. Infatti, dopo ogni prova, andava subito a lavarsi le mani, sbottando.

Tranne che per il cuocere vero e proprio, ho fatto in modo che i bambini provassero tutto, quindi vi posso dire che dovrebbero essere in grado di preparare due piatti alla perfezione.

Ho anche ricevuto dei regali bellissimi: uno era una riproduzione in carta e plastilina di un contenitore con sushi, e il sushi era fatto cosi da poter essere usato come portachiavi o altro, tutto fatto da questi ragazzini a mano, ovviamente, e poi un ventaglio su cui erano attaccati origami e messaggi da parte di tutti i bambini, sia quelli che erano venuti la prima vola e gli altri.

Che dire, e’ stata un’altra lezione di successo, ma dura, visto che e’ stato difficile mantenere i bambini focalizzati per tutto il tempo.


Mi sa che per adesso, non faro’ più questo tipo di lezioni, ma almeno spero che questi ragazzi ricordino quest’esperienza e la portino con se nella loro vita da adulti.






Thursday, July 27, 2017

Lifestyle -- Karoshi

This is another post for the series Lifestyle. About time.

I must have described already the dedication the Japanese have for work. And I must have mentioned already how important (or perhaps committing) a person's job is in this society. So important, in fact, that causes thousands of deaths linked to stress, exhaustion or overwork every year. Companies even emphasise the importance of medical checks relative to psychological state, and sleep deprivation as a form of prevention, with the hope that workers, in all honesty, would communicate their issues and seek help before it's too late. 

The Japanese language, to my knowledge, is the only one that has one word (with kanji) to describe death from overwork: karoshi (過労死). It says it all.

The worrying increase in number of hours of overwork (estimated to be about 300 hours in a year) on one hand, and the worrying decrease in spending on the other have forced the government to take measures towards establishing a balance: the Premium Friday campaign was born, kicked off in February this year.

This campaign basically invites workers to leave early (around 3pm) every last Friday of the month in order to stress less and enjoy life more, without their salaries or conduct being affected. It is now July, nearly a semester after the launch. Does it work? Well, probably we can guess the answer.

The sense of guilt all employees feel at the idea of leaving so early just for one day in a month is palpable. In many cases, still, company heads just don't adhere the initiative - maybe the bosses are old style and think that if they were hardworking in their time, so should their employees now - and in the case companies embrace the idea, although employers try several ways to motivate (or even force) their people to leave at 3pm, workers simply keep doing what they are doing.

Workaholism? Judgement fears? Consideration for others? Respect for authority? Whatever the reason, this Premium Friday campaign is not going as desired. Workers still clock-in several hours of overwork per week, feeling exhausted and missing out on life. Responsibility, guilt, honor, and image are the pillars of this society; even though ads, special discount offers, shopping campaigns, and tips on how to spend the few extra hours of the day jointly contribute to convey the message, workforce's ears refuse to listen. And I mean, all in all it does seem the Japanese can enjoy life, if they really are to do it...

Where I work, there are no premium Fridays, but we gather at the cafe in campus more than one Friday a month (after working hours eh?) and make our contribution to the weak Japanese economy. I guess we are safely away from the karoshi zone. Gambare Nihon! Kanpai!

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Ecco un altro post sulla serie Lifestyle. Era pure ora.

Devo gia aver descritto quanto i giapponesi siano dedicati al lavoro. Devo anche aver gia detto quanto sia importante (o forse vincolante) il lavoro in questa società. Cosi importante, infatti, che causa migliaia di morti legati a stress, spossatezza o sovraccarico. Addirittura le varie compagnie danno tantissima importanza ai controlli medici, soprattutto riguardo allo stato psicologico e alla carenza di sonno per prevenire il peggio, con la speranza che i lavoratori, in tutta onesta, comunichino i problemi e cerchino aiuto prima che sia troppo tardi.

Per quanto io ne sappia, mi pare che il giapponese e’ l’unica lingua ad avere una parola che significa proprio morte per straordinario: karoshi (過労死). Beh, dice tutto.

Il preoccupante aumento delle ore di straordinario (pare siano come 300 all’anno) da una parte, e il preoccupante calo della spesa media dall’altra hanno forzato il governo a prendere provvedimenti seri per ristabilire un equilibrio: ecco che a febbraio di quest’anno nasce la campagna Premium Friday (venerdì premio).

In pratica, quello che si vuole fare e’ invitare i lavoratori a uscire prima dall’ufficio (tipo alle 3) ogni ultimo venerdì del mese, cosi da potersi stressare meno e vivere meglio, senza essere minimamente preoccupati per una nota sulla condotta o abbassamento di stipendio. Ora, siamo arrivati a luglio, quasi mezzo anno dopo, e cosa e’ successo? Praticamente non e’ cambiato granché.

Il fortissimo senso di colpa che gli impiegati portano addosso solo al pensiero di andare via prima, anche solo un giorno al mese, e’ palpabile. Spesso sono proprio i direttori che non aderiscono all’iniziativa - chissà, forse pensano che siccome loro hanno sofferto un tempo, ora devono soffrire i loro impiegati. Pero’ ci sono anche casi in cui i capi accarezzano l’idea, anche se devono inventarsi modi geniali per motivare (o costringere in certi casi) i dipendenti a andare alle tre. Di fatto, nessuno si muove. Stacanovismo? Paura di essere giudicati? Considerazione per gli altri? Rispetto dell’autorita? Qualsiasi sia il motivo, sto Premium Friday proprio non decolla. I dipendenti continuano a accumulare ore di straordinario, esaurendosi e perdendo il gusto della vita.

Responsabilità, immagine, senso di colpa e dell’onore sono i cardini di questa società; seppure ci sono pubblicità, campagne mirate, sconti, offerte e altro per cercare di comunicare il messaggio di rilassarsi un attimo, la forzalavoro rifiuta di recepire. Che poi, dico, i Giapponesi sembrano anche capaci di godersi un po’ la vita, se proprio lo devono fare… 

Dove lavoro io, ahimè, non ci sono i venerdì premio, ma e’ anche vero che anche più di un venerdì al mese ci riuniamo al bar del campus (dopo le ore lavorative eh?) e diamo il nostro contributo alla debole economia nipponica. Credo che si e’ in salvo dalla zona karoshi. Gambare Nihon! Kanpai!





Tuesday, July 25, 2017

HEAT II -- How to keep it down

Say it is very hot in town and the beach is far (or inconvenient to get to). What to do to cool down? Although Tokyo and Yokohama don't have a city beach, they offer several ways to beat the heat in summer.

Mainly, there are three kinds places where to go, public swimming pools, hotel pools, water parks. Each pool or park may have restrictions, as for tattoos, wearing of earrings or accessories, some pools forbid the use of sunscreen an other body lotions, and I guess all of them have a system where rest times are enforced every hour or so (meaning you must leave the water).

1) Public swimming pools (outdoor)

All those pools charge a small fee to use the facilities. Price varies typically between 100yen and 500yen, and allows hourly or daily use, depending on facility, and opening times are normally between 9am and 5pm or 6pm.
Shiba park Aqua Field swimming pool is in the heart of Tokyo, close to Tokyo tower, Zojoji temple, and the imperial palace. This is a perfect spot to refresh during the day before hitting the night scene in central Tokyo.
Meguro Citizens Sport Gymnasium offers an outdoor pool for use during the summer months. This could be good for swimming, as it is open until late, to those who can wait until all the families with kids have left.
In addition, together with the bigger and heavier controlled, there are swimming pools in every big neighborhood and in many major municipal gymnasiums, so in July and August local residents can enter and spend some chill time. Restrictions may still apply. There are also zillion other indoor swimming pools, and they tend to be open year-round (like sports centers in  Meguro, Sendagaya, Yokohama and so on), mainly available to those who are serious about the swimming business.

2) Hotel swimming pools

Many 4 or 5 stars hotels include a swimming pool among their amenities. The Keio Plaza in Shinjuku and the New Otani in Akasaka are two of the hotels that allow non-guests to use the swimming pool during summer, upon an entrance fee. The cost is usually high, but this is an option that somehow offers movie star level kind of leisure. Because these pools are part of a hotel complex and are in the middle of the city, they are open until 8pm or so, so that people can enjoy the night views.

3) Water parks.

This is the preferred solution among the Japanese. They go to an amusement park, spend the day there and have tons of fun with their kids or friends. They all come with several water pools, slides, and what not, ensuring lots of activity. Depending on what kind of facilities these parks have, and their sizes, entrance fees vary from something like 500 yen up to 3,000 or 4,000 yen. Their opening times are also usually between 9am and 6pm.
Toshimaen water park in Nerima ward is probably the most famous park in Tokyo, just north-west of Ikebukuro, making it one of the favorite destinations. The park is boasting a spa, a water park and a swimming pool.
The biggest in the area, though, is probably Showa Kinen park in Tachikawa, which has something like 9 pools and wave machines, but charges over 2,000 yen entrance fee. The park gets very crowded on weekends or holidays, so much that the blue of the pool is not visible.
Hakkeijima Sea Paradise is a big complex south of Yokohama, built on an island at the mouth of the bay. It boasts an amusement park, an aquarium, a marine museum, a marina and a hotel. Basically, it can be a weekend destination, and the advantage is that the park is open year-round.
Again in Yokohama area, in Isogo town, there is Yokohama pool center, a site with a huge square pool divided into zones, one of which is shaped as a circle right in the middle of this square pool.
At last, I think Tokyo Disneyland's Disney Sea deserves a mention. Although one may think that a Disney park is far from being in this list, the water themed Disney Sea park is an exception. All attractions in there include water, so even if one can't really swim, one can definitely get the heat down.


Tuesday, July 18, 2017

HEAT -- the unbearable Japanese summer

Japan residents all know about the unbearable Japanese summer weather. As a Sicilian I can tolerate high temperatures and strong sun, so I can't really get what other people feel when it starts getting hot. What I am not (even now) accustomed to is the high level of humidity in the air. I have said on multiple occasions how far away from nice the "nice season" is in Japan: it's basically cold and unstable until about May, then we can perhaps enjoy one week (10 days if we're lucky) of nice spring weather, and then all the worst climatic disgraces fall on us in rapid succession, leaving us gasping for fresh air.

Summer is that time of the year when clothes hung out to dry remain damp and smell of mould, when onion and sweat smells are undistinguishable, when shade brings no relief, when the stagnant air and its stale wafts envelops you like swimming through seaweed in a swamp. Even after the rain, there’s never the nice smell of clean, washed air and soil, no. Everything smells like rot and there’s no break from the heat.

There can be (again, if we're lucky) two weeks of proper enjoyable summer weather, when taking a dip in the ocean or a swimming pool can actually be refreshing. And just when the air gets breathable again, gloom and doom find their way through storms and typhoons and the "nice" season is over.

Although being by the sea, Tokyo doesn't have a city beach. I understand that the city is just too big, but for a Sicilian the concept of a seaside town with no bathe-able beach, no boulevards lined with cafes, restaurants or souvenir shops is simply unthinkable. All those living in Tokyo metropolitan area must travel distances to reach a decent (under-average, if you ask me) beach.

The good thing is, there are dozens of swimming pools, and a few huge water parks, scattered around the municipal districts that can be used. All outdoor pools open in summer (meaning July and August) and for a very small fee residents can go in and cool down. There are several problems, though, some of which are common to all aqua parks in the world (like crowdedness) and some are uniquely Japanese:

- every 55 minutes EVERYBODY must get out of the water and REST. For 5 minutes.
- both kids and adults enter the pools with big ring floaters. No, the pool is 1.50m the deepest.
- at the majority of pools it is forbidden to wear any kind of earrings or other accessories, it is forbidden to put sunscreen lotion on (thou must burn like bacon), it is forbidden to bare tattoos.
- many pools have lanes subdivisions to separate swimmers from soakers. This works in case one doesn’t want to have people cutting through, or bumping into or such. Still, it would be better to have a separate pool for swimming altogether, since the splashes from the others annoy a good deal out of you, but heh….space.
- many neighbourhood pools don’t have subdivisions, which means that everyone jumps and swims everywhere. Kids don’t seem to know the basic swimming etiquette (i.e. I am trying to swim a lane, don’t kick and splash right in my face, duh!), neither do some parents.

All this long intro was to say that the past weekend was a holiday weekend, which should have been spent at the beach (once one starts working, summers don’t exist anymore). But it was so hot and humid that I gave up on planning an escape for the weekend. So I then thought I could actually get a room at a hotel in Tokyo, one of those with outdoor pool, so I could beat the heat that way. I later realised that the available hotels with pool charged paying guests extra to use it. WTF. Long story short, I was only left with the neighbourhood pool option, which wasn’t a good idea either as it was full of noisy kids (see the above list) and, more importantly, was heated. HEATED!

No further comments.

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I residenti giapponesi sanno fin troppo bene quanto impossibile sia l’estate giapponese. Da siciliana, tollero benissimo sole forte e temperature alte, e quindi non riesco proprio a capire come possano soffrire gli altri non appena arriva il primo caldo. Quello che invece non tollero bene e’ l’umidità. Penso di aver gia reiterato più e più volte quanto lontana dalla “bella stagione” sia la bella stagione nipponica: in pratica fa freddo ed e’ instabile fino a Maggio, poi forse, ma forse, ci sono una decina di giorni (a fortuna) di bel tempo e poi le disgrazie climatiche piovono su di noi in rapida successone, lasciandoci ansimare per un po’ d’aria.

L’estate e’ quel periodo dell’anno in cui i vestiti stesi ad asciugare rimangono umidi e odorano di muffa, in cui gli odori di sudore e cipolla non si distinguono uno dall’altro, in cui l’ombra non da’ nessun refrigerio, in cui l’aria stagnante e le sue zaffate appiccicaticcie ti avviluppano come quando si nuota in un acquitrino algoso. Anche dopo la pioggia, non c’e’ mai quell’odore di pulito e fresco, piuttosto la presa del caldo non molla e tutto odora di marcio.

Se poi si e’ ancora fortunati, dopo ci possono stare anche due settimane di tempo estivo, bello e invitante, quando un tuffo in acqua rinfresca anima e corpo. E poi proprio quando l’aria si fa di nuovo respirabile, la maledizione torna con tifoni e acquazzoni e la “bella” stagione e’ bell’e finita.

Nonostante si trovi sul mare, Tokyo non ha una spiaggia cittadina. Ora, capisco bene che la citta e’ troppo grande per questo, ma agli occhi di una siciliana il concetto di una citta di mare senza zona balneare, senza bar, ristoranti o negozi che si allineano sul lungomare, e’ semplicemente impensabile. Quindi, se si vuole andare al mare, da Tokyo, bisogna fare chilometri per raggiungere una spiaggio-specie di costa che, tra me e voi, non vale poi tanto.

La cosa buona pero’ e’ che in citta ci sono tante piscine, e anche alcuni parchi acquatici, che si possono utilizzare. Tutte le piscine all’aperto sono attive tra luglio e agosto soltanto e per una quota d’ingresso irrisoria si può andare e rinfrescarsi. Ora, ci sono pero’ vari problemi anche qui, alcuni comuni a tutto il mondo (tipo l’affollamento), altri propri del Giappone:

- oggi 55 minuti TUTTI devono uscire dall’acqua per 5 minuti di RIPOSO.
- sia piccoli che adulti vanno in piscina con sti salvagenti enormi. No, la piscina più profonda e’ forse 1 metro e mezzo.
- nella maggior parte di piscine non si può entrare se si hanno orecchini o tatuaggi o altri accessori, e non e’ permesso usare creme solari (per la serie, bruciate tutti, maledetti).
- in molte piscine ci sono divisioni per corsie nuotatori e area paperellamento. Che e’ buono nel caso uno voglia nuotare indisturbato, ma in pratica non funziona visto che gli spruzzi di chi si diverte, o i salti e i tuffi dei bambini, non sono certo ideali.
- la maggior parte delle piscine di quartiere non hanno nessun tipo di suddivisioni, e tutti nuotano dappertutto. In particolare, ne’ i genitori ne’ i figli sembrano conoscere il galateo del nuotatore, al che se uno vuole fare due bracciate, abbandoni costui ogni speranza.

E tutta questa bella introduzione solo per dire che il fine settimana appena trascorso e’ stato di festa, il che tradotto significa andare al mare (quando si inizia a lavorare anche l’estate non e’ più estate). Pero’ faceva un caldo cosi umido che alla fine non ho fatto nulla. Allora ho ben pensato di prendere una camera in un hotel a Tokyo, uno di quelli con piscina, cosi ammazzo la calura. Ma nel prenotare, ho notato che gli hotel con piscina disponibili prevedono costi extra per usare la piscina anche per i clienti paganti dell’albergo. E quindi, alla fine, mi e’ rimasta l’opzione piscina del quartiere. Non e’ stata una buona idea neanche quella, visto che era piena di bambini chiassosi, e soprattutto, era RISCALDATA!

Non ho altro da aggiungere.

Sunday, July 9, 2017

Sicilian pesto cook school

My menu number 10 debuted! And same to what happened the last time I proposed a new set of recipes, all my "semper fideles" (loyal) participants showed up for the class, bringing their cheers and vibes along.

As this small group of attendees start to become more of acquaintances and less of a guests, lessons become more and more entertaining and also shorter, because I can skip all the usual introductory jibberish I have to necessarily explain every time new people show up. This skipping steps buys us time during the preparation and cooking and gives us more time to sit at the table and chat over dinner. I keep being told they manage to reproduce the recipes I teach, without too much trouble. They also send me photos of what they have cooked. It really is rewarding.

The last menu I taught was a mix of Sicilian and other Italian food, as it featured a tomato and mozzarella cheese caprese salad, Sicilian pesto main dish, mum's recipe for pan fried mushrooms and chocolate salami for dessert. I know, you are skeptical. I have been receiving weird looks every time I say chocolate salami, so let me tell you it's not what you think it is. The dessert is a paste of cocoa and butter, together with crushed cookies, so there is no meat whatsoever. The name salami comes from the fact that this dessert is made to look like a salami: a sausage with white chunks inside. I have to say, looking at it without any prior knowledge or background info, one has bad feelings (yeah, yeah, it looks what you think it does, indeed). But it tastes awesome. We made one chocolate salami each during the class, so that the students got to bring the one they made home, while we ate the one I made during the demo.

Everybody was surprised at the Sicilian pesto recipe, as it looks pretty much like the original basil pesto, but it is totally different in taste. They were also impressed by how short time everything took to prepare and how simple everything was. 

I also have to say, sometimes I don't know what to think of some of my guests. In this last class, I had a young woman who didn't speak much, didn't seem eager to learn at all (actually by her own admission she said she doesn't like cooking and prefers Japanese food...wtf), but she warmly thanked me at the end of the class. No idea.

Since I have reached a decent number of menus, I will refrain from introducing new ones for now. And, because it is summer, and summertime in Japan can be pleasant only for a very short period, I will try to enjoy it, so no teaching for a bit. 

Happy summer.

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Il debutto del mio menu numero 10 e’ arrivato! Cosi come le volte precedenti, tutte le mie “semper fidelis“ sono venute alla lezione nuova, portando con se allegria e buona volontà.

Visto che tra i vari partecipanti queste stanno diventando più conoscenti che ospiti, le lezioni si fanno anche più interessanti e brevi, visto che posso saltare le obbligatorie discussioni introduttive che devo sviolinare ogni volta ci sono nuovi studenti. La cosa di saltare alcuni passi ci fa guadagnare il tempo che impieghiamo per preparare e ci da più tempo per stare a tavola e chiacchierare. Mi viene ripetuto che riescono a cucinare le ricette che hanno imparato, e senza difficolta. Tra le altre cose, mi mandano anche foto come testimonianza. Il che e’ molto rinfrancante.

L’ultimo menu in lista e’ stato un mix di piatti siciliani e generici italiani, come per esempio una bella caprese, il pesto alla trapanese per la pasta, i funghi in padella seguendo la ricetta della mamma, e poi come dolce il salame di cioccolato. So che nominarlo fa storcere il naso, ma di fatto salame lo e’ solo nel nome visto che’ altri non e’ che una pasta di burro e cacao con biscotti a pezzi, cosi da sembrare proprio un salame. A vederlo, senza altre informazioni, certo non sembra appetibile, ma vi assicuro che lo e’. Ognuno di noi durante la lezione ne ha preparato uno, cosi che per assaggiare abbiamo mangiato quello fatto da me mentre quello fatto da loro lo hanno potuto portare a casa.

Tutte si sono sorprese non poco alla ricetta del pesto siciliano, perché alla vista non sembra tanto diverso da quello genovese, ma all’assaggio si. E tra le altre cose erano veramente stupite del fatto che tutto e’ semplice da fare e si prepara in pochissimi minuti.

C’e’ anche da dire che a volte non so proprio cosa pensare di alcuni. In quest’ultima lezione c’era una ragazza che non ha parlato molto e che non sembrava molto interessata a cucinare (per sua stessa ammissione ha detto che non le piace cucinare e che preferisce il cibo giapponese…boh), ma alla fine mi ha profusamente ringraziata per la lezione. Mah, vai a capire.

Ora che ho raggiunto un bel numero di menu diversi, mi fermo dal proporne di nuovi per adesso. E visto che e’ estate, e visto che in Giappone l’estate dura poco (la parte di estate bella, per lo meno), provo a godermela, senza lezioni.

Buona estate.





Tuesday, June 13, 2017

Hidden gardens of Tokyo

In occasion of a get together with some friends I finally had a chance to visit a lovely Japanese garden in the heart of Tokyo, one that had been on my list for as long as I can remember, but one I never managed to get in for one reason or another.

The garden, unlike the other Japanese style gardens and parks here, doesn’t impose entrance fees and is somewhat hidden from the view such that people definitely have to know where to look. Usually the locals are those who can take advantage of such places, visiting them without the crowds of tourists one can find at, say, Shinjuku Gyoen (arguably the most famous garden in Tokyo).

The entrance to this place, Happo-en, is in front of a building that had one of the biggest second hand bookstores in town. I used to go to that bookstore very often, and every time I went I was reminded of the gardens that were waiting there on the other side of the road, especially because I always saw people wearing elegant clothes, likely to attend some ceremonies like wedding receptions or the like. Gardens are one of the top choices for that.

Anyway, on one fine afternoon, I went there with a couple of my friends, who were so proud of showing me this gem hidden in plain sight. The garden is larger than I thought, it unwinds on the side of a hill, and even has a pond in its deeper middle populated with huge fish (the Japanese koi fish). The perfect balance between trees and grass, between walking trails and bushes is striking, and the whole design screams zen tradition. There is also a line of bonsai trees along one of the walking trails, and the youngest of those trees is perhaps 300 years old! Just amazing. Within the garden premises are also several Japanese style buildings that are used for parties (there is actually also a chapel in there, so that the “religious” weddings can be followed by the reception in the halls nearby).

The place is marvellous during the day already, but in the evening strategically placed lights go up, and the place is even more beautiful. That garden is definitely one of those where I shall return, maybe at different times of the day in order to fully appreciate its beauty.

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In occasione di una serata tra amici ho avuto finalmente la possibilità di visitare un bellissimo giardino giapponese nel cuore di Tokyo, uno che e’ sempre stato nella mia lista sin dagli inizi ma che non ho mai potuto visitare per un motivo o un altro.

Il giardino, diversamente dalla maggior parte di quelli della sua specie qui a Tokyo, e’ a ingresso gratuito ed e’ poi o meno nascosto alla vista tanto che la gente deve sapere dove guardare per trovarlo. Di solito questi giardini sono quelli che i residenti della zona amano di più, perché sono meno affollati di quelli più famosi, del tipo Shinjuku Gyoen.

Questo giardino, Happo-en, ha il suo ingresso di fronte a un edificio a cui mi recavo spesso visto che aveva il più grosso negozio di libri usati. Ogni volta che andavo a quel negozio, e ci andavo spesso, mi ricordavo del giardino dall7altra parte della strada, anche perché ci vedevo costantemente persone elegantemente vestite, molto probabilmente per matrimoni o cerimonie importanti.

Comunque sia, un bellissimo pomeriggio fine settimanale due miei amici, orgogliosi di farmi scoprire una gemma nascosta in piena luce, mi portano finalmente a questo giardino. Devo dire che la sua grandezza e’ molto più di quello che mi aspettavo. Il giardino si snoda su un fianco di una collina, tanto che i sentieri vanno in basso più ci si addentra, e al centro ci sta pure un laghetto con dei grandissimi pesci. Tutto trasmette tradizione zen, tutto si combina armonicamente tra sentieri e siepi, alberi e prati verdi. Ci sono anche tanti bonsai in esposizione, il più giovane dei quali ha più o meno 300 anni. Infine, non mancano degli edifici tradizionali, dove di solito vengono celebrati i ricevimenti di matrimonio (tanto per dire, c’e’ pure una cappella nel giardino cosi da restare “in zona”).

Questo posto e’ fantastico gia di giorno, ma alla sera un’illuminazione strategica rende il posto ancora più bello. Decisamente questo e’ uno di quei mosti che merita di essere rivisto, magari a differenti ore del giorno cosi fa poterne apprezzare appieno le qualità.





Monday, June 12, 2017

No pizza no life -- A casa di A&P

And once again I took over my friends’ kitchen, or actually just their grill oven, to cook some pizzas.

I had promised I would make pizza for them, so it was about time that we got into business. We didn’t have an oven, but against all odds, we managed to make the best out of the little grilling device all stovetop pieces in Japan have. Normally, as also indicated by a very self-explanatory drawing next to the start button, it is used to grill fish, although I have used it for so many other things. But I had never tried it for pizza, so I did it the first time at my friends’ place.

In the afternoon we prepared the dough, a lot of it, and while we let it rise for some time we took a walk around the neighbourhood. I later laid 12 balls of dough on a table, and started preparing the toppings. The dough was beautiful, I have to say, soft and elastic, although I bet it would have liked a few more hours of rest.

We had to try a few different preparation protocols before we actually found one that gave good results, and in the end, it would take me exactly 7 minutes per pizza, 2 minutes to spread and season, 5 minutes to bake. The crematorium, as my friend loved to call her grill oven because it has two rows of flames one above and one below the tray, worked just fine, and we managed to cook the pizza almost as well as a in traditional stone oven, or, well, at least so said my friends’ guests who loved it. We also had an amazing green salad, fruits, ice cream and a pound cake to complete the menu.

I spent most of the dinner time in the kitchen, as per usual, bouncing back and forth between the table and the oven, despite the efforts to keep me from doing too much. They all made sure my glass was always full, though…what else could have I asked for?

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E di nuovo mi sono impossessata della cucina dei miei amici per fare, stavolta, le pizze.

Infatti avevo promesso ai miei cari amici che avrei fatto la pizza per loro ed era ora che si arrivasse ai fatti. Nonostante non avessimo un forno adatto, contrariamente alle aspettative siamo riusciti a sfruttare al meglio il piccolo grill che si trova in tutte le cucine giapponesi. E’ piccolo, e come be indica una immaginata vicino al bottone di accensione lo si usa per grigliare il pesce. Io a dire il vero lo uso per altre cose, come abbrustolire il pane per la bruschetta, ma non lo avevo mai provato per la pizza. Alla fine la prima volta lo abbiamo provato a casa dei miei amici.

Prima, il pomeriggio, abbiamo preparato l’impasto e nell’aspettare che lievitasse abbiamo fatto una passeggiata. Dopo ho preparato 12 panetti sul tavolo e ho preparato tutti gli ingredienti. La pasta e’ venuta bene, soffice ed elastica, anche se sono sicura che qualche altra ora di lievitazione avrebbe giovato.

Ci sono voluti un po’ di tentativi prima che trovassimo il protocollo giusto per ottimizzare la preparazione, ma alla fine ci e’ andata benone con 7 minuti per pizza, 2 minuti per stendere la pasta e condirla e 5 per la cottura. Il crematorio, cosi come la mia amica definisce il suo grill visto che ha due file di fiamma, una sopra e una sotto la griglia, ha funzionato a meraviglia e la pizza sembrava quasi come fatta nel forno tradizionale, o per lo meno e’ stata molto apprezzata dagli ospiti che avevamo. Avevamo anche come complemento una insalata verde buonissima, della frutta, un dolce e del gelato.

La maggior parte della serata sono stata ai fornelli, facendo avanti e indietro per cuocere tutte le pizze, nonostante gli sforzi di tutti nel tenermi meno occupata possibile. Ma di una cosa si sono assicurati, che il mio bicchiere fosse sempre pieno. E che posso chiedere di più?





Wednesday, June 7, 2017

Meat medley cooking school

I am coming close to doing cooking classes only for aficionados, it seems…I proposed a new menu recently, and again, as it is happening often, the class was rapidly booked by the usual suspects. This time I had 4 returning customers and one new. I am starting to think that soon I will always get the very same 5 guests each time I teach a new menu. That would actually be fantastic, because it would feel more and more like a dinner among friends than a cooking class.

The last class I gave had indeed that sort of vibe; I already knew the participants (that means that I don't need help in recalling their names...isn't that great?), and as they are returning guests, meaning they like my teaching (or the food, or whatever), I don't need to worry much about the technicalities of the class itself. In facts, we all worked together and chatted in the meantime, we laughed and managed to produce a 5-dishes dinner in just a couple of hours. Not to mention that cleaning up afterwards needed no more than 15 minutes.

I do especially like this group of women, I have to say, they're really nice, I get along well with them and it seems they get along with each other too. The picture we took at the end all together speaks already by itself.

Down to the food, we cooked a medley of meat dishes: my very own baked potatoes with bacon, herbed meatballs, Palermo style cutlets, all accompanied by a light green salad and bruschetta. All dishes were prepared using a minimal set of simple ingredients, but the results were balanced, filling and yummy food. I proposed a ricotta mousse as dessert, with a presentation decoration that was very improvised but very effective.

I do hope the same group will unite again in future cooking occasions (note to self: provide more wine, we like it).

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Pare che mi stia avvicinando al fare lezioni solo per clienti affezionati…di recente ho proposto un nuovo menu, e di nuovo, come ormai capita spesso, la lezione e’ stata prenotata dai soliti sospetti. Stavolta avevo quattro studentesse che conoscevo e una nuova. Comincio a pensare che presto mi capiteranno sempre le stesse 5 persone ogni volta che inizio un nuovo menu. Sarebbe fantastico, perché sembrerebbe più una cena tra amiche che una lezione di cucina.

La lezione di cui parlo aveva proprio questo tocco: le partecipanti erano a me note (il che significa che non mi serve aiuto a ricordare i loro nomi. Bello no?), e visto che sono clienti che ritornano (o perché gli piace come insegno o per le ricette o checchessia) non avevo la minima preoccupazione per la lezione in se. E infatti abbiamo praticamente lavorato assieme, nel frattempo abbiamo chiacchierato e ci siamo fatte due risate, e tra tutto ciò siamo riuscite a sfornare ben cinque piatti nel giro di un paio d’ore. Per non parlare della fase di pulizia che e’ stata di soli 15 minuti.

Questo gruppo mi piace davvero tanto, lo devo dire, sono tutte simpatiche, mi ci trovo bene e mi sa che anche loro hanno legato un po. La foto di gruppo che abbiamo fatto alla fine parla da sola.

E ora, le ricette, con il tema carne: la mia personale interpretazione di patate al forno con pancetta, polpette alle erbe, cotoletta alla palermitana e poi per accompagnare un’insalata semplice e qualche bruschetta. Tutti i vari piatti hanno richiesto solo una manciata di ingredienti semplici, ma il risultato e’ stato di una cena bilanciata, sana e buonissima. Come dolce ho proposto una mousse di ricotta, la cui presentazione e’ stata un’improvvisazione del momento ma e’ piaciuta molto.


E ora spero che lo stesso gruppo si possa riunire nuovamente in futuro (nota per me: ci piace bere, quindi più vino).